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Sophie Blanchard-The High Flying Frenchwoman Who Revealed the Thrill and Danger of Ballooning

L’aeronauta Sophie Blanchard nel 1811. Illustrazione: Wikipedia

Quando il paracadutista austriaco Felix Baumgartner saltò da una capsula a circa 24 miglia sopra la terra il 14 ottobre 2012, milioni di persone guardarono in televisione e su Internet mentre rompeva la barriera del suono in una caduta libera durata dieci minuti. Ma nell’attesa del salto di Baumgartner (e del suo atterraggio sicuro con il paracadute), c’era poco spazio per ammirare l’enorme pallone che lo portava nella stratosfera.

Più di 200 anni fa, in Francia, la visione di un essere umano che ascendeva il cielo sotto un pallone gigante produsse quello che una rivista dell’epoca definì “uno spettacolo simile a quello che non si è mai visto dall’inizio del mondo.”I primi voli con equipaggio alla fine del xviii secolo portarono alla “balloonomania” in tutta Europa, poiché più di 100.000 spettatori si riunivano nei campi e sui tetti delle città per assistere ai pionieri del volo umano. E gran parte del discorso si rivolse all’aeronauta francese Sophie Blanchard.

Nota per essere nervosa a terra ma senza paura in aria, Blanchard è considerata la prima balloonist professionista femminile. Divenne una delle preferite sia di Napoleone Bonaparte che di Luigi XVIII, che le conferì incarichi ufficiali di aeronauta. I suoi voli in solitaria ai festival e alle celebrazioni furono spettacolari ma anche pericolosi e, nell’estate del 1819, divenne la prima donna ad essere uccisa in un incidente aereo.

Nacque Marie Madeleine-Sophie Armant a Trois-Canons nel 1778, non molto tempo prima che i fratelli Montgolfier, Joseph-Michel e Jacques-Etienne iniziassero a sperimentare palloncini fatti di sacco e taffetà e sollevati dall’aria riscaldata dagli incendi in una scatola sottostante. Man mano che i palloni dei Montgolfier diventavano sempre più grandi, i fratelli iniziarono a considerare il volo con equipaggio. Luigi XVI si interessò e propose di inviare due criminali in cielo per testare l’aggeggio, ma i fratelli scelsero invece di mettere una pecora, un’anatra e un gallo a bordo per il primo volo in mongolfiera per contenere creature viventi. In una dimostrazione del 1783 davanti al re e a Maria Antonietta e a una folla alla reggia di Versailles, i fratelli Montgolfier videro il loro mestiere salire 1.500 in aria. Meno di dieci minuti dopo, i tre animali atterrarono sani e salvi.

Pochi mesi dopo, quando Etienne Montgolfier divenne la prima ascesa umana nei cieli, su un pallone legato, e non molto tempo dopo, Pilatre de Rozier e il marchese francese Francois Laurent le Vieux d’Arlandes fecero il primo volo libero umano davanti a Luigi XVI, all’inviato statunitense Benjamin Franklin e a più di 100.000 altri spettatori.

La Balloonomania era iniziata e lo sviluppo di palloni a gas, reso possibile dalla scoperta dell’idrogeno da parte dello scienziato britannico Henry Cavendish nel 1766, soppiantò rapidamente le mongolfiere, poiché potevano volare più in alto e più lontano. Sempre più pionieri furono attratti da nuove imprese in mongolfiera, ma non tutti erano entusiasti: i contadini terrorizzati nella campagna inglese strapparono un pallone discendente a pezzi.

Inventore e balloonist francese Jean-Pierre Blanchard. Illustrazione: Wikipedia

Figlia di questa epoca pionieristica, Sophie Armant sposò Jean-Pierre Blanchard, un inventore di mezza età che aveva fatto il suo primo volo in mongolfiera a Parigi quando aveva solo cinque anni. (La data del loro matrimonio non è chiara. Nel gennaio 1785, Blanchard e John Jeffries, un medico americano, divennero i primi uomini a sorvolare la Manica in un pallone a idrogeno, volando dall’Inghilterra alla Francia. (Pilatre de Rozier, cercando di attraversare la manica dalla Francia all’Inghilterra più tardi quell’anno, divenne la prima fatalità dell’aviazione conosciuta dopo che il suo pallone si sgonfiò a 1.500 piedi.)

Jean-Pierre Blanchard iniziò a girare l’Europa. Alle dimostrazioni in cui ha accusato per l’ammissione, ha mostrato i suoi palloncini di seta, ha lasciato cadere i cani dotati di paracadute e ha lanciato fuochi d’artificio dall’alto. “Tutto il mondo dà il loro scellino per vederlo”, ha riferito un giornale, citando folle colpite da” balloon madness “e” aeriel phrenzy.”Gli spettatori sono stati attratti dai lanci con palloncini unici a forma di Pegaso e Ninfa, e sono entusiasti di vedere gli uomini rischiare la vita nei voli in cui gli incendi spesso mandavano palloncini a precipitare sulla terra.

“Potrebbe essere stata proprio la mancanza di efficienza a rendere il pallone un simbolo così appropriato di desideri e speranze umane”, ha osservato lo storico Stephan Oettermann. “Le mongolfiere e le mongolfiere a gas che le hanno succedute poco dopo non appartengono tanto alla storia dell’aviazione quanto al racconto ancora da scrivere dei sogni della classe media.”

Mobili e ceramiche all’epoca erano decorati con immagini di palloncini. L’abbigliamento femminile europeo presentava maniche gonfie e gonne arrotondate. I capelli pettinati di Jean-Pierre Blanchard sono diventati di gran moda. Durante un viaggio negli Stati Uniti nel 1793 condusse il primo volo in mongolfiera in Nord America, ascendendo su Philadelphia prima di artisti del calibro di George Washington, John Adams e Thomas Jefferson.

Ma non tutto ciò che Blanchard ha fatto è riuscito. Sfuggì a un malfunzionamento a mezz’aria tagliando la sua auto dal suo pallone e usando quest’ultimo come paracadute. Ha falsamente commercializzato se stesso come l’inventore del pallone e il paracadute. Fondò la “Balloon and Parachute Aerostatic Academy” nel 1785, ma fallì rapidamente. John Jeffries, compagno di traversata della Manica di Blanchard e finanziere capo, in seguito ha affermato che Blanchard ha cercato di impedirgli di salire sul pallone indossando cinture ponderate e sostenendo che il pallone poteva trasportare solo lui.

Di fronte alla rovina, Blanchard (che aveva abbandonato la sua prima moglie e i loro quattro figli per inseguire i suoi sogni in mongolfiera) persuase la sua nuova moglie a cavalcare con lui, credendo che una femmina volante potesse essere un’idea abbastanza nuova da riportare le folle paganti.

Minuta, nervosa e descritta da uno scrittore come “dai tratti taglienti simili a uccelli”, si credeva che Sophie Blanchard fosse terrorizzata dall’idea di cavalcare in carrozze trainate da cavalli. Tuttavia, una volta in mongolfiera, trovò che il volo era una “sensazione incomparabile”, e non molto tempo dopo che lei e suo marito iniziarono le ascensioni insieme, fece la sua prima ascensione in solitaria nel 1805, diventando la prima donna a pilotare il proprio pallone.

I Blanchard fecero un tentativo fino al 1809—quando Jean-Pierre, in piedi accanto a Sophie in un cesto legato a un pallone che volava sopra l’Aia, ebbe un attacco di cuore e cadde alla sua morte. Paralizzata dai debiti del marito, ha continuato a volare, pagando lentamente i creditori e accentuando i suoi spettacoli con fuochi d’artificio che ha lanciato dal cielo. Divenne una delle preferite di Napoleone, che la scelse come “aeronauta dei festival ufficiali”.”Fece un’ascesa per celebrare il suo matrimonio del 1810 con Maria Luisa.

Napoleone nominò anche il suo capo air minster of ballooning, e lavorò ai piani per un’invasione aerea dell’Inghilterra da parte delle truppe francesi in palloni—cosa che in seguito ritenne impossibile. Quando la monarchia francese fu restaurata quattro anni dopo, re Luigi XVIII la nominò “aeronauta ufficiale della restaurazione.”

La morte di Mme. Blanchard. Illustrazione: Wikipedia

Aveva fatto viaggi a lunga distanza in Italia, attraversato le Alpi e in generale ha fatto tutto ciò che suo marito aveva sperato di fare da solo. Ha pagato i suoi debiti e si è fatta una reputazione. Sembrava accettare, persino amplificare, i rischi della sua carriera. Preferiva volare di notte e stare fuori fino all’alba, a volte dormendo nella sua mongolfiera. Una volta svenne e quasi si bloccò in quota sopra Torino dopo essere salita per evitare una grandinata. E ‘ quasi annegata dopo essere caduta in una palude a Napoli. Nonostante gli avvertimenti di pericolo estremo, partì pirotecnica sotto il suo palloncino di idrogeno.

Finalmente, all’età di 41 anni, Sophie Blanchard fece il suo ultimo volo.

La sera del 6 luglio 1819, una folla si riunì per una festa ai Giardini di Tivoli a Parigi. Sophie Blanchard, ora 41 ma descritto come il” ancora giovane, vivace, e amabile “aeronauta, è salito dal prato ad un fiorire di musica e bagliore di fuochi d” artificio. Nonostante i dubbi degli altri, aveva pianificato di fare la sua dimostrazione “Bengal Fire”, un display pirotecnico a fuoco lento. Mentre montava il suo palloncino disse: “Allons, ce sera pour la derniere fois”(“Andiamo, sarà per l’ultima volta”).

In un elaborato abito bianco e cappello abbinato accessoriato con un pennacchio di struzzo, Blanchard, portando una torcia, iniziò la sua ascesa. I venti la portarono immediatamente via dai giardini. Dall’alto, accese fuochi d’artificio e li lasciò cadere con il paracadute; luci del Bengala pendevano da sotto il suo palloncino. Improvvisamente ci fu un lampo e popping dal cielo; fiamme sparato dalla parte superiore del pallone.

” Bellissimo! Bellissimo! Vive Madame Blanchard”, gridò qualcuno tra la folla. Il pallone cominciò a scendere; era in fiamme. “Illuminò Parigi come un immenso faro in movimento”, si legge in un racconto.

Blanchard si preparò per l’atterraggio mentre il pallone faceva una lenta discesa, tornando sui giardini lungo la Rue de Provence. Ha tagliato la zavorra allentata per rallentare ulteriormente la caduta, e sembrava che potesse arrivare al suolo in sicurezza. Poi il cesto ha colpito il tetto di una casa e Blanchard si ribaltò, cadendo lungo il tetto e sulla strada, dove, secondo un resoconto di giornale, “è stata prelevata morta.”

Mentre tutta l’Europa piangeva la morte di Sophie Blanchard, alcuni avvertirono, prevedibilmente, che un pallone non era posto per una donna. Fu sepolta nel cimitero di Pere Lachaise a Parigi, sotto una lapide raffigurante il suo pallone in fiamme, con l’epitaffio Victime de son Art et de son Intrepidite (Vittima della sua arte e intrepidità).

Fonti

Articoli: “La ‘ Balloonomania’: Scienza e spettacolo nel 1780 Inghilterra, ” di Paul Keen, Studi del XVIII secolo, Estate 2006, 39, 4. “Consumismo e l’ascesa dei palloncini in Europa alla fine del diciottesimo secolo”, di Michael R. Lynn, Science in Context, Cambridge University Press, 2008. “Madame Blanchard, l’aeronauta”, Supplemento Scientific American n. 195, 27 settembre 1879. “Sophie Blanchard-First Woman Balloon Pilot,” Historic Wings, July 6, 2012, http://fly.historicwings.com/2012/07/sophie-blanchard-first-woman-balloon-pilot/ “How Man Has Learned to Fly,” The Washington Post, October 10, 1909.

Libri: Paul Keen, Letteratura, commercio, e lo spettacolo della modernità, 1750-1800, Cambridge University Press, 2012.

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