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Sophie Blanchard-La Francesa de Alto Vuelo Que Reveló la Emoción y el Peligro de Volar en Globo

La aeronauta Sophie Blanchard en 1811. Ilustración: Wikipedia

Cuando el paracaidista austriaco Felix Baumgartner saltó de una cápsula a unas 24 millas sobre la tierra el 14 de octubre de 2012, millones lo vieron en televisión e Internet mientras rompía la barrera del sonido en una caída libre que duró diez minutos. Pero en la anticipación del salto de Baumgartner (y su aterrizaje seguro en paracaídas), había poco espacio para maravillarse con el enorme globo que lo llevó a la estratosfera.

Hace más de 200 años en Francia, la visión de un ser humano ascendiendo por el cielo bajo un globo gigante produjo lo que una revista en ese momento describió como «un espectáculo como el que nunca se mostró desde el comienzo del mundo. Los primeros vuelos tripulados a finales del siglo XVIII llevaron a la «balloonomanía» en toda Europa, ya que más de 100.000 espectadores se reunían en campos y tejados de ciudades para presenciar a los pioneros del vuelo humano. Y gran parte de la charla se dirigió a la aeronauta francesa Sophie Blanchard.

Conocida por estar nerviosa en el suelo, pero sin miedo en el aire, se cree que Blanchard fue la primera mujer profesional en globos aerostáticos. Se convirtió en una de las favoritas de Napoleón Bonaparte y Luis XVIII, quien le otorgó sus nombramientos oficiales de aeronauta. Sus vuelos en solitario en festivales y celebraciones fueron espectaculares, pero también peligrosos, y en el verano de 1819, se convirtió en la primera mujer en morir en un accidente de aviación.

Nació como Marie Madeleine-Sophie Armant en Trois-Canons en 1778, poco antes de que los hermanos Montgolfier, Joseph-Michel y Jacques-Etienne comenzaran a experimentar con globos hechos de tela de saco y tafetán y levantados por aire caliente de los fuegos en una caja debajo. A medida que los globos de los Montgolfiers se hacían cada vez más grandes, los hermanos comenzaron a considerar el vuelo tripulado. Luis XVI se interesó y propuso enviar a dos criminales al cielo para probar el artilugio, pero los hermanos optaron por colocar una oveja, un pato y un gallo a bordo para el primer vuelo en globo para sostener criaturas vivientes. En una manifestación de 1783 ante el rey y María Antonieta y una multitud en el palacio real de Versalles, los hermanos Montgolfier vieron sus embarcaciones ascender 1.500 en el aire. Menos de diez minutos después, los tres animales aterrizaron sanos y salvos.

Apenas unos meses después, cuando Etienne Montgolfier se convirtió en el primer ascenso humano a los cielos, en un globo atado, y poco después, Pilatre de Rozier y el marqués francés Francois Laurent le Vieux d’Arlandes realizaron el primer vuelo libre humano ante Luis XVI, el enviado estadounidense Benjamin Franklin y más de 100.000 espectadores más.

La Balloonomanía había comenzado, y el desarrollo de globos de gas, hecho posible por el descubrimiento del hidrógeno por el científico británico Henry Cavendish en 1766, rápidamente suplantó a los globos de aire caliente, ya que podían volar más alto y más lejos. Más y más pioneros se sintieron atraídos por nuevas hazañas en globos aerostáticos, pero no todo el mundo estaba emocionado: campesinos aterrorizados en la campiña inglesa rompieron un globo descendente en pedazos.

Inventor y balloonista francés Jean-Pierre Blanchard. Ilustración: Wikipedia

Sophie Armant, hija de esta era pionera, se casó con Jean-Pierre Blanchard, un inventor de mediana edad que había realizado su primer vuelo en globo en París cuando tenía solo cinco años. (La fecha de su matrimonio no está clara. En enero de 1785, Blanchard y John Jeffries, un médico estadounidense, se convirtieron en los primeros hombres en sobrevolar el Canal de la Mancha en un globo de hidrógeno, volando de Inglaterra a Francia. (Pilatre de Rozier, tratando de cruzar el canal de Francia a Inglaterra a finales de ese año, se convirtió en la primera víctima de aviación conocida después de que su globo se desinflara a 1.500 pies.)

Jean-Pierre Blanchard comenzó una gira por Europa. En las manifestaciones en las que cobró por admisión, mostró sus globos de seda, soltó perros equipados con paracaídas y lanzó fuegos artificiales desde arriba. «Todo el mundo da su chelín para verlo», informó un periódico, citando a multitudes afectadas por» locura de globos «y» aeriel phrenzy».»Los espectadores se sentían atraídos por los lanzamientos con globos únicos con forma de Pegaso y Nymp, y estaban encantados de ver a los hombres arriesgar sus vidas en vuelos donde los incendios a menudo enviaban globos a la tierra.

«Puede haber sido precisamente la falta de eficiencia lo que hizo del globo un símbolo tan apropiado de los anhelos y esperanzas humanas», señaló el historiador Stephan Oettermann. «Los globos de aire caliente y los globos de gas que los sucedieron poco después pertenecen no tanto a la historia de la aviación como al relato aún por escribir de los sueños de la clase media.»

Los muebles y cerámicas de la época estaban decorados con imágenes de globos. La ropa de mujer europea presentaba mangas abullonadas y faldas redondeadas. El peinado de Jean-Pierre Blanchard se hizo popular entre los de moda. En un viaje a los Estados Unidos en 1793 realizó el primer vuelo en globo en América del Norte, ascendiendo sobre Filadelfia antes que George Washington, John Adams y Thomas Jefferson.

Pero no todo lo que Blanchard hizo tuvo éxito. Escapó de un mal funcionamiento en el aire cortando su auto de su globo y usando este último como paracaídas. Se promocionó falsamente como el inventor del globo y el paracaídas. Estableció la «Academia Aerostática de Globos y Paracaídas» en 1785, pero fracasó rápidamente. John Jeffries, socio de Blanchard en el cruce del Canal de la Mancha y jefe financiero, afirmó más tarde que Blanchard trató de evitar que abordara el globo usando fajas pesadas y afirmando que el globo solo podía llevarlo a él.

Ante la ruina, Blanchard (que había abandonado a su primera esposa y a sus cuatro hijos para perseguir sus sueños en globo) persuadió a su nueva esposa para que cabalgara con él, creyendo que una mujer voladora podría ser una idea lo suficientemente novedosa como para traer de vuelta a las multitudes que pagaban.

Pequeña, nerviosa y descrita por un escritor con «rasgos agudos de pájaro», se creía que Sophie Blanchard estaba aterrorizada de montar en carruajes tirados por caballos. Sin embargo, una vez en un globo, encontró que el vuelo era una «sensación incomparable», y no mucho después de que ella y su esposo comenzaran a ascender juntos, hizo su primer ascenso en solitario en 1805, convirtiéndose en la primera mujer en pilotar su propio globo.

Los Blanchard lo hicieron hasta 1809, cuando Jean-Pierre, de pie junto a Sophie en una canasta atada a un globo que volaba sobre La Haya, tuvo un ataque al corazón y murió. Lisiada por las deudas de su marido, continuó volando, pagando lentamente a los acreedores y acentuando sus espectáculos con fuegos artificiales que lanzó desde el cielo. Se convirtió en la favorita de Napoleón, que la eligió «aeronauta de los festivales oficiales».»Hizo un ascenso para celebrar su boda de 1810 con María Luisa.

Napoleón también nombró a su jefe de ministro de aviación de globos aerostáticos, y trabajó en planes para una invasión aérea de Inglaterra por tropas francesas en globos, algo que más tarde consideró imposible. Cuando la monarquía francesa fue restaurada cuatro años más tarde, el rey Luis XVIII la nombró «aeronauta oficial de la restauración».»

La muerte de Madame Blanchard. Ilustración: Wikipedia

Había hecho viajes de larga distancia en Italia, cruzado los Alpes y, en general, hizo todo lo que su esposo esperaba hacer él mismo. Pagó sus deudas y se hizo una reputación. Parecía aceptar, incluso amplificar, los riesgos de su carrera. Prefería volar de noche y permanecer fuera hasta el amanecer, a veces durmiendo en su globo. Una vez se desmayó y casi se congeló a la altura de Turín después de ascender para evitar una tormenta de granizo. Casi se ahoga después de caer en un pantano en Nápoles. A pesar de las advertencias de peligro extremo, activó pirotecnia debajo de su globo de hidrógeno.

Finalmente, a la edad de 41 años, Sophie Blanchard realizó su último vuelo.

En la noche del 6 de julio de 1819, una multitud se reunió para una fiesta en los Jardines de Tivoli en París. Sophie Blanchard, ahora de 41 años, pero descrita como la» aún joven, alegre y amable » aeronauta, se levantó del césped para disfrutar de música y fuegos artificiales. A pesar de las dudas de otros, había planeado hacer su demostración de «Fuego de Bengala», una exhibición de pirotecnia de combustión lenta. Mientras montaba su globo, dijo: «Allons, ce será pour la derniere fois»(«Vamos, esto será por última vez»).

Con un elaborado vestido blanco y un sombrero a juego con accesorios de una pluma de avestruz, Blanchard, llevando una antorcha, comenzó su ascenso. Los vientos se la llevaron de inmediato de los jardines. Desde arriba, encendió fuegos artificiales y los dejó caer en paracaídas; luces de Bengala colgaban de debajo de su globo. De repente hubo un destello y estalló desde los cielos; las llamas se dispararon desde la parte superior del globo.

«Hermoso! Hermoso! Vive Madame Blanchard, gritó alguien en la multitud. El globo comenzó a descender; estaba en llamas. «Iluminó París como un inmenso faro en movimiento», decía un relato.

Blanchard se preparó para aterrizar mientras el globo hacía un lento descenso, de vuelta sobre los jardines a lo largo de la Rue de Provence. Cortó lastre suelto para ralentizar aún más la caída, y parecía que podría llegar a salvo al suelo. Luego, la canasta golpeó el techo de una casa y Blanchard se inclinó, cayendo a lo largo del techo y hacia la calle, donde, según un relato periodístico, «la recogieron muerta.»

Mientras toda Europa lloraba la muerte de Sophie Blanchard, algunos advirtieron, como era de esperar, que un globo no era lugar para una mujer. Fue enterrada en el cementerio de Pere Lachaise en París, bajo una lápida que representaba su globo en llamas, con el epitafio Victime de son Art et de son Intrepidite (Víctima de su arte e intrepidez).

Fuentes

Artículos: «La ‘Balloonomania’: Ciencia y espectáculo en la Inglaterra de la década de 1780», por Paul Keen, Estudios del siglo XVIII, verano de 2006, 39, 4. «Consumerism and the Rise of Balloons in Europe at the End of the Eighteenth Century», por Michael R. Lynn, Science in Context, Cambridge University Press, 2008. «Madame Blanchard, the Aeronaut,» Scientific American Supplement # 195, 27 de septiembre de 1879. «Sophie Blanchard-First Woman Balloon Pilot», Alas históricas, 6 de julio de 2012, http://fly.historicwings.com/2012/07/sophie-blanchard-first-woman-balloon-pilot/ «How Man Has Learned to Fly», The Washington Post, 10 de octubre de 1909.

Libros: Paul Keen, Literature, Commerce, and the Spectacle of Modernity, 1750-1800, Cambridge University Press, 2012.

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