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Come LaserDisc alla fine ha vinto le guerre di formato

Anonimo chiede: Perché la gente ha scelto VHS su laserdisc?

Il 14 gennaio 2009, LaserDisc è morto ufficialmente. Naturalmente, il lucido, disco ottico da 12 pollici che una volta gareggiava con VHS e Betamax nel mercato home video filata nel dimenticatoio molto tempo prima. Tuttavia, fu quel mercoledì di gennaio di sette anni fa che Pioneer – l’ultima azienda rimasta a realizzare i dispositivi – dichiarò che stavano cessando la produzione dopo aver effettuato una corsa finale di 3.000 giocatori LaserDisc, portando il totale a poco meno di 17 milioni di unità. “Nell’ambiente di mercato in cui dominano i nuovi media come i dischi DVD e Blu-ray, è diventato difficile per Pioneer procurarsi le parti necessarie per produrre lettori LD”, si legge nel comunicato stampa di Pioneer. “Di conseguenza Pioneer è stata costretta a interrompere la produzione dei suoi prodotti LD.”

Per i tre decenni in cui il LaserDisc era sul mercato, si guadagnò la reputazione di fornire una qualità dell’immagine molto più elevata, un audio migliore e una navigazione ridicolmente superiore rispetto ai suoi concorrenti. Da tutto ciò, il fatto che VHS abbia vinto lo showdown è controintuitivo a prima vista. Ma come per tante cose, LaserDisc inizialmente perso le guerre formato home entertainment non a causa di un prodotto inferiore, ma soprattutto a causa del costo.

Un po ‘ stranamente, LaserDisc può molto vagamente rintracciare le sue origini a Bing Crosby. Dopo la seconda guerra mondiale, il crooner era l’ospite regolare di alcuni programmi radiofonici. Tuttavia, non gli piaceva farli vivere, in parte perché a volte gli richiedeva di fare gli spettacoli più volte per diversi fusi orari. L’alternativa che doveva pre-registrare per la trasmissione successiva era dischi in gommalacca, ma erano fragili e la qualità della riproduzione lasciava a desiderare, con il risultato che gli studi generalmente mettevano il kibosh sull’utilizzo di tali registrazioni per i loro spettacoli in prima serata. Ma l’ingegnere dell’Esercito Jack Mullin gli ha offerto una soluzione: registrazione su nastro magnetico di alta qualità.

Mentre la registrazione su nastro magnetico era stata in circolazione prima di questo, la qualità delle registrazioni non era eccezionale. Tutto questo cambiò nel 1942 quando il Dr. Walter Weber e Hans Joachim von Braunmühl fecero una svolta all’interno della Germania nazista. Il risultato del loro lavoro fu poi ascoltato da un americano di stanza in Inghilterra durante la seconda guerra mondiale, il suddetto tenente Jack Mullin.

Durante il suo tempo a lavorare sul miglioramento radar e altre tecnologie simili, Mullin a volte ha lavorato tutta la notte nel suo laboratorio presso la Royal Air Force Facility a Farnborough, in Inghilterra. Sfortunatamente per lui, la BBC ha smesso di trasmettere a mezzanotte, portandolo a cercare qualcos’altro da ascoltare. Quello che trovò fu una trasmissione tedesca di musica classica che continuò per tutta la notte.

La cosa notevole di questa trasmissione era che, a differenza di altri programmi registrati del giorno che generalmente utilizzavano una qualche forma di registrazione su disco che aveva vari pop e zecche durante la riproduzione, la qualità audio della trasmissione di musica classica tedesca era tale che suonava come una trasmissione dal vivo. Una curiosità, Mullin rifletteva sul fatto che Hitler stesse costringendo orchestre piene di musicisti a suonare tutto il giorno o se i tedeschi avessero escogitato una tecnologia di registrazione superiore.

Dopo la guerra, si mise a scoprire, alla fine scoprire che i tedeschi stavano usando nient’altro che un magnetofono, che era un dispositivo inventato in Germania a metà degli anni 1930. A differenza della versione 1930 che gli alleati avevano conosciuto, tuttavia, questa unità aggiornata utilizzato nastro superiore e, criticamente, polarizzazione ac, piuttosto che dc. In poche parole, quest’ultimo miglioramento ha sostanzialmente appianato le porzioni inutilizzate della banda audio sul nastro molto meglio del biasing dc, rendendo l’audio dal suono molto pulito.

Non è il primo a provarlo (il primo brevetto noto per il biasing ac risale al 1921, inventato da W. L. Carlson e Glenn L. Carpenter, anche se la loro invenzione fu quasi completamente dimenticata), combinato con un magnetofono, il biasing ac brillava.

Realizzando i potenziali usi commerciali del prodotto, nel 1948, Mullins andò a Hollywood e demoed la sua versione del dispositivo. Questo alla fine è venuto all’attenzione dell’agente di Bing Crosby che ha portato l’attrezzatura alla superstar. Un ascolto e Crosby è stato venduto. Ha investito nella società di Mullin e ha iniziato a utilizzare il dispositivo per registrare i suoi programmi radiofonici. Mentre questo tipo di pre-registrazione è all’ordine del giorno ora, al momento fare questo piuttosto che trasmettere in diretta di fronte a un pubblico in studio era una sorta di mini-rivoluzione all’interno del settore.

Alla fine, 3M (se sei curioso, vedi: Qual è il nome della società 3M) ha acquistato la tecnologia e l’ha trasformata in una nuova sub-società chiamata Mincom. Mentre Mincom di 3M apprezzato le registrazioni audio, quello che stavano veramente cercando era quello di prendere il comando in un altro mezzo di registrazione video.

David Paul Gregg afferma di aver immaginato per la prima volta l’idea di un disco ottico per la registrazione video nel 1958 mentre lavorava come ingegnere per Westrex, un rivale di Mincom. Prendendo i principi della registrazione audio su un disco gommalacca, codificando i segnali FM attraverso una serie di pozzi e creste, ha aggiunto una fonte di luce concentrata – un laser – per leggere le informazioni dal disco.

Licenziato da Westrex nel 1960 presumibilmente per non essere disposto a condividere pienamente le sue idee con l’azienda, Gregg e la sua idea di disco ottico hanno trovato casa a Mincom. Nel 1961, Gregg brevettò il suo “Electron beam recording and reproducing system”, ma si imbatté ancora in una disputa con il suo nuovo datore di lavoro per lo stesso motivo del suo vecchio – la sua riluttanza a rinunciare al controllo della sua invenzione. Purtroppo per Gregg, altri ingegneri Mincom ha cominciato a prendere componenti di quello che stava lavorando su, creando il proprio prototipo. Nel 1969, Mincom possedeva 19 brevetti per un tale dispositivo (solo 3 chiamato Gregg come co-autore) ed era essenzialmente out-innovare l’inventore. Gregg successivamente ha lasciato l’azienda per avviare la propria, in seguito vendere i suoi brevetti laser-disc a MCA.

Flash forward di sei anni. Con la televisione saldamente radicata, il passo successivo per il mondo dello spettacolo stava portando i film di Hollywood da un teatro buio alle case americane. (Precedente a questo, qualcosa che solo l’elite del mondo poteva godere, vedi: Quella volta Howard Hughes ha acquistato una stazione TELEVISIVA in modo da poter avere Netflix nel 1960.) A tal fine, nel 1975, Sony ha debuttato Betamax. Un anno dopo, JVC ha lanciato VHS. Betamax aveva una migliore qualità delle immagini, ma VHS era più leggero, più economico (anche se non intrinsecamente così, per lo più solo perché solo Sony ha fatto dispositivi Betamax, a differenza di VHS dove molte aziende sono stati concessi in licenza per farli) e potrebbe contenere significativamente più informazioni di Betamax (almeno nei primi modelli). Mentre Betamax e VHS combattuto in quello che divenne noto come il” formato videotape guerre, “con VHS vincendo in gran parte a causa di importanti passi falsi da parte di Sony, piuttosto che VHS essendo il formato superiore, Magnavox stava lavorando sul proprio in-home entertainment basato sul precedente lavoro fatto da Gregg a Mincom -” DiscoVision.”(Sì, lo chiamavano davvero così.)

DiscoVision essenzialmente codificava solo dati analogici su un disco, che veniva letto tramite un laser. (Per una spiegazione veramente interessante e facile da capire di come questo sistema ha funzionato sotto il cofano, vedi questo video di Mr. Wizard del 1980.) In particolare, questa nuova tecnologia aveva una qualità audio e video drasticamente migliore rispetto a VHS e Betamax. Era anche in grado di memorizzare più tracce audio, a differenza dei formati di nastro, consentendo di aggiungere cose come il commento del regista e simili. I dischi per esso erano anche molto più facili e, in teoria, più economici da produrre.

DiscoVision è stato rilasciato per la prima volta nel dicembre 1978 in un solo mercato – Atlanta, Georgia. Il giocatore è costato 7 700 (circa today 2300 oggi). Il primo film ad essere rilasciato su “DiscoVision” è stato Jaws. Inizialmente un successo con il giocatore che vende fuori in tutta Atlanta, “DiscoVision” spostato su altri mercati.

In associazione con MCA, nel 1980 Pioneer lanciò la propria versione del lettore, ma lasciò cadere il nome originale per la tecnologia. Inizialmente re-branded ” LaserVision, “alla fine divenne noto come”LaserDisc”. Investendo nel fare un giocatore che era più economico da produrre rispetto a Magnavox, Pioneer è riuscito a ottenere il prezzo per il loro fino a circa $500 (circa today 1500 oggi). Ottenere celebrità come Ray Charles e Mr. Wizard per lanciare il loro prodotto, LaserDisc era in ripresa.

Quindi, se il LaserDisc era un formato così superiore, perché il VHS è diventato così popolare? Per molti aspetti, per alcuni degli stessi motivi Betamax alla fine ha perso contro VHS.

Per cominciare, come accennato in precedenza, il costo. Il lettore LaserDisc era tecnologicamente complesso e abbastanza ingombrante, risultando relativamente costoso da produrre e spedire, anche se avevano venduto tante unità all’anno quanti giocatori VHS.

Dimostrando come le cose avrebbero potuto essere diverse se il giocatore fosse stato più economico da produrre, in Giappone dove i giocatori LaserDisc erano fortemente scontati per un certo periodo per più o meno corrispondere al prezzo dei giocatori VHS, durante quel periodo LaserDisc superò VHS, con un picco a 1 su 10 famiglie in Giappone che possiedono un giocatore LaserDisc.

Un altro grosso problema era lo storage. Un nastro VHS standard potrebbe contenere la maggior parte dei film senza problemi. Il LaserDisc, tuttavia, non poteva. A differenza dei DVD e dei Blu-ray, il LaserDisc memorizzava il video e l’audio in forma analogica (anche se in seguito l’audio poteva essere memorizzato anche digitalmente). La mancanza di compressione nel video memorizzato combinata con il frame rate relativamente grande ha portato i dischi iniziali a memorizzare solo 30 minuti di video (60 minuti successivi) per lato del disco. Ciò significava che il film doveva essere interrotto frequentemente per girare il disco o scambiarlo con un altro. Dopo un tale flip o swap, ci sono voluti anche circa 20-30 secondi per il mezzo chilo (1/4 kg) disco a girare di nuovo fino a piena velocità prima che iniziasse a giocare di nuovo.

Modelli successivi potrebbero passare automaticamente il laser per l’altro lato del disco. Pioneer alla fine vendette anche sistemi multi-disco, in alcuni progetti, come il sistema” LaserStack”, scambiando dischi non dissimili da un jukebox. Ma tutto questo ha aggiunto più costi al sistema già costoso ed era completamente inutile in un VHS relativamente economico, dove un nastro poteva contenere la maggior parte dei film senza interruzioni in riproduzione.

Questo ci riporta al costo e ai dischi stessi. Mentre tecnicamente i LASERDISC avrebbero potuto essere drasticamente più economici da fare vs. videocassette (essendo solo due dischi di alluminio single-sided stratificati in plastica), come la guerra formato ha continuato a imperversare e VHS è diventato sempre più popolare, il volume di nastri venduti ha visto il prezzo per la produzione di un nastro VHS goccia a circa $1 (circa $2 oggi) alla fine del 1980, mentre un LaserDisc costo di circa $5 per fare in questo momento. Per questo motivo, alla fine degli anni 1980, i consumatori pagavano circa Las 35-today 40 (circa today 70-today 80 oggi) per i nuovi LASERDISC di rilascio, mentre le nuove versioni su VHS vendevano per circa $15-$20 ($30-$40 oggi).

Un altro fattore che il VHS aveva scelto per il LaserDisc era quanto fosse più facile danneggiare i dischi rispetto alle videocassette. Ora, in teoria un LaserDisc è in realtà significativamente meno incline a fallire nel tempo rispetto a una videocassetta (anche potenzialmente superando la durata della vita di un essere umano, indipendentemente da quante volte è stato visto). Al contrario, i primi nastri VHS erano soggetti a un degrado relativamente rapido della qualità di riproduzione a causa del fatto che la testina doveva essere in contatto diretto con il delicato nastro.

Detto questo, nella pratica reale le videocassette tendevano ad essere significativamente più resistenti dei LASERDISC: far cadere accidentalmente una videocassetta e probabilmente andrebbe bene. Fai lo stesso con un LaserDisc e potrebbe causare un graffio. A differenza dei DVD digitali e dei Blu-ray, il LaserDisc analogico inizialmente non aveva un vero modo aggraziato per affrontare tali difetti. Inoltre, in gran parte a causa della scarsa qualità di produzione dei primi dischi, i LASERDISC erano anche suscettibili di fallire a causa del “marciume del disco”.

Detto questo, nei luoghi in cui un particolare nastro VHS poteva essere guardato innumerevoli volte, come nelle scuole, con una gestione relativamente attenta, il LaserDisc era un formato di gran lunga superiore, motivo per cui era così popolare nelle scuole. Ma per il mercato domestico molto più grande, dove i nastri erano raramente guardati, la degradazione del nastro non era davvero un problema, specialmente con i lettori VHS successivi che potevano leggere il nastro senza che la testa avesse bisogno di contattarlo fisicamente.

Ancora un altro vantaggio significativo di VHS era la possibilità di registrare spettacoli. Mentre era tecnicamente possibile mettere una tale funzione di registrazione in un lettore LaserDisc, nessun produttore ha mai scelto di offrire una cosa del genere, e i dischi stessi sarebbero stati piuttosto costosi da acquistare comunque rispetto al prezzo videocassette alla fine è sceso a grazie alla loro enorme quota di mercato.

Alla fine, come VHS ha continuato la sua crescita della quota di mercato, LaserDisc rapidamente caduto, diventando più di un elemento di nicchia per “videofili” che volevano la migliore immagine possibile e la tecnologia di qualità audio potrebbe fornire, non importa il costo.

Ma abbiamo detto nel titolo che LaserDisc alla fine ha vinto le guerre formato video. Come? Attraverso i suoi bambini – DVD e Blu-ray (per non parlare di CD su cassette audio), che erano tutti fortemente basati sulla tecnologia pionieristica da LaserDisc, anche se in una forma digitale, piuttosto che analogica.

LaserDisc vs DVD

Quando i DVD sono entrati nella foto a metà degli anni 1990, hanno scritto il chiodo finale nella bara del LaserDisc essenzialmente già morto. Per cominciare, la qualità del video e del suono del DVD rivaleggiava con il LaserDisc (anche se alcuni videofili sostengono il contrario, preferendo il formato analogico, motivo per cui i lettori LaserDisc hanno continuato ad essere realizzati fino al 2009 nonostante i nuovi film abbiano abbandonato da tempo il LaserDisc). Inoltre, grazie al formato digitale compresso, tra gli altri miglioramenti, un film completo potrebbe essere facilmente memorizzato su un singolo lato di un disco molto più piccolo. Non erano solo i dischi che diventavano più piccoli; i progressi tecnologici combinati con i dischi diminuiti hanno permesso anche giocatori più compatti e relativamente economici.

Alla fine, la VHS vinse la battaglia, uccidendo il LaserDisc, ma la sua progenie presto vendicò il suo genitore uccidendo la VHS e, così facendo, vincendo la guerra contro il formato videocassette.

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Bonus Fact:

  • Proprio come sorprendente come il fatto che si potrebbe ancora acquistare un nuovo lettore LaserDisc nel 2009, Sony non ha smesso di vendere i giocatori Betamax fino al 2002. Inoltre, è ancora possibile acquistare nuovi nastri Betamax fino a marzo di 2016.

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