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Figlia dei Cieli: Jean Batten

Jean Batten mise la Nuova Zelanda sulla mappa durante l’età d’oro dell’aviazione, poi svanì nell’oscurità.

Per il suo 26 ° compleanno il 15 settembre 1935, Jean Batten si è trattata di un nuovo Percival D. 3 Gabbiano Sei. Il gabbiano ad ala bassa aveva un motore a 6 cilindri Gipsy da 200 CV e serbatoi di carburante ausiliari, dandogli una velocità di crociera di 150 mph e una gamma di 2.000 miglia. Costava a Batten £1.750, “ogni centesimo che possedevo”, disse.

Solo due mesi dopo Batten era nella città senegalese di Thies, preparandosi per un ambizioso volo in solitaria attraverso l’Atlantico meridionale fino a Natal, in Brasile. Il volantino, che aveva già stabilito diversi record di lunga distanza, ha fatto meticolosi preparativi per la sua nuova avventura. Una donna alla moda che voleva apparire al meglio in occasione di eventi VIP, era tutto business quando si trattava di manutenzione degli aerei. A Thies insistette per lavorare sul motore del Gabbiano e per supervisionare il processo di rifornimento. Nonostante borbottando dai meccanici dell’aeronautica francese che guardavano, si assicurò che il carburante fosse accuratamente filtrato attraverso un panno di camoscio per rimuovere le impurità.

Successivamente Batten sistemò il suo kit di volo, scartando oggetti pesanti come parti di ricambio del motore, una cassetta degli attrezzi, una pistola lanciarazzi e tamburi d’acqua. Ma mentre un comandante francese perplesso guardava, il volantino ha accuratamente ripiegato due abiti da sera e li ha riposti nel suo armadietto. In seguito chiese perché aveva fatto una scelta così femminile, la risposta di Jean era un dato di fatto. Gli abiti pesavano quasi nulla, ha sottolineato. Se il suo volo avesse avuto successo, avrebbe avuto bisogno di loro. E se finisse nell’Atlantico, l’equipaggiamento pesante non servirebbe a nulla.

Come si è scoperto, il neozelandese aveva bisogno del suo abito da sera. Ma diverse volte durante il suo viaggio attraverso il tempo pesante ha voluto che fosse stata in grado di permettersi una radio per aiutare con la navigazione. Alla fine, però, i suoi calcoli le hanno permesso di raggiungere il Sud America senza problemi. Con un volo overwater della durata di 13 ore e 15 minuti, Batten aveva battuto il tempo dell’australiano Jim Mollison attraverso l’Atlantico meridionale di oltre quattro ore. Il suo tempo totale trascorso dall’Inghilterra al Brasile—un viaggio di 5.000 miglia-è stato di 61 ore e 15 minuti, un record mondiale e quasi un giorno in meno del record Inghilterra—Brasile di Mollison. Dopo essere atterrato vicino a Natal, Batten esultò, ” Ho sperimentato ancora una volta la più grande e più duratura delle gioie—la gioia del successo.”

Quella stessa euforia aveva attirato Batten nei cieli fin dal suo primo volo, con l’aviatore australiano pionieristico Sir Charles Kingsford-Smith nel suo Fokker F. VII/3m Southern Cross. Sir Charles, che divenne il primo a volare attraverso il Pacifico dall’America, diede a Batten due consigli – entrambi ignorati: “Non tentare di battere i record degli uomini e non volare di notte.”

Jane Gardner Batten, che preferiva chiamarsi Jean, nacque a Rotorua, sull’isola del Nord della Nuova Zelanda, figlia del capitano Frederick H. Batten, un dentista, e dell’ex Ellen “Nellie” Blackmore. Poco prima della nascita di Jean, Louis Blériot era diventato il primo uomo a volare attraverso la Manica. Ellen ritagliò un articolo di giornale sull’impresa di Blériot e lo appuntò al muro accanto alla culla del suo bambino. Se ha fatto la differenza nelle ambizioni di sua figlia nessuno può dire. Ma Ellen riuscì chiaramente a infondere in Jean l’idea, radicale all’epoca, che doveva essere pronta a competere con gli uomini.

La famiglia si trasferì da Rotorua ad Auckland quando Jean aveva 4 anni. All’inizio era appassionata di libri e musica, e suo padre la incoraggiò a diventare una pianista da concerto. Ha frequentato il Ladies College di Remuera, studiando musica ad Auckland. Nello stesso periodo, i suoi genitori si separarono.

Batten ha letto del rivoluzionario volo in solitaria dell’australiano Bert Hinkler dall’Inghilterra all’Australia nel febbraio 1928, ed è stato anche ispirato dal viaggio da San Francisco a Brisbane fatto tre mesi dopo da Kingsford-Smith, dall’australiano Charles Ulm e dagli americani James Warner e Harry Lyon. “Ero profondamente interessato a questi due voli”, scrisse Jean, ” e quando più tardi Charles Kingsford-Smith volò sul Mar di Tasman in Nuova Zelanda, il mio entusiasmo per l’aviazione aumentò e decisi di diventare un pilota.”Dopo il suo volo con Kingsford-Smith durante una visita in Australia nel 1929, ha ricordato,” Crociera in alto sopra le Blue Mountains, mi ero sentito completamente a casa in aria e ha deciso che qui era davvero il mio elemento.”

Suo padre era preoccupato, dicendole dei molti crackup a cui aveva assistito durante la prima guerra mondiale e avvertendo che le lezioni di volo erano costose. Ma sua madre divenne la sua sostenitrice più entusiasta. Jean vendette il suo pianoforte per raccogliere fondi per la sua nuova impresa, ed Ellen accettò di accompagnarla in Inghilterra—apparentemente per continuare gli studi musicali. Viaggiando a Londra nel 1930, madre e figlia rimasero inizialmente con il fratello di Jean, John. Jean scoprì il London Aero Club, con sede nel vicino campo d’aviazione di Stag Lane, il campo di casa della celebre volatrice britannica Amy Johnson. Il giovane neozelandese si applicò al sudicio business di conoscere i motori degli aerei, le strutture aeree e l’aeronautica. Non è stato facile, dato che era “lungi dall’essere un pilota naturale” all’inizio, secondo un collega. Una volta, mentre assolo in una delle falene Gipsy de Havilland dell’Aero Club, Batten superato il campo, ha colpito una recinzione metallica e rovesciato. Anche se ne uscì illesa, la sua fiducia fu scossa. Ma non era una che si arrendeva. Ispirata dall’esempio di Johnson, riuscì a ottenere la licenza di pilota “A” nel 1930.

Batten tornò a casa, dove lottò per ottenere un sostegno finanziario per un volo dall’Inghilterra all’Australia. Inizialmente nessuno offrì alcun aiuto, ma alla fine suo fratello John pagò il suo passaggio in Inghilterra. Poi uno dei tanti giovani interessati a lei, Royal New Zealand Air Force pilota Fred Truman, le diede £500, il suo bonus dopo cinque anni in campo militare. Se Truman sperava di favorire una relazione romantica con l’attraente aviatrice, si sbagliava tristemente. Come lo scrittore Ian Mackersey ha sottolineato nella sua biografia del 1990 Jean Batten: The Garbo of the Skies, Batten ” lo ha totalmente ignorato nei suoi due libri pubblicati e nelle sue memorie inedite….Eppure senza dubbio doveva il suo successo successivo più direttamente a Fred Truman che a qualsiasi altra persona.”

Jean è tornato al lavoro a Stag Lane per saperne di più sulla manutenzione degli aerei, così come la navigazione e la meteorologia. Accumulò ore di volo e nel dicembre del 1932 ottenne la licenza commerciale “B”, pochi giorni prima che Amy Johnson stabilisse un record solista da Città del Capo a Londra. Ha anche incontrato Victor Dorée, il figlio di un ricco commerciante di biancheria inglese, che ha accettato di contribuire a sottoscrivere il suo volo in solitaria per l’Australia. Nel suo libro La mia vita, Batten ha spiegato, “Dovevo avere una metà quota in una falena di seconda mano e, in cambio, firmato un accordo per dare l” altro pilota il cinquanta per cento di tutti i proventi da quel volo e di visitare l ” Australia e la Nuova Zelanda per dodici mesi dando voli passeggeri.”

Nell’aprile 1933, con una bandiera neozelandese al collo, Batten si arrampicò nell’angusto abitacolo di un Gipsy Moth 60 all’aeroporto di Lympne di Kent e decollò. Battezzato Jason, il suo aereo era stato originariamente di proprietà del Principe di Galles.

La sfortuna stava davanti. Batten è stato costretto giù da una tempesta di sabbia in Baluchistan, India (ora Pakistan), e danneggiato la sua elica durante un atterraggio cieco. Dopo aver ottenuto un puntello di ricambio, partì ancora una volta, ma dopo aver volato a soli 70 miglia, il motore della Falena cedette. “Una biella si è rotta e ha sfondato il lato del carter”, ha riferito Batten. Ha fatto un atterraggio morto su una carreggiata fuori Karachi, arando in un pennarello di pietra. Il danno fatto scritto una fine prematura per quel tentativo.

Un anno dopo Batten tentò nuovamente di volare in Australia, ma la sfortuna la perseguitò ancora. Seguendo una rotta più meridionale di quella intrapresa da Johnson, il neozelandese si diresse verso sud attraverso la Francia, quindi girò da Marsiglia verso Roma. I venti contrari l’hanno rallentata, e lei ha finito il carburante ,come ha poi ricordato, ” a mezzanotte sotto una pioggia brulicante e buio pesto sulla capitale italiana.”Riuscì a guidare la sua falena verso un atterraggio su un piccolo campo alla periferia di Roma, emergendo con ferite lievi. Ma la Falena è stata seriamente danneggiata. Tornando a Londra per tracciare un altro tentativo, apprese che i suoi voli abortiti avevano fatto notizia, ma non in senso buono. I quotidiani di Fleet Street la prendevano in giro: “Riprova, Jean”, leggeva un titolo.

Jean posa con la sua Gypsy Moth a Kolkata, in India, durante una delle sue 35 soste di rifornimento sul volo per l'Australia del 1934. (©adoc-photos/Corbis)
Jean posa con la sua zingara falena a Kolkata, in India, durante una delle sue 35 soste di rifornimento sul volo per l’Australia del 1934. (© adoc-photos / Corbis)

Non aveva bisogno di stimoli. Meno di un mese dopo Batten preparò la sua falena rattoppata per un terzo tentativo da solista in Australia. Poiché la sua disavventura a Roma l’aveva ritardata, è decollata in un momento—metà maggio-in cui i monsoni di solito minacciavano il sud-est asiatico. Eppure, nonostante una grave perdita di olio che ha messo a terra il suo aereo per le riparazioni a Calcutta, gran parte del terzo tentativo di Batten si è rivelato essere un giro turistico liscio.

Tuttavia, una tappa del suo viaggio—da Rangoon a Victoria Point, sulla punta meridionale della Birmania—si trasformò in un incubo. Dopo Batten è decollato in un cielo coperto a temperature afose, si è imbattuta in gravi burrasche, e cinque ore fuori Rangoon si trovò circondata da una tempesta enorme. Non c’era modo di aggirarlo, e la sua scorta di carburante era troppo bassa per farla tornare indietro. “La pioggia ha tuonato sulle ali del mio aereo come milioni di minuscoli pellet”, ha riferito, ” e la visibilità era così brutta che le estremità alari non erano visibili e la costa era completamente cancellata.”

Batten ostinatamente guidato attraverso la tempesta come il suo motore sputtered lungo, la cabina di guida aperta quasi allagato. Improvvisamente, attraverso una rottura freakish nella tempesta, ha intravisto la giungla sotto di lei. Si tuffò sotto una tenda di nuvole nere e volò avanti e indietro per 35 minuti ansiosi, alla ricerca di un posto dove mettere giù. Provvidenzialmente, Batten avvistò una radura che si rivelò essere il campo di atterraggio a Victoria Point. La parte peggiore del suo viaggio era finita. Il 23 maggio 1934—meno di 15 giorni dopo aver lasciato l’Inghilterra—atterrò trionfalmente sul campo d’aviazione di Darwin, in Australia, dopo aver battuto il tempo di Amy Johnson di più di quattro giorni.

Gli australiani accolsero Batten con la stessa entusiasmo con cui avevano salutato Johnson. Il pilota Kiwi fece presto visita alla sua patria, attraversando il Mar di Tasmania in nave perché la sua Falena non aveva la portata per attraversare la sua distesa larga 1.200 miglia. I neozelandesi solitamente reticenti la acclamavano ovunque andasse. Le folle affollavano le strade di Auckland, causando enormi ingorghi. Il governo le ha dato 3.000 dollari, ed è stata l’ospite d’onore ad una festa organizzata dai Maori. Presentata con il mantello di piume di un capo tribale, fu battezzata Hine-o-te-Rangi (Figlia dei Cieli).

Per sei settimane, mentre la sua Falena veniva revisionata, la figlia preferita della Nuova Zelanda visitò la sua patria, tenendo discorsi e godendosi tutta l’adulazione. Ma per sua madre, tornata in Inghilterra, le continue molestie da parte della stampa durante il calvario di Jean erano state una vera tortura, e non si sarebbe ripresa presto. Come riferì il Daily Express, la ” signora Batten dai capelli argentati e di ferro si accartocciò. Andò a volare via per il paese lontano dal fascino del successo di sua figlia.”

Quando Batten decollò sul suo volo di ritorno, disse al comandante della stazione di Darwin: “Se scendo in mare, nessuno deve volare fuori a cercarmi. Non ho alcun desiderio di mettere in pericolo la vita degli altri.”Sul Mare di Timor, a circa 250 miglia da Darwin, il motore della Falena tossì, vacillò e poi si calmò nel silenzio. Mentre il suo biplano iniziava una lenta, inesorabile scivolata verso le onde, Batten pregò che il problema fosse solo un blocco temporaneo della linea del carburante. Ha dato il motore a tutto gas, ma non c’è stata risposta.

Osservò impotente mentre l’ago dell’altimetro girava da 6.000 piedi a 3.000 piedi. Alla fine sembrava che ci fosse solo una cosa da fare—fosso. Slacciò le scarpe e la tuta volante, e raggiunse la sua piccola ascia di emergenza. Se fosse riuscita a mettere l’aereo su una chiglia uniforme, ragionò, potrebbe essere in grado di tagliare un’ala e galleggiare su di essa. Miracolosamente, proprio mentre la Falena stava per colpire l’acqua, il suo motore scoppiò di nuovo in vita. Batten risalì fino a 6.000 piedi, mantenendo quell’altitudine fino a quando non avvistò Kupang, a Timor,poi scese a terra.

Il resto del viaggio è stato snervante, con il motore della Falena che sputava, si fermava e si riavviava molte altre volte prima di raggiungere Croydon. Batten aveva completato il viaggio di ritorno da Darwin in 17 giorni e 15 ore—la prima donna a farlo. Ha ancora una volta apprezzato le luci della ribalta, ma è stato sorpreso di scoprire che i quotidiani di Londra fatto tanto del suo abbigliamento volante come la sua impresa: indossava pantaloni.

Batten iniziò presto a pianificare nuovi voli da record. Nel 1935 fece il suo volo dall’Africa occidentale al Brasile, diventando la prima donna a volare da sola attraverso l’Atlantico meridionale. Ha continuato a costruire la sua reputazione come un pathfinder nel suo Percival Gabbiano. A quel tempo era la neozelandese più celebrata del decennio, ricevendo trofei da società aeronautiche britanniche, americane, francesi, svedesi, danesi, belghe e brasiliane. Nel 1936 fu nominata Comandante dell’Impero Britannico e vinse l’Harmon Trophy tre volte, condividendo la prima con Amelia Earhart. Fu anche insignita dell’Ordine della Croce del Sud del Brasile e nominata cavaliere della Legion d’Onore francese.

Nel 1936 Batten giurò di compiere “il massimo della mia ambizione” e dimostrare la praticabilità di una rotta aerea Inghilterra–Nuova Zelanda. Quell’ottobre salì sul suo Gabbiano e decollò da Lympne, diretto a Auckland. Arrivò lì 11 giorni e 45 minuti dopo, stabilendo un record da solista di cinque giorni, 21 ore, dall’Inghilterra all’Australia, e un record di traversata in solitaria del Mare di Tasman di nove ore e 15 minuti. Il suo tempo complessivo comprendeva un ritardo meteo di 2½ giorni a Sydney, dove è stata acclamata da migliaia di persone. Per la prima volta, l’Inghilterra era stata collegata direttamente con la Nuova Zelanda. Sul suo volo di ritorno nell’ottobre 1937, stabilì un record da solista dall’Australia di cinque giorni, 19 ore e 15 minuti.

Accolto da una folla di curiosi, Batten atterra a Lympne, in Inghilterra, dopo il suo record di volo da solista dall'Australia all'Inghilterra. (Imagno/Getty Images)
Accolto da una folla di spettatori, Batten atterra a Lympne, in Inghilterra, dopo il suo record di volo da solista dall’Australia all’Inghilterra. (Imagno/Getty Images)

I molti voli a lunga distanza di Batten erano caratterizzati da una brillante precisione di navigazione, ottenuta utilizzando solo una mappa, un orologio e una semplice bussola magnetica. Ma mentre le sue imprese classificato con quelli di Johnson e Earhart, lei è rimasta la meno conosciuta dei tre. Questo è stato a causa del muro che Batten e la sua madre ferocemente protettivo costruito intorno a se stessi in seguito alla sua fama improvvisa. I media soprannominarono Jean la “Greta Garbo dell’aria” perché—come l’attrice notoriamente solitaria—era una bella donna che era intensamente privata. È stata spesso paragonata sfavorevolmente al popolare Johnson.

Batten è stata anche criticata per aver commercializzato la propria immagine, ma—come Earhart—ha ritenuto necessario capitalizzare la sua fama per finanziare i suoi tentativi di registrazione, approvando una varietà di prodotti, tra cui Castrol oil. Ha anche intrapreso tour di conferenze, ha raccolto le tasse dalla Gaumont film company e dal London Daily Express, ha contribuito alla narrazione di un film di reclutamento della RAF e si è occupata di scrivere e trasmettere sull’aviazione. I due libri che scrisse sulla sua carriera, My Life (1938) e Alone in the Sky (1979), ricevettero recensioni generalmente negative.

Mentre le nuvole di guerra incombevano nel 1938, Batten iniziò un tour in Inghilterra e in Europa, vagabondando con i VIP. Tornò in Gran Bretagna l’anno successivo, e quando scoppiò la seconda guerra mondiale fece prontamente domanda per unirsi all’Air Transport Auxiliary del capitano Pauline Gower, un’organizzazione volontaria di donne pilota di traghetti. Stranamente, Batten è stata respinta, forse a causa della sua doppia visione—il risultato di un incidente precoce—o forse perché non era vista come un giocatore di squadra.

Invece divenne autista per il Corpo di ambulanza anglo-francese, prestando servizio in Francia durante la” Guerra fasulla ” del 1939-40. Ha trascorso il resto della seconda guerra mondiale in un tour di guerra bond della Gran Bretagna. Il suo Percival Gabbiano è stato commissionato per il servizio attivo, anche se Batten stessa mai più entrato nella cabina di pilotaggio.

Dopo la fine della seconda guerra mondiale, il neozelandese si formò un’esistenza autonoma con sua madre-in Giamaica, in un lungo tour in Europa e anche a Tenerife, nelle isole Canarie. Durante il 1970, non molto tempo dopo la morte di Ellen, Jean si gettò in un breve giro di apparizioni pubbliche per commemorare l’era inebriante del volo a lunga distanza. Ha visitato la Nuova Zelanda nel 1977, quando è stata ospite d’onore alla dedicazione del Padiglione dei pionieri dell’aviazione al Museo dei Trasporti e della Tecnologia di Auckland.

Il record solista di Batten dall’Inghilterra alla Nuova Zelanda rimase per 44 anni. Quando Judith Chisholm of Britain atterrò il suo Cessna Turbo Centurion ad Auckland nel 1980, dopo aver volato per tre giorni e 11 ore, tra coloro che la salutarono c’era Batten, che aveva fatto il suo volo epocale 16 anni prima che Chisholm nascesse.

La celebrità solitaria affittò un piccolo appartamento nel porto spagnolo di Palma di Maiorca nel 1982, ma la sua vita finì troppo presto. Il 22 novembre, una donna delle pulizie ha scoperto il corpo senza vita di Batten nel suo appartamento. Era morta all’età di 73 anni per un ascesso polmonare – il risultato di un morso di cane non trattato.

Quando un tentativo di trovare parenti o amici fallì, Batten fu sepolto nel cimitero di Palma nel gennaio 1983. Anche se ha lasciato un patrimonio pari a circa £100.000, i suoi resti sono stati deposti in una tomba di poveri non marcato insieme a quelli di altri 150.

 Oggi, il Gabbiano piani è in mostra permanente presso l'aeroporto di Aukland, sospeso nel Terminal internazionale Jean Batten. (Douglas Fisher/Alamy)
Oggi, il Gabbiano piani è in mostra permanente presso l’aeroporto di Aukland, sospeso nel Terminal internazionale Jean Batten. (Douglas Fisher / Alamy)

Ci vorrebbe un lavoro investigativo da parte della famiglia sopravvissuta di Batten e del suo biografo per scoprire cosa fosse successo. Solo nel 1987 il nipote di Jean, Rick Batten, ricevette il certificato di morte di sua zia, senza alcuna spiegazione delle circostanze. Nello stesso periodo, tuttavia, i documenti di Jean a Maiorca furono portati alla luce e Ian Mackersey notificò a Television New Zealand la morte di Batten cinque anni prima. I titoli di un giornale annunciavano “La solitudine finale dell’Aviatore a lunga distanza.”

Il Gabbiano modificato di Batten è stato infine acquisito dalla British Shuttleworth Collection, che lo ha venduto all’aeroporto di Auckland negli anni 1990. Per celebrare il 60 ° anniversario del volo di Jean dall’Inghilterra alla Nuova Zelanda, Cherie Marshall ha volato il Gabbiano sopra Auckland il 4 novembre 1996. Quando il suo motore ha iniziato a funzionare male, Marshall ha emesso una chiamata mayday, ma è riuscita ad atterrare in sicurezza. Dopo quel volo, il Gabbiano fu sospeso all’interno del Terminal internazionale Jean Batten dell’aeroporto, dove può ancora essere visto oggi.

Il libro di Mackersey del 1990 ha attinto alle memorie trovate dopo la morte di Batten e a centinaia di interviste. Come ha riassunto, la sua biografia dipinge un ritratto di “una donna affascinante che ha unito il coraggio e la spietatezza con la bellezza mozzafiato e seducente ha usato così efficacemente per soddisfare le sue grandi ambizioni.”Oggi gran parte del mondo ha dimenticato l’audace pilota Kiwi che si è scontrata con i più famosi volantini del suo tempo. Ma la Nuova Zelanda ricorda ancora la Figlia dei Cieli.

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