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Un Acuerdo de Servicios de Lanzamiento Justo

Los Estados Unidos necesitan desesperadamente mejores vehículos de lanzamiento militares. Entonces, ¿por qué los esfuerzos para crearlos están siendo socavados por la política?

Los satélites espías más pesados dependen de un solo cohete estadounidense, el Delta IV Heavy, que pronto se retirará por ser demasiado caro. Los satélites del siguiente nivel han sido lanzados en su mayoría en el Atlas V y su motor de primera etapa RD-180, aunque SpaceX está comenzando a desafiar ese mercado. El RD-180 es el mejor cohete de su clase. También está diseñado y construido en Rusia, una nación que trata activamente de socavar el poderío estadounidense.

Se pone peor. El Delta-IV Heavy y el Atlas-V son proporcionados por un solo contratista, la United Launch Alliance (ULA). Si bien eso cumple con el requisito de la Fuerza Aérea de tener dos cohetes separados para el lanzamiento militar, no constituye una competencia efectiva.

La Fuerza Aérea está bajo un plazo establecido por el congreso para retirar el RD-180 construido en Rusia para las cargas útiles del gobierno a más tardar en 2022, reemplazándolo con un motor diseñado y construido en Estados Unidos. Se están logrando progresos, pero ese objetivo sigue estando fuera de nuestro alcance. En teoría, el all-American Falcon Pesado puede levantar más que un Delta-IV Pesado, pero por varias razones, no es apropiado para todas las naves espaciales de la Fuerza Aérea.

Meterse en este aprieto llevó décadas de malas decisiones por parte de personas bien intencionadas. En lugar de volver al pasado, la Fuerza Aérea de los Estados Unidos tiene razón al avanzar en múltiples frentes.

La Fuerza Aérea es:

  • Incentivar el desarrollo de nuevos motores de cohetes de gran tamaño por parte de varios contratistas.
  • Proporcionar aperturas para que las empresas comerciales ingresen al mercado de lanzamiento gubernamental para naves espaciales de clase media menos críticas.
  • Ayudando a Blue Origin, Northrop Grumman y ULA, que con razón ganaron premios en el programa de Lanzamiento Espacial de Seguridad Nacional (Fase 1) bajo un proceso de licitación competitiva, para desarrollar nuevos cohetes semicomerciales.

En la Fase 2, se otorgarán dos Acuerdos de Servicio de Lanzamiento (LSA) finales, uno para el 60% de los lanzamientos competidos durante cinco años y uno para el 40%. Todas las compañías de cohetes pueden competir, incluidas compañías como SpaceX que no fueron seleccionadas en la primera ronda. Los dos ganadores de LSA obtienen contratos gubernamentales garantizados y una cuota de mercado adicional.

Un contrato LSA es una prioridad imprescindible para cada empresa y sus representantes legislativos. Las objeciones del Congreso involucran principalmente a los dos proveedores comerciales más, Blue Origin y SpaceX. En una carta fechada el 28 de marzo de 2019, el influyente Presidente del Comité de Servicios Armados de la Cámara de Representantes, Adam Smith (D-WA), alentó a la entonces Secretaria de la Fuerza Aérea, Heather Wilson, a «tomarse más tiempo para obtener información adicional» y retrasar los premios LSA. En junio, propuso legislación para abordar parcialmente las desigualdades percibidas en el LSA, legislación a la que se opone la Fuerza Aérea.

No es casualidad que Blue Origin tenga su sede en el estado de Washington y necesite más tiempo para su desarrollo. En el otro lado está ULA, que solo tiene 12 motores RD-180 disponibles para lanzamientos gubernamentales. Cualquier retraso significativo en el programa LSA corre el riesgo de dejar a ULA sin motor. Origen Azul tiene una participación en ULA, construyendo motores para reemplazar al RD-180, pero ganar un contrato para un motor no puede ser tan atractivo como construir un cohete completo.

Este conflicto de alto riesgo no ha hecho más que intensificarse. Según el diario comercial Space News, 28 legisladores federales firmaron una carta el 12 de abril apoyando la actual estrategia de adquisición de Fase 2 de LSA de la Fuerza Aérea.

En una carta del 4 de febrero de 2019, la Senadora Dianne Feinstein (D-CA) y el diputado Ken Calvert (R-CA) también se quejaron al Secretario Wilson. Les preocupaba que SpaceX, con sede en California, fuera excluido de la LSA. Por su parte, SpaceX ha presentado una protesta formal por su falta de inclusión en la Fase 1 de LSA.

Si bien algunos de los puntos de los defensores de SpaceX son válidos, la necesidad clara y urgente de la Fuerza Aérea es reemplazar rápidamente los vehículos de lanzamiento actuales con al menos dos proveedores semicomerciales. Es por eso que la Fuerza Aérea ha criticado justificadamente la demanda y está presionando para mantener el LSA a tiempo. No hay razón válida para una demora, ya que el proceso de licitación fue justo y equitativo. Al mismo tiempo, sin embargo, no ayudar a SpaceX a mejorar sus cohetes fuera de los premios LSA programados, especialmente para estar en reserva si surgen complicaciones con los ganadores, podría dañar el programa NSSL de la Fuerza Aérea. Peor aún, desalienta la inversión privada en mejores cohetes. ¿Cómo puede ser de interés nacional?

Puede haber una forma de cuadrar este círculo. Avanzar con el LSA según lo programado, asegurando nuevos cohetes lo antes posible, al tiempo que elimina a Rusia de la ruta crítica de lanzamiento de naves espaciales militares. Al mismo tiempo, ayude a SpaceX a trabajar en su nuevo motor Raptor y cohete de próxima generación, por lo tanto, continúe recompensando la inversión privada.

En última instancia, es de interés de la nación y de la Fuerza Aérea fomentar la autosuficiencia de los Estados Unidos a través del programa LSA. También es de interés nacional garantizar que todas las opciones de mercado sigan siendo lo más efectivas posible, incluso las que no lanzarán cohetes para el NSSL. Despedir a los actores de la industria ahora, en particular a los que contribuyen con inversiones privadas, puede tener graves ramificaciones más adelante.

Donald F. Robertson es un periodista independiente de la industria espacial con sede en San Francisco. Puede encontrar más noticias y análisis en Twitter @DonaldFR

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