Amarengo

Articles and news

a Fair Launch Services Agreement

USA behöver desperat bättre militära lanseringsfordon. Så varför undergrävs ansträngningarna för att skapa dem av politiken?

de tyngsta spionsatelliterna är beroende av bara en amerikansk raket, Delta IV Heavy, som snart går i pension som för dyr. Satelliter nästa nivå ner har mestadels lanserats på Atlas V och dess rd-180 första stegsmotor, även om SpaceX börjar utmana den marknaden. RD – 180 är den bästa raketen i sin klass. Det är också konstruerat och byggt i Ryssland, en nation som aktivt försöker undergräva USA: s makt.

det blir värre. Delta-IV Heavy och Atlas-V tillhandahålls av en enda entreprenör, United Launch Alliance (ULA). Även om det uppfyller flygvapnets krav på att ha två separata raketer för militär lansering, utgör det inte effektiv konkurrens.

flygvapnet är under en kongressbestämd tidsfrist för att gå i pension den ryskbyggda RD-180 för statliga nyttolaster senast 2022 och ersätta den med en amerikansk designad och byggd motor. Framsteg görs, men det målet förblir utom räckhåll. I teorin kan den amerikanska Falcon Heavy lyfta mer än en Delta-IV Heavy, men av olika skäl är det inte lämpligt för alla rymdfarkoster i Flygvapnet.

att komma in i denna bindning tog årtionden av dåliga beslut av välmenande människor. I stället för att återvända till det förflutna är det amerikanska flygvapnet rätt att gå framåt på flera fronter.

flygvapnet är:

  • stimulera utvecklingen av nya stora raketmotorer av flera entreprenörer.
  • tillhandahålla öppningar för kommersiella företag att komma in på regeringens lanseringsmarknad för mindre kritiska medelklassiga rymdfarkoster.
  • hjälper Blue Origin, Northrop Grumman och ULA, som med rätta vann utmärkelser i National Security Space Launch program (fas 1) under en konkurrensutsatt anbudsprocess, för att utveckla nya semi-kommersiella raketer.

i fas 2 kommer två final Launch Service Agreement (lsa) att tilldelas, ett för 60% av tävlade lanseringar under fem år och ett för 40%. Alla raketföretag kan tävla, inklusive företag som SpaceX som inte valdes i första omgången. De två lsa-vinnarna får garanterade statliga kontrakt och ytterligare marknadsandelar.

ett lsa-kontrakt är en måste – vinn-prioritet för varje företag-och deras lagstiftande representanter. Kongressens invändningar involverar mestadels de två mer kommersiella leverantörerna, Blue Origin och SpaceX. I ett brev daterat den 28 mars 2019, den inflytelserika ordföranden för House Armed Services Committee, Adam Smith (D-WA), uppmuntrade dåvarande Flygvapensekreterare Heather Wilson att ”ta mer tid att få ytterligare information” och fördröja LSA awards. I juni föreslog han lagstiftning för att delvis ta itu med upplevda ojämlikheter i LSA, lagstiftning som flygvapnet motsätter sig.

inte tillfälligt är Blue Origin baserat i Washington State och behöver mer tid för utveckling. På andra sidan är ULA, som bara har 12 RD-180-motorer kvar för statliga lanseringar. Eventuella betydande förseningar i LSA-programmet riskerar att lämna ULA utan motor. Blue Origin har en andel i ULA, bygga motorer för att ersätta RD-180, men att vinna ett kontrakt för en motor kan inte vara lika attraktivt som att bygga en hel raket.

denna konflikt med höga insatser har bara intensifierats. Enligt facktidskriften Space News undertecknade 28 federala lagstiftare ett April 12-brev som stöder Flygvapnets nuvarande lsa-fas 2-förvärvsstrategi.

i ett brev från 4 februari 2019 klagade Senator Dianne Feinstein (D-CA) och representant Ken Calvert (R-CA) också till Sekreterare Wilson. De oroade sig för att SpaceX, baserat i Kalifornien, uteslöts från LSA. SpaceX har för sin del lämnat in en formell protest för sin brist på inkludering i lsa-fas 1.

medan några av SpaceXs förespråkares poäng är giltiga, är det tydliga och brådskande behovet av Flygvapnet att snabbt ersätta nuvarande lanseringsfordon med minst två semi-kommersiella leverantörer. Det är därför Flygvapnet med rätta har varit kritiskt mot rättegången och driver för att hålla LSA på schemat. Det finns ingen giltig anledning till en försening eftersom anbudsprocessen var rättvis och rättvis. Samtidigt kan dock inte hjälpa SpaceX att förbättra sina raketer utanför de planerade lsa-utmärkelserna, särskilt att stå i reserv om komplikationer uppstår med vinnarna, kan ta flygvapnets NSSL-program. Värre, det avskräcker privata investeringar i bättre raketer. Hur kan det ligga i det nationella intresset?

det kan finnas ett sätt att kvadratera denna cirkel. Gå vidare med LSA som planerat, säkerställa nya raketer så snart som möjligt, samtidigt som Ryssland avlägsnas från den kritiska vägen för att starta militära rymdfarkoster. Samtidigt hjälper SpaceX att arbeta med sin nya Raptor-motor och nästa generations raket och fortsätter därmed att belöna privata investeringar.

i slutändan är det i landets intresse och flygvapnet att uppmuntra USA: s självförsörjning genom LSA-programmet. Det ligger också i det nationella intresset att se till att alla marknadsalternativ förblir så effektiva som möjligt – även de som inte kommer att lansera raketer för NSSL. Att avvisa branschaktörer nu – särskilt de som bidrar med privata investeringar-kan få allvarliga konsekvenser senare.

Donald F. Robertson är en frilansande rymdindustrijournalist baserad i San Francisco. Ytterligare nyheter och analyser finns på Twitter @DonaldFR

Lämna ett svar

Din e-postadress kommer inte publiceras.