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20 anos nas Bahamas

sentado em um avião de Boston a Miami, a caminho de Marsh Harbour, percebi que esta viagem marca o 20º aniversário do meu trabalho de campo nas Bahamas. Foi como um callow New postdoc na Universidade da Califórnia, Davis, que eu embarcei pela primeira vez Para As Bahamas em maio de 1991, estabelecendo um programa de pesquisa que me trouxe de volta todos os anos nas últimas duas décadas, algumas vezes mais de uma vez por ano. Perdi a noção de quanto tempo no total passei lá, mas já faz mais de um ano da minha vida (claro, devo salientar que meus colegas no crime estão indo para lá ainda mais, Dave Spiller desde os anos 80 e Tom Schoener, desde os anos 70).

o que continua nos trazendo de volta? Apesar do que você pode pensar, não são as praias, ou mesmo os casinos! A principal razão é que em muitas áreas das Bahamas, há um grande número de ilhas muito pequenas. Eles são oficialmente chamados de “rochas”, e apropriadamente assim: eles são pontos escarpados de nitidez de calcário, variando em tamanho de alguns metros quadrados em cima. Existem várias coisas que são ótimas nessas ilhotas. Primeiro, eles têm ecossistemas complexos, mas não muito complexos: algumas espécies de arbustos e árvores, uma variedade de insetos e outros artrópodes, e muitas vezes apenas uma espécie de lagarto, o anole marrom, Anolis sagrei. À medida que as ilhas ficam maiores, elas se tornam mais lusher e mais espécies ricas em tudo, incluindo lagartos. Em segundo lugar, muitas das Ilhas têm o tamanho certo: grande o suficiente para ter lagartos (as menores Ilhas geralmente não), pequeno o suficiente para que possamos facilmente recensear as populações de lagartos, aranhas, plantas e outras criaturas. Em terceiro lugar, existem muitas ilhas, para que possamos usá-las como tubos de ensaio para procurar generalidade em nossos estudos de mecanismos ecológicos e evolutivos. Finalmente, quarto, o governo das Bahamas é muito esclarecido em sua abordagem em relação à pesquisa científica. Em particular, eles nos permitiram translocar lagartos para ilhas nas quais eles não ocorrem. Agora, não coloque suas calcinhas em um monte, não é realmente um problema. O que fizemos foi pegar uma espécie—como A. sagrei—que ocorre na ilha maior próxima e colocá-los em algumas dessas rochas. Perceba que a ilha maior geralmente fica a poucos passos de distância, geralmente a 100 metros. E, lagartos colonizar estas ilhas naturalmente temos monitorado ilhas de várias décadas, e de ter gravado ilhas que foram, infelizmente, lizardless de repente, brotando de um lagarto população (alegre, encontrar, na verdade), o resultado de um gênio individual fazendo a travessia (anoles flutuar, e são especialistas em apegar-se a vegetação jogada na água, o que pode ser bastante freqüente durante a tempestade da época do ano); contínuo dos estudos genéticos estão começando a mostrar que tais colonização pode ocorrer a uma taxa maior do que prevíamos. Se você ainda está incomodado, considere isso: a razão pela qual a maioria dessas ilhas não tem lagartos não é porque as populações não podem sobreviver lá—mostramos claramente que podem. Em vez disso, é porque os furacões varrem periodicamente a área e lavam os lagartos em todas as ilhas baixas (nossas Ilhas geralmente têm menos de 5 m de altitude acima do nível do mar), como documentamos agora-para nosso desânimo, já que vários experimentos terminaram prematuramente—várias vezes.Portanto, aproveitando essas ilhas, podemos conduzir o tipo de experimento ecológico e evolutivo replicado que é a marca registrada da ciência laboratorial. O que aprendemos? Bem, bastante. Eu não posso resumir tudo aqui, mas olha Lagartos em uma Árvore Evolutiva ou Google “Thomas Schoener” ou “David Spiller” e confira nossos artigos (como este). Mas, em suma, aqui está um pouco do que encontramos, concentrando-se em nossas duas questões principais. Primeiro, perguntamos: que papel os lagartos—especificamente A. sagrei—desempenham no ecossistema? Em particular, A. sagrei come insetos e insetos comem plantas, então pode-se suspeitar que adicionar lagartos a uma ilha será bom para as plantas. Mas espere um segundo – os lagartos também comem aranhas e as aranhas comem insetos. Então, qual efeito é mais forte: o efeito negativo direto dos lagartos comendo insetos ou o efeito positivo indireto dos lagartos comendo as aranhas que comem os insetos? A resposta é a primeira. Embora os lagartos martelem as aranhas, eles mais do que compensam a remoção desses predadores aranianos e, como resultado, os insetos diminuem e, com eles, também danificam as plantas. Anoles são bons horticultores!

nossa segunda linha de pesquisa analisa a seleção natural e a adaptação. De muitas décadas de trabalho de muitas pessoas, temos uma boa compreensão de como os anóis, pelo menos nas Grandes Antilhas, se adaptam a diferentes circunstâncias. Uma característica particular envolve seus membros posteriores: quando eles usam superfícies largas, eles evoluem longos membros posteriores e, quando usam superfícies estreitas, as pernas ficam mais curtas. Nosso primeiro trabalho sobre este tópico, em Staniel Cay, no meio das Bahamas, descobriu que populações experimentalmente translocadas de A. sagrei tinha diferenciado, e existia uma relação, entre populações de diferentes ilhas, de tal forma que quanto mais ampla a vegetação que os lagartos usavam, mais longas as pernas. Mais sobre Staniel Cay e esse estudo na próxima semana.

o lagarto de cauda encaracolada, Leiocephalus carinatus. Herpetologistas experientes por aí reconhecerão que esta foto foi tirada nas Ilhas Cayman, em vez das Bahamas.

nosso trabalho atual em andamento é baseado no Great Abaco, no extremo norte das Bahamas. Durante a última década e meia, fomos combinando as duas linhas de pesquisa adicionando outro nível para a comida da web: introduzimos um terrestres, predatória lagarto, o encantador encaracolado cauda de lagarto, Leiocephalus carinatus (como com nossos estudos anteriores, curlies ocorrer em Great Abaco, naturalmente colonizar estas rochas, e são dizimados por furacões). Este experimento teve dois propósitos. Primeiro, adicionamos outra camada à cadeia alimentar: curlies comem A. sagrei (muito, muito mais do que nunca prevíamos), e eles também comem aranhas, então qual será o efeito líquido nos insetos e nas plantas? E, os anóis marrons, sem manequins, dê uma olhada nos curlies e siga para as colinas…ou pelo menos até os arbustos (eles descem ao chão algumas vezes, porém, e é quando eles são comidos). Existem poucas árvores grandes nessas ilhas, então tornar-se arbóreo significa usar vegetação estreita, e sabemos o que isso deve levar a: seleção natural para pernas curtas!

nossos resultados até agora são interessantes: os efeitos da teia alimentar são meio complicados. Efeitos fortes de curlies em anóis (negativos) e aranhas (positivos), mas efeitos menos consistentes em insetos e plantas. No que diz respeito à evolução, registramos forte seleção em anoles ao longo da primeira geração. Infelizmente, a natureza tem se comportado mal. O experimento foi dizimado duas vezes por furacões, não deixando que ele prossiga o tempo suficiente para olhar para as consequências evolutivas. Nossa previsão específica é que, forçado a entrar nos arbustos, A. sagrei começará a comer presas diferentes, tendo um impacto mais forte nas espécies arbóreas e uma menor nas terrestres (que, no entanto, sofrerão com o ataque encaracolado). No entanto, com o tempo, hipotetizamos que os marrons se adaptarão à vida arbórea e, como resultado, seu impacto na presa arbórea aumentará com o tempo. O experimento está em andamento há três anos (após um hiato de quatro anos para permitir que as ilhas se recuperem do último furacão). Os primeiros resultados são promissores, mas, como sempre, nunca sabemos o que veremos quando chegarmos às ilhas. No ano passado, as populações de anóis marrons em ilhas com caudas encaracoladas estavam muito baixas. Isso vai continuar? Alguma população será extirpada? Saberemos em breve.

mais um dia no escritório. Foto cortesia M. Leal.

e agora, vou continuar meu esforço infrutífero para angariar simpatia. É trabalho duro! O sol bate em nós. E, triste dizer, não é realmente tão bonito lá. Claro, estamos na água, e de vez em quando os golfinhos nos escoltam de uma ilha para outra, e vemos tartarugas marinhas (homem, elas são rápidas) e raios e de vez em quando um tubarão muito grande. E, sim, muitas vezes há uma brisa agradável e os lagartos são sempre encantadores. Mas, você sabe, é uma bonita área seca, realmente, e a vegetação é despenteada floresta seca, e os lagartos não ocorrem nas praias (bem, o curlies fazer) e nós nem sequer realmente gosta de praias (pelo menos eu não), e a biodiversidade é limitada: os lagartos são grandes, mas não há cobras venenosas ou jaguares ou macacos, ou muitas outras coisas legais, como na Costa Rica. Realmente, é um trabalho sujo, mas alguém tem que fazer isso, e estou pronto para aceitar suas expressões de gratidão.

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Jonathan Losos
Professor de Biologia e Diretor de a Vida da Terra Colaborativa na Universidade de Washington em Saint Louis. Passei toda a minha carreira profissional estudando anoles e descobri que quanto mais aprendo sobre anoles, mais percebo que não sei.

Jonathan Losos
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