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Un secret de famille tragique a-t-il influencé la mission de Kate Sheppard de donner le vote aux femmes néo-zélandaises?

03 Juillet 2020

La famille de la suffragiste néo-zélandaise pionnière Kate Sheppard a gardé un secret important – qui explique peut-être beaucoup de choses sur sa vie, ses croyances et sa motivation.

  •  Kate Sheppard

    Kate Sheppard

Le secret impliquait son père, Andrew Wilson Malcolm, et ce qui lui est arrivé après la naissance de Kate. Une longue et minutieuse quête de son arrière-petite-nièce Tessa Malcolm a révélé la vérité sur son sort.

Malheureusement, Tessa est décédée en 2013 avant de publier ses recherches de plusieurs décennies. Je termine maintenant son travail et j’espère publier une nouvelle biographie de Sheppard en 2023, à l’occasion du 130e anniversaire de la Nouvelle-Zélande devenant la première place au monde à donner le droit de vote aux femmes.

Résoudre le mystère de la mort d’Andrew approfondit notre compréhension de Kate et de sa vie extraordinaire.

Qu’est-il arrivé au père de Kate Sheppard ?

Suivant les pistes de la famille et avec des recherches détaillées des registres officiels et militaires, des testaments et des tombes, Tessa a finalement établi la vérité: Andrew Malcolm est décédé à l’âge de 42 ans du delirium tremens (DTs) au Nouveau-Mexique le 26 janvier 1862.

Les STD sont une forme sévère de sevrage alcoolique et une façon horrible de mourir. Les symptômes comprennent de la fièvre, des convulsions et des hallucinations.

Cela avait déjà été une longue et difficile tâche pour Andrew. Il était l’un des milliers d’Écossais qui ont servi dans les armées d’outre-mer tout au long du 19e siècle, motivés par un désir d’aventure, de sympathie pour une cause, de récompense financière, de désir d’émigrer ou tout simplement d’échapper à leur vie chez eux.

À sa mort, il était à quelques mois de terminer dix ans de service dans l’armée de l’Union. Son lieu de sépulture à Fort Craig a récemment été pillé, ce qui a conduit à l’exhumation officielle et à la réinhumation des corps, les restes d’Andrew étant peut-être parmi eux.

Nous savons donc maintenant que le père écossais d’une dirigeante de la New Zealand Women’s Christian Temperance Union (WCTU) est mort alcoolique au milieu des horreurs de la guerre de sécession. Il avait servi et sacrifié sa vie sur le sol américain, loin de sa femme et de ses cinq enfants chez lui dans les îles britanniques.

Le personnel devient politique

Comme on le sait, après que la famille a quitté l’Écosse et s’est regroupée en Nouvelle-Zélande, Kate a joué un rôle clé dans le mouvement pour accorder le droit de vote aux femmes.

La campagne pacifique était étroitement liée au mouvement de tempérance. Il a soutenu que les femmes morales et émancipées étaient nécessaires pour nettoyer la société en votant contre la « boisson démoniaque ».

Une tournée en Nouvelle-Zélande en 1885 par Mary Leavitt de la WCTU américaine a été un catalyseur pour l’organisation locale. Sheppard est devenu le secrétaire du département des franchises de la WCTU.

Avec sa propre expérience familiale et ses liens avec l’Amérique, nous pouvons certainement spéculer que pour Kate temperance était plus qu’une plate-forme à partir de laquelle les femmes pouvaient obtenir le vote. Il est fort probable que ses quêtes pour une société sobre et ses votes pour les femmes aient été personnellement liés.

Une page manquante de l’histoire

Alors pourquoi la mort d’Andrew est-elle restée secrète? La stigmatisation, un sentiment de honte ou tout simplement le désir naturel d’intimité pourraient tous être des explications.

Dans sa biographie de Kate Sheppard en 1992, Judith Devaliant n’a consacré que deux pages à la vie de Kate avant sa migration en Nouvelle-Zélande en 1869 vers l’âge de 21 ans. À propos d’André, elle a écrit: « Sa mort n’a pas été retracée avec précision, bien qu’on sache qu’il est mort à un âge précoce, laissant sa veuve faire face à cinq jeunes enfants. »

La biographie est également vague sur les détails de sa vie. Il est né à Dunfermline, dans le Fifeshire, en 1819 et a épousé Jemima Crawford Souter sur Islay dans les Hébrides en 1842. Les documents décrivent diversement son métier d’avocat, de banquier, de commis de brasseur et de commis juridique.

Il n’y a aucune mention d’Andrew dans les entrées du New Zealand History Net ou du Book of New Zealand Women sur Kate Sheppard. Jusqu’à présent, l’accent est mis sur la vie adulte et le travail de Kate, la famille prenant le siège arrière.

Même dans sa propre entrée de 1993 sur Kate dans la biographie du Dictionary of New Zealand, Tessa a simplement écrit: « Son père est décédé en 1862 ». L’implication était qu’Andrew était mort en Écosse, bien que Dublin et la Jamaïque apparaissent également dans les documents généalogiques.

La recherche continue

Mais Tessa était déjà au courant du destin d’Andrew au Nouveau-Mexique en 1990, deux ans avant la publication du livre de Devaliant. Après avoir suivi les impasses et réfuté les rumeurs familiales, elle avait résolu l’énigme de ce qui est réellement arrivé à l’ancêtre qu’elle appelait la « bête noire » de ses recherches.

Peut-on dire de manière concluante que le travail de tempérance et de suffragisme de Kate Sheppard était directement lié à la connaissance de la mort de son père? Ou avons-nous affaire à une ironie de l’histoire, bien que triste?

Nous ne pouvons pas encore en être sûrs. Mais la mère de Kate connaissait définitivement la cause de la mort d’Andrew et nous savons qu’elle a grandement influencé Kate. Je crois qu’il était également probablement connu par d’autres membres de la famille âgés (et également influents), mais gardé le silence.

Le fait que la vérité ait été si bien cachée suggère un degré de dissimulation délibérée. En m’appuyant sur les recherches révolutionnaires de Tessa, j’espère révéler davantage une histoire remarquable qui relie l’Écosse, l’Amérique et la Nouvelle-Zélande à une première mondiale pour les femmes.

Cet article a été initialement publié sur The Conversation.

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