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Litophile

Per gli elementi litofili, vedi classificazione Goldschmidt.

I litofili sono microrganismi che possono vivere all’interno degli interstizi dei pori di rocce ignee sedimentarie e persino fratturate a profondità di diversi chilometri.

Alcuni sono noti per vivere su rocce superficiali e fare uso della fotosintesi per l’energia.

Quelli che vivono in rocce più profonde non possono usare la fotosintesi per raccogliere energia, ma invece estrarre energia dai minerali intorno a loro. Vivono in fessure nella roccia dove l’acqua filtra verso il basso. L’acqua contiene anidride carbonica disciolta (CO2) che gli organismi utilizzano per le loro esigenze di carbonio. Sono stati rilevati in rocce fino a profondità di quasi tre km, dove la temperatura è di circa 75 °C.

I litofili terrestri possono essere trovati in canyon composti principalmente da granito, una roccia ignea e terreni saturi di roccia fratturata. Gli organismi del genere Elliptochloris, un’alga verde fotosintetica subaerea, dimostrano preferenze litofile attraverso la colonizzazione in fessure granitiche e in prossimità di licheni terrestri. I licheni litofili del genere Collema formano strette relazioni simbiotiche tra funghi e alghe fotosintetiche come Elliptochloris al fine di produrre i necessari metaboliti secondari degli acidi grassi saturi. Le specie algali litofile che colonizzano gli affioramenti rocciosi fratturati presentano individualmente una forma morfologica coccale mentre si aggregano in una disposizione ellittica o globulare durante l’età adulta.

Le nicchie ecologiche litobiontiche classificano ulteriormente i litofili in sottocategorie determinate dalla loro specificità di nicchia spaziale. Il termine, litico, si riferisce ad un’associazione con la roccia e può essere ulteriormente spiegato con il termine, lithobiontic, considerato come organismi che vivono sia su, e all’interno di superfici rocciose. Organismi di roccia sub-superficie, endoliti, presentano principalmente la preferenza di nicchia all’interno di fessure, cavità o tunnel di varie rocce. Mentre molti endoliti degradano e scavano efficacemente la superficie di roccia carbonatica disponibile, molti sono predati da gasteropodi selezionati e specie di echinodermi. Questa preferenza di habitat può essere ulteriormente minacciata da organismi che alimentano la sospensione alla ricerca di un riparo acquisito.

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