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Hija de los Cielos: Jean Batten

Jean Batten puso a Nueva Zelanda en el mapa durante la Edad de Oro de la aviación, y luego se desvaneció en la oscuridad.

Para su cumpleaños número 26 el 15 de septiembre de 1935, Jean Batten se regaló un nuevo Percival D. 3 Gull Six. El Gull de ala baja tenía un motor de 6 cilindros Gipsy de 200 hp y tanques de combustible auxiliares, lo que le daba una velocidad de crucero de 150 millas por hora y un alcance de 2.000 millas. Le costó a Batten £1,750, «cada centavo que tenía», dijo.

Apenas dos meses después, Batten estaba en la ciudad senegalesa de Thies, preparándose para un ambicioso vuelo en solitario a través del Atlántico Sur a Natal, Brasil. La voladora, que ya había establecido varios récords de larga distancia, hizo preparativos meticulosos para su nueva aventura. Una mujer elegante que quería lucir lo mejor posible en eventos VIP, era todo un negocio cuando se trataba de mantenimiento de aeronaves. En Thies insistió en trabajar ella misma en el motor de la Gaviota y en supervisar el proceso de repostaje. A pesar de murmurar de los mecánicos de la fuerza aérea francesa, se aseguró de que el combustible se filtrara cuidadosamente a través de un paño de gamuza para eliminar las impurezas.

Next Batten arregló su kit de vuelo, descartando artículos pesados como piezas de repuesto de motor, una caja de herramientas, una pistola de bengalas y tambores de agua. Pero mientras una comandante francesa aturdida miraba, el volante volvió a plegar cuidadosamente dos vestidos de noche y los guardó en su casillero. Más tarde, cuando se le preguntó por qué había hecho una elección tan femenina, la respuesta de Jean fue práctica. Los vestidos no pesaban casi nada, señaló. Si su vuelo era exitoso, los necesitaría. Y si terminaba en el Atlántico, el equipo pesado no serviría de nada.

Resultó que la neozelandesa necesitaba su ropa de noche. Pero varias veces durante su viaje a través de un clima intenso, deseó haber podido permitirse una radio para ayudar con la navegación. Sin embargo, en última instancia, sus cálculos le permitieron llegar a Sudamérica sin ningún problema. Con un vuelo sobre el agua que duró 13 horas y 15 minutos, Batten había superado el tiempo del australiano Jim Mollison a través del Atlántico Sur por más de cuatro horas. Su tiempo total transcurrido de Inglaterra a Brasil, un viaje de 5.000 millas, fue de 61 horas y 15 minutos, un récord mundial, y casi un día menos que el récord Inglaterra-Brasil de Mollison. Después de aterrizar cerca de Natal, Batten se regocijó, «Experimenté una vez más la alegría más grande y duradera: la alegría del logro.»

Esa misma emoción había llevado a Batten a los cielos desde su primer vuelo, con el aviador australiano pionero Sir Charles Kingsford-Smith en su Fokker F. VII/3m Southern Cross. Sir Charles, que se convirtió en el primero en volar a través del Pacífico desde América, le dio a Batten dos consejos, los cuales ignoraría: «No intente romper los récords de los hombres y no vuele de noche.»

Jane Gardner Batten, que prefería llamarse Jean, nació en Rotorua, en la Isla Norte de Nueva Zelanda, hija del capitán Frederick H. Batten, un dentista, y de la ex Ellen «Nellie» Blackmore. Justo antes del nacimiento de Jean, Louis Blériot se había convertido en el primer hombre en volar a través del Canal de la Mancha. Ellen recortó un artículo de periódico sobre la hazaña de Blériot y lo colgó en la pared junto a la cuna de su bebé. Nadie puede decir si hizo una diferencia en las ambiciones de su hija. Pero Ellen claramente logró inculcar en Jean la idea, radical en ese momento, de que debía estar preparada para competir con los hombres.

La familia se mudó de Rotorua a Auckland cuando Jean tenía 4 años. Al principio le apasionaban los libros y la música, y su padre la animó a convertirse en concertista de piano. Asistió al Ladies College en Remuera, estudiando música en Auckland. Por esa misma época, sus padres se separaron.

Batten leyó sobre el innovador vuelo en solitario del australiano Bert Hinkler de Inglaterra a Australia en febrero de 1928, y también se inspiró en el viaje de San Francisco a Brisbane realizado tres meses después por Kingsford-Smith, el australiano Charles Ulm y los estadounidenses James Warner y Harry Lyon. «Estaba profundamente interesado en estos dos vuelos», escribió Jean, » y cuando más tarde Charles Kingsford-Smith voló sobre el mar de Tasmania a Nueva Zelanda, mi entusiasmo por la aviación aumentó y decidí convertirme en piloto. Después de su vuelo con Kingsford-Smith durante una visita a Australia en 1929, recordó: «Navegando por encima de las Montañas Azules, me había sentido completamente en casa en el aire y decidí que aquí estaba mi elemento.»

Su padre estaba aprensivo, diciéndole de las muchas crisis que había presenciado durante la Primera Guerra Mundial y advirtiéndole que las lecciones de vuelo eran caras. Pero su madre se convirtió en su más entusiasta. Jean vendió su piano para recaudar fondos para su nueva empresa, y Ellen aceptó acompañarla a Inglaterra, aparentemente para continuar sus estudios de música. Viajando a Londres en 1930, madre e hija se quedaron inicialmente con el hermano de Jean, John. Jean descubrió el London Aero Club, con sede en el cercano aeródromo de Stag Lane, el campo de residencia de la célebre voladora británica Amy Johnson. La joven neozelandesa se dedicó al sucio negocio de aprender sobre motores de aviones, fuselajes y aeronáutica. No fue fácil, ya que estaba» lejos de ser una piloto natural » al principio, según un colega. Una vez, mientras soleaba en una de las polillas Gitanas de Havilland del Aero Club, Batten se excedió en el campo, golpeó una valla de alambre y volcó. Aunque salió ilesa, su confianza se tambaleó. Pero no se rindió. Inspirada en el ejemplo de Johnson, logró obtener su licencia de piloto » A » en 1930.

Batten regresó a casa, donde luchó por obtener apoyo financiero para un vuelo de Inglaterra a Australia. Al principio nadie le ofreció ayuda, pero finalmente su hermano Juan le pagó el pasaje de regreso a Inglaterra. Entonces uno de los muchos jóvenes interesados en ella, el piloto de la Real Fuerza Aérea de Nueva Zelanda Fred Truman, le dio £500, su bono después de cinco años en el ejército. Si Truman esperaba fomentar una relación romántica con la atractiva aviadora, estaba tristemente equivocado. Como el autor Ian Mackersey señaló intencionadamente en su biografía de 1990 Jean Batten: El Garbo de los Cielos, Batten » lo ignoró totalmente en sus dos libros publicados y en sus memorias inéditas.Sin embargo, sin duda le debía su éxito posterior más directamente a Fred Truman que a cualquier otra persona.»

Jean volvió a trabajar en Stag Lane para aprender más sobre el mantenimiento de aeronaves, así como sobre navegación y meteorología. Acumuló horas de vuelo, y en diciembre de 1932 obtuvo su licencia comercial «B», solo unos días antes de que Amy Johnson estableciera un récord en solitario de Ciudad del Cabo a Londres. También conoció a Victor Dorée, hijo de un próspero comerciante de lino inglés, quien aceptó ayudar a financiar su vuelo en solitario a Australia. En su libro Mi vida, Batten explicó: «Iba a tener la mitad de una Polilla de segunda mano y, a cambio, firmé un acuerdo para darle al otro piloto el cincuenta por ciento de los ingresos de ese vuelo y hacer una gira por Australia y Nueva Zelanda durante doce meses dando vuelos de pasajeros.»

En abril de 1933, llevando una bandera de Nueva Zelanda alrededor de su cuello, Batten se subió a la estrecha cabina de un Gipsy Moth 60 en el campo de aviación Lympne de Kent y despegó. Bautizado Jason, su avión había sido originalmente propiedad del Príncipe de Gales.

La mala suerte se avecina. Batten fue forzado a caer por una tormenta de arena en Baluchistán, India (ahora Pakistán), y dañó su hélice durante un aterrizaje ciego. Después de obtener una hélice de repuesto, se puso en marcha una vez más, pero después de volar solo 70 millas, el motor de la Polilla se apagó. «Una biela se rompió y atravesó el costado del cárter», informó Batten. Hizo un aterrizaje con un palo muerto en una carretera a las afueras de Karachi, chocando contra un marcador de piedra. El daño causado significó un final prematuro para ese intento.

Un año más tarde, Batten volvió a intentar volar a Australia, pero la desgracia aún la perseguía. Siguiendo una ruta más al sur de la que Johnson había tomado, el neozelandés se dirigió hacia el sur a través de Francia, y luego giró desde Marsella hacia Roma. Los vientos en contra la ralentizaron, y se quedó sin combustible, como recordó más tarde, » a medianoche, en abundante lluvia y oscuridad absoluta sobre la capital italiana.»Se las arregló para dirigir su Polilla a un aterrizaje en un pequeño campo en las afueras de Roma, emergiendo con heridas leves. Pero la Polilla estaba seriamente dañada. Al regresar a Londres para planear otro intento, se enteró de que sus vuelos abortados habían sido noticia, pero no en el buen sentido. Los diarios de Fleet Street se burlaban de ella: «Inténtalo de nuevo, Jean», decía un titular.

 Jean posa con su Polilla gitana en Calcuta, India, durante una de sus 35 paradas de repostaje en el vuelo de 1934 a Australia. (©adoc-photos/Corbis)
Jean posa con su Polilla gitana en Calcuta, India, durante una de sus 35 paradas de repostaje en el vuelo de 1934 a Australia. (©adoc-photos/Corbis)

No necesitaba ser empujada. Menos de un mes después, Batten preparó a su Polilla remendada para un tercer intento en solitario a Australia. Debido a que su accidente en Roma la había retrasado, despegó en un momento, a mediados de mayo, cuando los monzones generalmente amenazaban el sudeste asiático. Sin embargo, a pesar de una grave fuga de petróleo que paralizó su avión para reparaciones en Calcuta, gran parte del tercer intento de Batten resultó ser un recorrido turístico sin problemas.

Sin embargo, una etapa de su viaje, desde Rangún hasta Victoria Point, en el extremo sur de Birmania, se convirtió en una pesadilla. Después de que Batten despegara hacia un cielo nublado con temperaturas sofocantes, se topó con fuertes chubascos, y a cinco horas de Rangún se encontró rodeada por una gran tormenta. No había forma de evitarlo, y su suministro de combustible era demasiado bajo para que regresara. «La lluvia tronó sobre las alas de mi avión como millones de pequeños perdigones», informó, » y la visibilidad era tan mala que las puntas de las alas no eran visibles y la costa estaba completamente borrada.»

Batten dirigió obstinadamente a través de la tormenta mientras su motor chisporroteaba, la cabina abierta casi inundada. De repente, a través de un extraño rompimiento en la tormenta, vio la jungla debajo de ella. Se sumergió bajo una cortina de nubes negras y voló de ida y vuelta durante 35 minutos ansiosos, buscando un lugar para acostarse. Providencialmente, Batten detectó un claro que resultó ser el campo de aterrizaje en Victoria Point. La peor parte de su viaje había terminado. El 23 de mayo de 1934, menos de 15 días después de salir de Inglaterra, aterrizó triunfalmente en el aeródromo de Darwin, Australia, habiendo superado el tiempo de Amy Johnson por más de cuatro días.

Los australianos dieron la bienvenida a Batten con el mismo entusiasmo que habían recibido a Johnson. El piloto neozelandés pronto visitó su tierra natal, cruzando el mar de Tasmania en barco porque su Polilla carecía del alcance para atravesar su extensión de 1.200 millas de ancho. Los neozelandeses, por lo general reticentes, la aclamaban dondequiera que iba. Las multitudes llenaron las calles de Auckland, lo que resultó en enormes atascos de tráfico. El gobierno le dio $3,000, y ella fue la invitada de honor en una celebración organizada por los Maoríes. Presentada con una capa de plumas de jefe tribal, fue bautizada Hine-o-te-Rangi (Hija de los Cielos).

Durante seis semanas, mientras su Polilla estaba siendo reparada, la hija favorita de Nueva Zelanda recorrió su tierra natal, dando discursos y deleitándose con toda la adulación. Pero para su madre, de vuelta en Inglaterra, el acoso constante de la prensa durante la terrible experiencia de Jean había sido pura tortura, y no se recuperaría pronto. Como informó el Daily Express, la » Señora Batten, de cabello plateado, con nervaduras de hierro, se arrugó. Se fue volando al campo lejos del glamour de los logros de su hija.»

Cuando Batten despegó en su vuelo de regreso, le dijo al comandante de la estación Darwin: «Si me bajo al mar, nadie debe volar a buscarme. No deseo poner en peligro la vida de los demás.»Sobre el Mar de Timor, a unas 250 millas de Darwin, el motor de la Polilla tosió, vaciló y luego se quedó en silencio. Cuando su biplano comenzó un lento e inexorable deslizamiento hacia las olas, Batten oró que el problema era solo un bloqueo temporal de la línea de combustible. Aceleró al máximo el motor, pero no hubo respuesta.

Observó impotente cómo la aguja del altímetro giraba de 6,000 pies a 3,000 pies. Al fin parecía que sólo había una cosa que hacer—zanja. Se desabrochó los zapatos y el traje de vuelo, y cogió su pequeño hacha de emergencia. Si se las arreglaba para poner el avión en una quilla uniforme, razonó, podría ser capaz de cortar un ala y flotar en ella. Milagrosamente, justo cuando la Polilla estaba a punto de golpear el agua, su motor reventó de nuevo. Batten subió de nuevo a 6.000 pies, manteniendo esa altitud hasta que vio a Kupang, en Timor, y luego bajó a tierra.

El resto del viaje fue estresante, con el motor de la Polilla chisporroteando, deteniéndose y reiniciándose varias veces más antes de llegar a Croydon. Batten había completado el viaje de regreso desde Darwin en 17 días y 15 horas, la primera mujer en hacerlo. Una vez más disfrutó del protagonismo, pero se sorprendió al descubrir que los diarios de Londres hacían tanto de su atuendo de vuelo como de su hazaña: Llevaba pantalones.

Batten pronto comenzó a planificar nuevos vuelos récord. En 1935 realizó su vuelo de África Occidental a Brasil, convirtiéndose en la primera mujer en volar sola a través del Atlántico Sur. Continuó construyendo su reputación como exploradora en su gaviota Percival. Para entonces era la neozelandesa más célebre de la década, recibiendo trofeos de sociedades aeronáuticas británicas, estadounidenses, francesas, Suecas, Danesas, belgas y brasileñas. En 1936 fue nombrado Comandante del Imperio Británico, y ganó el Trofeo Harmon en tres ocasiones, compartiendo el primero con Amelia Earhart. También fue condecorada con la Orden de la Cruz del Sur de Brasil, y nombrada caballero de la Legión de Honor Francesa.

En 1936 Batten prometió cumplir «lo último de mi ambición» y demostrar la viabilidad de una ruta aérea de Inglaterra a Nueva Zelanda. Ese octubre se subió a su gaviota y despegó de Lympne, con destino a Auckland. Llegó allí 11 días y 45 minutos más tarde, estableciendo un récord en solitario de cinco días, 21 horas, de Inglaterra a Australia, y un récord de cruce en solitario del mar de Tasmania de nueve horas y 15 minutos. Su tiempo total incluyó un retraso meteorológico de 2 días y medio en Sídney, donde fue aclamada por miles de personas. Por primera vez, Inglaterra había estado vinculada directamente con Nueva Zelanda. En su vuelo de regreso en octubre de 1937, estableció un récord en solitario desde Australia de cinco días, 19 horas y 15 minutos.

Recibida por una multitud de espectadores, Batten aterriza en Lympne, Inglaterra, después de su récord de vuelo en solitario de Australia a Inglaterra. (Imagno/Getty Images)
Recibida por una multitud de espectadores, Batten aterriza en Lympne, Inglaterra, después de su récord de vuelo en solitario de Australia a Inglaterra. (Imagno/Getty Images)

Los muchos vuelos de larga distancia de Batten se caracterizaron por una brillante precisión de navegación, lograda mediante el uso de solo un mapa, un reloj y una brújula magnética simple. Pero aunque sus hazañas se clasificaron con las de Johnson y Earhart, ha seguido siendo la menos conocida de las tres. Eso fue por el muro que Batten y su madre ferozmente protectora construyeron a su alrededor tras su repentina fama. Los medios de comunicación apodaron a Jean como la «Greta Garbo del aire» porque, al igual que la famosa actriz solitaria, era una mujer hermosa que era intensamente privada. Fue comparada con frecuencia desfavorablemente con la popular Johnson.

Batten también fue criticada por comercializar su propia imagen, pero, al igual que Earhart, encontró necesario capitalizar su fama para financiar sus intentos de grabación, respaldando una variedad de productos, incluido el aceite Castrol. También se embarcó en giras de conferencias, cobró honorarios de la Gaumont film company y el London Daily Express, contribuyó con la narración de una película de reclutamiento de la RAF y se involucró en la escritura y transmisión sobre aviación. Los dos libros que escribió sobre su propia carrera, My Life (1938) y Alone in the Sky (1979), recibieron críticas generalmente pobres.

A medida que las nubes de guerra se avecinaban en 1938, Batten comenzó una gira por Inglaterra y Europa, codeándose con personalidades. Regresó a Gran Bretaña al año siguiente, y cuando estalló la Segunda Guerra Mundial solicitó unirse al Auxiliar de Transporte Aéreo de la Capitán Pauline Gower, una organización voluntaria de mujeres pilotos de transbordadores. Extrañamente, Batten fue rechazada, tal vez debido a su doble visión, el resultado de un accidente temprano, o tal vez porque no era vista como una jugadora de equipo.

En su lugar se convirtió en conductor del Cuerpo de Ambulancias Anglo-Francés, sirviendo en Francia durante la «Guerra Falsa» de 1939-40. Pasó el resto de la Segunda Guerra Mundial en una gira de bonos de guerra por Gran Bretaña. Su Gaviota Percival fue puesta en servicio activo, aunque la propia Batten nunca volvió a entrar en la cabina.

Después del final de la Segunda Guerra Mundial, la neozelandesa forjó una existencia autónoma con su madre, en Jamaica, en una extensa gira por Europa y también en Tenerife, en las Islas Canarias. Durante la década de 1970, poco después de la muerte de Ellen, Jean se lanzó a una breve ronda de apariciones públicas conmemorando la embriagadora era del vuelo de larga distancia. Visitó Nueva Zelanda en 1977, cuando fue invitada de honor en la inauguración del Pabellón de Pioneros de la Aviación en el Museo de Transporte y Tecnología de Auckland.

El récord de Batten en solitario de Inglaterra a Nueva Zelanda se mantuvo durante 44 años. Cuando Judith Chisholm de Gran Bretaña aterrizó su Cessna Turbo Centurion en Auckland en 1980, después de volar durante tres días y 11 horas, entre los que la saludaron estaba Batten, que había hecho su propio vuelo de época 16 años antes de que naciera Chisholm.

La celebridad solitaria alquiló un pequeño apartamento en el puerto español de Palma de Mallorca en 1982, pero su vida allí terminó demasiado pronto. El 22 de noviembre, una mujer de la limpieza descubrió el cuerpo sin vida de Batten en su apartamento. Había muerto a los 73 años de un absceso pulmonar, resultado de una mordedura de perro no tratada.

Cuando fracasó un intento de localizar a familiares o amigos, Batten fue enterrado en el Cementerio de Palma en enero de 1983. A pesar de que dejó una finca que ascendía a alrededor de £100,000, sus restos fueron depositados en una tumba de pobres sin marcar junto con los de otras 150 personas.

 Hoy en día, la legendaria Gaviota está en exhibición permanente en el Aeropuerto de Aukland, suspendida en la Terminal Internacional Jean Batten. (Douglas Fisher/Alamy)
Hoy en día, la Gaviota se encuentra en exhibición permanente en el Aeropuerto de Aukland, suspendida en la Terminal Internacional Jean Batten. (Douglas Fisher/Alamy)

Se necesitaría un trabajo de detective de la familia sobreviviente de Batten y su biógrafo para averiguar qué había sucedido. No fue hasta 1987 que el sobrino de Jean, Rick Batten, recibió el certificado de defunción de su tía, sin explicación de las circunstancias. Sin embargo, alrededor de esa misma época, los papeles de Jean en Mallorca fueron desenterrados, e Ian Mackersey notificó a Television New Zealand de la muerte de Batten cinco años antes. Los titulares de un periódico anunciaban » La Soledad Final del Aviador de Larga Distancia.»

La Gaviota modificada de Batten fue finalmente adquirida por la colección británica Shuttleworth, que la vendió al aeropuerto de Auckland en la década de 1990. Para conmemorar el 60 aniversario del vuelo de Jean de Inglaterra a Nueva Zelanda, Cherie Marshall voló la Gaviota sobre Auckland el 4 de noviembre de 1996. Cuando su motor comenzó a funcionar mal, Marshall emitió una llamada de auxilio, pero logró aterrizar con seguridad. Después de ese vuelo, la Gaviota fue suspendida dentro de la Terminal Internacional Jean Batten del aeropuerto, donde todavía se puede ver hoy en día.

El libro de Mackersey de 1990 se basó en memorias encontradas después de la muerte de Batten y cientos de entrevistas. Como lo resumió, su biografía pinta un retrato de » una mujer fascinante que combinó valentía y crueldad con la belleza impresionante y seductora que usó de manera tan efectiva para cumplir sus grandes ambiciones.»Hoy en día, gran parte del mundo ha olvidado a la audaz piloto neozelandesa que se enfrentó a los pilotos más famosos de su día. Pero Nueva Zelanda aún recuerda a su Hija de los Cielos.

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