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A Fair Launch Services Agreement

Gli Stati Uniti hanno disperatamente bisogno di veicoli di lancio militari migliori. Quindi, perché gli sforzi per crearli sono minati dalla politica?

I satelliti spia più pesanti dipendono da un solo razzo statunitense, il Delta IV Heavy, che verrà presto ritirato in quanto troppo costoso. I satelliti del livello successivo verso il basso sono stati per lo più lanciati sull’Atlas V e sul suo motore di primo stadio RD-180, anche se SpaceX sta iniziando a sfidare quel mercato. L’RD-180 è il miglior razzo della sua classe. È anche progettato e costruito in Russia, una nazione che cerca attivamente di minare il potere degli Stati Uniti.

C’è di peggio. Il Delta-IV Heavy e Atlas-V sono forniti da un unico appaltatore, la United Launch Alliance (ULA). Mentre ciò soddisfa il requisito dell’Air Force di avere due razzi separati per il lancio militare, non costituisce una concorrenza effettiva.

L’Air Force è sotto un mandato congressuale per ritirare il RD-180 di costruzione russa per i carichi utili del governo entro e non oltre il 2022, sostituendolo con un motore progettato e costruito americano. Si stanno facendo progressi, ma questo obiettivo rimane fuori portata. In teoria, l’all-American Falcon Heavy può sollevare più di un Delta-IV pesante, ma per vari motivi, non è appropriato per tutti i veicoli spaziali Air Force.

Entrare in questo legame ha preso decenni di cattive decisioni da parte di persone ben intenzionate. Piuttosto che rivisitare il passato, la U. S. Air Force ha ragione di andare avanti su più fronti.

L’Aeronautica Militare è:

  • Incentivare lo sviluppo di nuovi grandi motori a razzo da parte di diversi appaltatori.
  • Fornire aperture per le aziende commerciali per entrare nel mercato di lancio del governo per veicoli spaziali di classe media meno critici.
  • Aiutare Blue Origin, Northrop Grumman e ULA, che hanno giustamente vinto premi nel programma di lancio spaziale per la sicurezza nazionale (Fase 1) nell’ambito di un processo di offerta competitiva, a sviluppare nuovi razzi semi-commerciali.

Nella fase 2, saranno assegnati due accordi di servizio di lancio finale (LSA), uno per il 60% dei lanci concorrenti nell’arco di cinque anni e uno per il 40%. Tutte le aziende razzo possono competere, comprese le aziende come SpaceX che non sono stati selezionati nel primo turno. I due vincitori di LSA ottengono contratti governativi garantiti e quote di mercato aggiuntive.

Un contratto LSA è una priorità irrinunciabile per ogni azienda-e i loro rappresentanti legislativi. Le obiezioni del Congresso coinvolgono principalmente i due fornitori più commerciali, Blue Origin e SpaceX. In una lettera datata 28 marzo 2019, l’influente presidente del Comitato dei servizi armati della Camera, Adam Smith (D-WA), ha incoraggiato l’allora segretaria dell’Air Force Heather Wilson a “prendere più tempo per ottenere ulteriori informazioni” e ritardare i premi LSA. Nel mese di giugno, ha proposto una legislazione per affrontare parzialmente le disuguaglianze percepite in LSA, legislazione l’Air Force si oppone.

Non a caso, Blue Origin ha sede nello Stato di Washington e ha bisogno di più tempo per lo sviluppo. Dall’altra parte c’è ULA, che ha solo 12 motori RD-180 lasciati disponibili per i lanci governativi. Eventuali ritardi significativi al programma LSA rischiano di lasciare ULA senza motore. Blue Origin ha una partecipazione in ULA, costruendo motori per sostituire l’RD-180, ma vincere un contratto per un motore non può essere così attraente come costruire un intero razzo.

Questo conflitto ad alta posta in gioco si è solo intensificato. Secondo la rivista commerciale Space News, i legislatori federali 28 hanno firmato una lettera 12 di aprile a sostegno dell’attuale strategia di acquisizione LSA Phase 2 dell’Air Force.

In una lettera del 4 febbraio 2019, anche il senatore Dianne Feinstein (D-CA) e il rappresentante Ken Calvert (R-CA) si sono lamentati con il segretario Wilson. Si preoccupavano che SpaceX, con sede in California, è stato escluso dalla LSA. Da parte sua, SpaceX ha presentato una protesta formale per la sua mancanza di inclusione nella fase 1 di LSA.

Mentre alcuni dei punti dei sostenitori di SpaceX sono validi, la chiara e urgente necessità dell’Air Force è quella di sostituire rapidamente gli attuali veicoli di lancio con almeno due fornitori semi-commerciali. Questo è il motivo per cui l’Air Force ha giustamente criticato la causa e sta spingendo per mantenere l’LSA nei tempi previsti. Non vi è alcun motivo valido per un ritardo in quanto il processo di offerta era equo ed equo. Allo stesso tempo, però, non riuscendo ad aiutare SpaceX a migliorare i suoi razzi al di fuori dei premi LSA programmati, in particolare per rimanere in riserva in caso di complicazioni con i vincitori, potrebbe tarare il programma NSSL dell’Air Force. Peggio ancora, scoraggia gli investimenti privati in razzi migliori. Come può essere nell’interesse nazionale?

Potrebbe esserci un modo per quadrare questo cerchio. Andare avanti con l’LSA come previsto, garantendo nuovi razzi il più presto possibile, rimuovendo la Russia dal percorso critico di lancio di veicoli spaziali militari. Allo stesso tempo, aiuta SpaceX a lavorare sul suo nuovo motore Raptor e sul razzo di nuova generazione, continuando quindi a premiare gli investimenti privati.

In definitiva, è nell’interesse della nazione e dell’Air Force incoraggiare l’autosufficienza degli Stati Uniti attraverso il programma LSA. È anche nell’interesse nazionale garantire che tutte le opzioni di mercato rimangano il più efficaci possibile, anche quelle che non lanceranno razzi per l’NSSL. Licenziare ora gli operatori del settore-in particolare quelli che contribuiscono agli investimenti privati-può avere gravi conseguenze in seguito.

Donald F. Robertson è un giornalista freelance dell’industria spaziale con sede a San Francisco. Ulteriori notizie e analisi possono essere trovate su Twitter @ DonaldFR

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