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John White, il sovrintendente delle scuole in Louisiana, ha annunciato all’inizio di questo mese che si sarebbe dimesso dalla sua posizione a marzo. White, che è stato nella sua posizione da gennaio 2012, è il capo dell’istruzione statale K-12 più longevo del paese. È stato nominato dal consiglio scolastico statale e ha servito durante i mandati di Bobby Jindal, un repubblicano, e l’attuale governatore John Bel Edwards, un democratico.

White, 44 anni, ex insegnante di inglese nel New Jersey, ha un record lungo e controverso, e ha fatto mosse di alto profilo che influenzano l’ampiezza del sistema K-12 dello stato, così come le sue connessioni con l’educazione della prima infanzia e college e università. L’alumnus Teach For America, che gestiva il Louisiana Recovery School District prima di assumere la carica di capo dello stato, ha propagandato il miglioramento dello stato sulla valutazione nazionale dei progressi dell’istruzione, così come il ritorno del distretto scolastico di New Orleans al controllo locale e al nuovo supporto per gli studenti che cercano aiuti finanziari per college e università. Eppure i suoi critici hanno detto che ha ignorato le preoccupazioni di molti educatori in nome di imporre un’agenda inflessibile e spietata sulle scuole.

Abbiamo parlato con lui per circa 30 minuti del suo tempo alla guida del dipartimento, che supervisiona 720.000 studenti delle scuole pubbliche. Puoi vedere i suoi pensieri su vari argomenti qui sotto:

Su come è diventato un simbolo di “riforma dell’istruzione” e se questo lo ha aiutato o ferito:

Quando abbiamo chiesto a White di questo, ha immediatamente preso le distanze dall’attività di riforma dell’istruzione degli ultimi 10-15 anni a livello nazionale. Invece, ha detto che il suo lavoro e il lavoro della sua squadra erano radicati nella riforma basata sugli standard che risale all’amministrazione Reagan e al famoso—o infame, a seconda del proprio punto di vista—rapporto”A Nation at Risk”. (Anche eventi come il vertice dei governatori di Charlottesville nel 1989 vengono in mente.) Questo movimento, ha detto, si è intenzionalmente concentrato sulle politiche in materia di curriculum e formazione degli insegnanti e su come assicurarsi che le scuole possano avere successo in quelle aree su larga scala.

“Sono un membro di quel movimento che porta carte”, ha detto White.

Ma ha detto che negli ultimi anni, il dibattito sulla riforma dell’istruzione si è sempre più e inutilmente concentrato su quelle che ha definito questioni “di nicchia”, come la scelta della scuola privata, gli standard statali di base comuni e le scuole charter, che sono sempre più utilizzate per definire l’agenda politica ma non guidare il miglioramento nelle scuole.

White, ovviamente, è stato un sostenitore molto pubblico della scelta scolastica, inclusi buoni e carte. Ha combattuto l’amministrazione Obama in tribunale per mantenere come Louisiana ha finanziato buoni, per esempio.È abbastanza chiaro dove si trova su questo tema in generale. Ha sostenuto i test common core e allineati nonostante il grande pushback politico (ne riparleremo tra un po’). E ha una vasta record supportin scuole charter per aiutare a girare intorno prima i distretti scolastici di New Orleans e ora Baton Rouge. Ma ci ha sostenuto che non definisce il suo mandato in gran parte da tali priorità e risse politiche.

“Si tratta di fette molto strette di quello che dovrebbe essere un orientamento molto più ampio e completo e a lungo termine tra i responsabili politici. Ma sono diventati termini opportuni per i politici da usare per irritare le loro basi”, ha detto White.

Su ciò che è cambiato di più per i capi di stato durante il suo mandato in Louisiana:

Non è certo nuovo che i capi di stato abbiano perseguito ordini del giorno che corrispondono a obiettivi politici più ampi nei loro stati, ha detto White. Ma ciò che è cambiato, ha detto, è che c’è meno di una discussione su come guidare il miglioramento e la crescita nel sistema esistente, e più di una discussione su come dividere la torta esistente e renderla più equa. Questo cambiamento ha alcuni meriti, ha detto, ma corre il rischio di ignorare come aiutare gli studenti nelle scuole dove sono ora, e non rendersi conto che i politici spesso non affrontano i problemi con entrambi questi concetti in mente.

Ha usato le politiche della prima infanzia come esempio. White ha detto che la nazione ha bisogno di migliori politiche di maternità e paternità e di un sistema di assistenza all’infanzia più robusto, se vuole risultati migliori per i giovani a lungo termine. Ma concentrarsi su questi problemi può e può distrarre i leader da ciò che accade agli studenti quando passano alle scuole elementari e iniziano un’istruzione accademica più formalizzata. Ecco perché il suo team si è concentrato sia sul miglioramento guidato dall’istruzione nelle scuole che su un sistema di educazione precoce ampliato.

“Non diventi un grande lettore solo perché sei andato a un programma Head Start”, ha detto.

Allo stesso modo, White ha detto che mentre apprezzava più attenzione alla questione della segregazione e dell’isolamento razziale nelle scuole americane, “Ci sono legioni di bambini che stanno andando nelle scuole a gara singola in questo momento che hanno bisogno di un’istruzione migliore di quella che stanno ottenendo.”Il fatto che stiano frequentando tali scuole, ha detto, è improbabile che cambi durante la loro carriera scolastica.

“È un momento diverso” da quando ha iniziato come capo dello stato della Louisiana, ha aggiunto White. “E in molti modi è un po’ più di un momento cinico. E in molti modi è meno di un tempo idealistico.”

Su come i suoi rapporti con gli amministratori di Obama e Trump sono stati diversi:

White si è affrettato a dire che” ha sempre avuto un buon rapporto ” con i tre segretari dell’istruzione con cui ha lavorato, anche se ha avuto diverse critiche su entrambe le amministrazioni.

“L’ambizione dell’amministrazione Obama è stata benvenuta, anche se gran parte della loro implementazione potrebbe essere a volte brusca”, ha detto White del team K-12 del presidente Barack Obama, che è stato guidato per la maggior parte del tempo di Obama in carica da Arne Duncah. Per quanto riguarda l’amministrazione Trump, ha detto che mentre pensa che il segretario all’Istruzione Betsy DeVos e il suo dipartimento siano stati utili sotto alcuni aspetti, ha voluto “che avrebbero fatto di più per guidare la discussione verso il miglioramento su base stato per stato, distretto per distretto.”

Ha individuato la posizione pubblica e i commenti dell’amministrazione Trump sull’immigrazione per aspre critiche. Ad esempio, ha detto che le scuole nel suo stato e in altri sono “moralmente e legalmente obbligate a servire i bambini indipendentemente dallo status giuridico dei loro genitori.”La retorica e altre azioni intorno a persone di colore non nate negli Stati Uniti, ha detto, sono state molto inutili.

“Ho serie preoccupazioni su gran parte della retorica dell’amministrazione e la sua influenza sui bambini che non ha nulla a che fare con il segretario DeVos”, ha detto White.

Sul suo asporto dalla sua grande scissione dall’ex governatore Bobby Jindal sul nucleo comune:

Ex Gov. Bobby Jindal ha sostenuto White per essere il sovrintendente della scuola, ma i due hanno avuto un grande litigio sugli standard common-core e sui test allineati, che Jindal ha finito per opporsi e White ha continuato a sostenere. La Louisiana ha finito per apportare modifiche al nucleo comune e al test che—secondo molti osservatori—non si discostava sostanzialmente da ciò che il bianco originariamente cercava.

“C’erano solo alcune cose che non erano negoziabili”, ha detto White, quando gli abbiamo chiesto quale fosse il suo principale takeaway da quell’esperienza. “Non ci saremmo tirati indietro. … Devi rispettare il fatto che non abbiamo mai cambiato la nostra posizione. Penso che questo sia tristemente raro nel mondo politico.”

Perché si è rifiutato di cambiare la sua posizione quando anche Jindal lo voleva? White ha detto che stava pensando agli insegnanti.

“L’ultima cosa che gli insegnanti volevano vedere accadere era un altro cambiamento. Era importante che ciò che abbiamo detto fosse credibile per gli insegnanti. E non puoi essere credibile per gli insegnanti se ti vedono come parte di questo costante flip-flop”, ha detto.

Sulla guida di grandi cambiamenti senza sovralimentare la burocrazia:

Parlando di insegnanti: Una delle strategie retoriche di White in pubblico è stata quella di criticare come la burocrazia dell’istruzione possa mettere troppo peso sugli educatori e ignorare le complesse realtà sul campo. Eppure il suo mandato è stato caratterizzato da un cambiamento radicale e sistemico-l’obiettivo della Louisiana di legare il curriculum modello dello stato a una valutazione pilota, ad esempio, richiede un sacco di input e lavoro da parte del dipartimento dell’istruzione statale.

Quindi, come pensa di aver raggiunto il secondo obiettivo senza minare la sua preoccupazione per il superamento?

La sua risposta è stata che mentre altri paesi sono riusciti a chiarire come diversi pezzi del sistema educativo si adattino agli insegnanti ether e di sostegno, questo non è semplicemente il caso in molti casi qui. L’obiettivo, ha detto, non è mettere gli insegnanti in una scatola, ma aiutarli a capire cosa ci si aspetta da loro e perché tutto si lega insieme. Questo è legato a ciò che White indica come tra le sue realizzazioni più importanti nello stato: il fatto che gli aspiranti insegnanti devono ora sottoporsi a un anno di” residenza ” in una scuola prima di diventare un insegnante a tutti gli effetti, per prepararli meglio al lavoro.

“Non è che qualsiasi guida dall’alto sia intrinsecamente una brutta cosa. La frammentazione del sistema americano è una brutta cosa per gli insegnanti. Siamo stati inflessibili sull’idea che la coerenza sia importante per gli insegnanti”, ha detto White. “Pensiamo che la coerenza sia il fondamento dell’empowerment. E una volta che lo stato ha fatto, non pensiamo che sia il lavoro dello stato per ottenere nel modo di ciò che gli insegnanti vogliono fare,” ha detto.”

Sui suoi prossimi passi, e se avrebbe mai voluto essere segretario dell’educazione degli Stati Uniti:

Whitesaid non ha” piani ” per il suo futuro immediato. Tuttavia, ha detto che continuerà a lavorare sulla questione del collegamento dei diplomati delle scuole superiori al lavoro e alle carriere, in un momento in cui le connessioni tra i datori di lavoro e le loro comunità si sono fondamentalmente “dissipate.”

Ha indicato un gruppo no-profit da lui fondato, Propel America, che mira a collegare gli studenti ai percorsi con l’aiuto dei datori di lavoro e delle scuole. White funge da presidente del consiglio del gruppo, ma ha detto che non aveva intenzione di passare dal dipartimento di educazione della Louisiana a lavorare in quell’organizzazione.

E se un presidente lo chiamasse e gli chiedesse se sarebbe interessato a rilevare il Dipartimento dell’Istruzione degli Stati Uniti?

“Naturalmente sarei onorato di essere chiesto e vorrei discuterne” per vedere se sarebbe una buona misura, White ha detto.

Foto: Sovrintendente dell’Educazione John White parla dopo il suo incontro con il governatore Bobby Jindal sui test della scuola pubblica,a Baton Rouge, La., nel 2014. White, che ha contribuito a rafforzare il ruolo delle scuole charter, ha sostenuto un programma di voucher per le lezioni finanziato dai contribuenti per le scuole private e ha supervisionato importanti cambiamenti negli sforzi di responsabilità scolastica dello stato, si sta dimettendo dalla sua posizione a marzo. (AP Photo/Melinda Deslatte, File)

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