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Urbain-Jean-Joseph Le Verrier

Nommé professeur d’astronomie à l’École Polytechnique, Paris, en 1837, Le Verrier entreprend d’abord une étude approfondie de la théorie de l’orbite de la planète Mercure et compile des tableaux grandement améliorés du mouvement de cette planète.

En 1845, il se tourna vers l’orbite irrégulière d’Uranus, qu’il expliqua en supposant la présence d’une planète jusqu’alors inconnue. Indépendamment de l’astronome anglais John C. Adams, il a calculé la taille et la position du corps inconnu et a demandé à l’astronome allemand Johann G. Galle de le rechercher. En septembre. Le 23 novembre 1846, après seulement une heure de recherche, Galle trouva Neptune à moins d’un degré de la position calculée par Le Verrier. À la suite de cette réalisation, Le Verrier a reçu, entre autres récompenses, la médaille Copley de la Royal Society de Londres et a été nommé officier de la Légion d’honneur. Une chaire d’astronomie lui a été créée à l’Université de Paris.

En 1854, Le Verrier devient directeur de l’Observatoire de Paris. Il rétablit l’efficacité de cette institution, mais certaines des mesures intransigeantes prises soulevèrent une tempête de protestations qui ne fut apaisée que par sa destitution en 1870. À la mort de son successeur en 1873, il fut réintégré, mais son autorité étant limitée par la supervision d’un conseil d’observatoire.

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Au cours de ses difficultés en tant que directeur de l’observatoire, il a procédé à une révision complète des théories planétaires et les a comparées aux meilleures observations alors disponibles. En particulier, en 1855, il a abordé le problème de l’explication d’une caractéristique inhabituelle du mouvement de Mercure. Il a postulé une deuxième ceinture d’astéroïdes à l’intérieur de l’orbite de Mercure et, lorsqu’un astronome amateur a rapporté avoir trouvé une planète intérieure, Le Verrier a supposé que c’était l’un des plus gros de ses astéroïdes et l’a nommé Vulcain. D’autres observations n’ont toutefois pas permis de confirmer la découverte. Le mouvement orbital inhabituel de Mercure, qui comprend une avance de son périhélie, a été complètement expliqué en 1915 par la théorie générale de la relativité d’Albert Einstein.

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