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Sophie Blanchard – La Française de Haut Vol Qui A Révélé le Frisson et le Danger de la Montgolfière

L’aéronaute Sophie Blanchard en 1811. Illustration: Wikipedia

Lorsque le parachutiste autrichien Felix Baumgartner a sauté d’une capsule à environ 24 miles au-dessus de la terre le 14 octobre 2012, des millions de personnes ont regardé à la télévision et sur Internet alors qu’il franchissait le mur du son lors d’une chute libre qui a duré dix minutes. Mais en prévision du saut de Baumgartner (et de son atterrissage en parachute en toute sécurité), il y avait peu de place pour s’émerveiller devant l’énorme ballon qui l’a emmené dans la stratosphère.

Il y a plus de 200 ans en France, la vision d’un humain montant dans le ciel sous un ballon géant produisait ce qu’un magazine de l’époque décrivait comme  » un spectacle de ce genre qui n’a jamais été vu depuis le début du monde. »Les premiers vols habités à la fin du 18ème siècle ont conduit à la « balloonomanie » dans toute l’Europe, alors que plus de 100 000 spectateurs se rassemblaient dans les champs et sur les toits des villes pour assister aux pionniers du vol humain. Et une grande partie de la conversation s’est tournée vers l’aéronaute française Sophie Blanchard.

Connue pour être nerveuse au sol mais intrépide dans les airs, Blanchard est considérée comme la première femme montgolfière professionnelle. Elle est devenue l’une des favorites de Napoléon Bonaparte et de Louis XVIII, qui lui a accordé des nominations officielles d’aéronautes. Ses vols en solo lors de festivals et de célébrations étaient spectaculaires mais aussi périlleux et, à l’été 1819, elle devint la première femme à être tuée dans un accident d’aviation.

Elle est née Marie Madeleine-Sophie Armant à Trois-Canons en 1778, peu de temps avant que les frères Montgolfier, Joseph-Michel et Jacques-Etienne ne commencent à expérimenter des ballons faits de sac et de taffetas et soulevés par l’air chauffé des feux dans une boîte en dessous. Au fur et à mesure que les ballons des Montgolfières devenaient de plus en plus gros, les frères ont commencé à envisager le vol habité. Louis XVI s’y intéressa et proposa d’envoyer deux criminels dans le ciel pour tester l’engin, mais les frères choisirent plutôt de placer un mouton, un canard et un coq à bord pour le premier vol en montgolfière pour contenir des êtres vivants. Lors d’une démonstration en 1783 devant le roi et Marie-Antoinette et une foule au château royal de Versailles, les frères Montgolfier voient leur engin monter 1 500 dans les airs. Moins de dix minutes plus tard, les trois animaux ont atterri sains et saufs.

Quelques mois plus tard, quand Etienne Montgolfier est devenu la première ascension humaine dans le ciel, sur un ballon captif, et peu de temps après, Pilatre de Rozier et le marquis français François Laurent le Vieux d’Arlandes ont effectué le premier vol libre humain devant Louis XVI, l’envoyé américain Benjamin Franklin et plus de 100 000 autres spectateurs.

La balloonomanie avait commencé, et le développement des ballons à gaz, rendu possible par la découverte de l’hydrogène par le scientifique britannique Henry Cavendish en 1766, supplanta rapidement les ballons à air chaud, car ils pouvaient voler plus haut et plus loin. De plus en plus de pionniers ont été attirés par de nouveaux exploits en montgolfière, mais tout le monde n’était pas ravi: des paysans terrifiés dans la campagne anglaise ont déchiré un ballon descendant en morceaux.

L’inventeur et montgolfière français Jean-Pierre Blanchard. Illustration : Wikipedia

Enfant de cette époque pionnière, Sophie Armant a épousé Jean-Pierre Blanchard, un inventeur d’âge moyen qui avait effectué son premier vol en montgolfière à Paris alors qu’elle n’avait que cinq ans. (La date de leur mariage n’est pas claire.) En janvier 1785, Blanchard et John Jeffries, un médecin américain, sont les premiers hommes à survoler la Manche en ballon à hydrogène, volant de l’Angleterre à la France. (Pilatre de Rozier, essayant de traverser la manche de la France à l’Angleterre plus tard cette année-là, est devenu le premier décès connu de l’aviation après que son ballon se soit dégonflé à 1 500 pieds.)

Jean-Pierre Blanchard commence à tourner en Europe. Lors des manifestations où il a demandé son admission, il a montré ses ballons de soie, a largué des chiens équipés de parachute et a lancé des feux d’artifice d’en haut. « Tout le monde donne son shilling pour le voir », a rapporté un journal, citant des foules touchées par la « folie des ballons » et « aeriel phrenzy. »Les spectateurs étaient attirés par les lancements avec des ballons uniques en forme de Pégase et de Nymp, et ils étaient ravis de voir des hommes risquer leur vie dans des vols où les incendies envoyaient souvent des ballons retomber sur terre.

« C’est peut-être précisément le manque d’efficacité qui a fait du ballon un symbole si approprié des aspirations et des espoirs humains », a noté l’historien Stephan Oettermann. « Les montgolfières et les ballons à gaz qui leur ont succédé peu après n’appartiennent pas tant à l’histoire de l’aviation qu’au récit encore à écrire des rêves de la classe moyenne. »

Les meubles et les céramiques de l’époque étaient décorés d’images de ballons. Les vêtements pour femmes européennes comportaient des manches bouffantes et des jupes arrondies. Les cheveux coiffés de Jean-Pierre Blanchard sont devenus à la mode. Lors d’un voyage aux États-Unis en 1793, il effectua le premier vol en montgolfière en Amérique du Nord, en survolant Philadelphie devant George Washington, John Adams et Thomas Jefferson.

Mais tout n’a pas réussi. Il a échappé à un dysfonctionnement en vol en coupant sa voiture de son ballon et en utilisant ce dernier comme parachute. Il se présente faussement comme l’inventeur du ballon et du parachute. Il a créé la « Balloon and Parachute Aerostatic Academy » en 1785, mais elle a rapidement échoué. John Jeffries, associé de Blanchard pour la traversée de la Manche et financier en chef, affirma plus tard que Blanchard essayait de l’empêcher d’embarquer dans le ballon en portant des ceintures lestées et en affirmant que le ballon ne pouvait transporter que lui.

Face à la ruine, Blanchard (qui avait abandonné sa première femme et leurs quatre enfants pour poursuivre ses rêves de montgolfière) persuada sa nouvelle femme de monter avec lui, croyant qu’une femme volante pourrait être une idée assez originale pour ramener les foules payantes.

Petite, nerveuse et décrite par un écrivain comme ayant des  » traits acérés ressemblant à des oiseaux », Sophie Blanchard serait terrifiée à l’idée de monter dans des calèches tirées par des chevaux. Pourtant, une fois dans un ballon, elle a trouvé que le vol était une « sensation incomparable », et peu de temps après qu’elle et son mari ont commencé les ascensions ensemble, elle a fait sa première ascension en solo en 1805, devenant la première femme à piloter son propre ballon.

Les Blanchards s’en occupèrent jusqu’en 1809 — lorsque Jean-Pierre, debout à côté de Sophie dans un panier attaché à un ballon survolant la Haye, eut une crise cardiaque et mourut. Paralysée par les dettes de son mari, elle a continué à voler, remboursant lentement ses créanciers et accentuant ses spectacles avec des feux d’artifice qu’elle lançait du ciel. Elle est devenue une favorite de Napoléon, qui l’a choisie « aéronaute des festivals officiels ». » Elle a fait une ascension pour célébrer son mariage avec Marie Louise en 1810.

Napoléon la nomma également ministre de l’air en chef de la montgolfière, et elle travailla sur les plans d’une invasion aérienne de l’Angleterre par les troupes françaises en ballons — ce qu’elle jugea plus tard impossible. Lorsque la monarchie française fut restaurée quatre ans plus tard, le roi Louis XVIII la nomma « aéronaute officiel de la restauration. »

La mort de Mme Blanchard. Illustration: Wikipedia

Elle avait fait des voyages de longue distance en Italie, traversé les Alpes et généralement fait tout ce que son mari espérait faire lui-même. Elle a payé ses dettes et s’est fait une réputation. Elle semblait accepter, voire amplifier, les risques de sa carrière. Elle préférait voler la nuit et rester dehors jusqu’à l’aube, dormant parfois dans son ballon. Une fois, elle s’est évanouie et a presque gelé en altitude au-dessus de Turin après être montée pour éviter une tempête de grêle. Elle a failli se noyer après être tombée dans un marais à Naples. Malgré les avertissements de danger extrême, elle a déclenché des pièces pyrotechniques sous son ballon d’hydrogène.

Enfin, à l’âge de 41 ans, Sophie Blanchard effectue son dernier vol.

Le soir du 6 juillet 1819, une foule se réunit pour une fête aux jardins du Tivoli à Paris. Sophie Blanchard, aujourd’hui âgée de 41 ans, mais décrite comme l’aéronaute  » encore jeune, vive et aimable « , s’est levée de la pelouse sous un flot de musique et de feux d’artifice. Malgré les réticences des autres, elle avait prévu de faire sa démonstration de « Feu de Bengale », un spectacle pyrotechnique à combustion lente. Alors qu’elle montait son ballon, elle a dit : « Allons, ce sera pour la dernière fois » (« Allons-y, ce sera pour la dernière fois »).

Vêtue d’une robe blanche élaborée et d’un chapeau assorti accessoirisé d’un panache d’autruche, Blanchard, portant une torche, entame son ascension. Les vents l’ont immédiatement emportée loin des jardins. D’en haut, elle alluma des feux d’artifice et les largua en parachute; des feux de bengale pendaient sous son ballon. Soudain, un éclair surgit du ciel ; des flammes jaillirent du haut du ballon.

« Magnifique! Magnifique! Vive Madame Blanchard « , cria quelqu’un dans la foule. Le ballon a commencé à descendre; il était en feu.  » Il éclairait Paris comme un immense phare en mouvement « , pouvait-on lire dans un récit.

Blanchard se préparait à l’atterrissage alors que le ballon effectuait une lente descente, de retour au-dessus des jardins le long de la rue de Provence. Elle a coupé le lest lâche pour ralentir davantage la chute, et il semblait qu’elle pourrait se rendre au sol en toute sécurité. Puis le panier a heurté le toit d’une maison et Blanchard a basculé, dégringolant le long du toit et dans la rue, où, selon un compte rendu du journal, « elle a été ramassée morte. »

Alors que toute l’Europe a pleuré la mort de Sophie Blanchard, certains ont averti, comme on pouvait s’y attendre, qu’un ballon n’était pas une place pour une femme. Elle est enterrée au cimetière du Père Lachaise à Paris, sous une pierre tombale représentant son ballon en flammes, avec l’épitaphe Victime de son Art et de son Intrépidité.

Sources

Articles: « La ‘Balloonomanie’: Science and Spectacle in 1780s England », par Paul Keen, Eighth Century Studies, Été 2006, 39, 4. « Consumerism and the Rise of Balloons in Europe at the End of the Eighteenth Century « , par Michael R. Lynn, Science in Context, Cambridge University Press, 2008.  » Madame Blanchard, l’Aéronaute « , Supplément Scientific American #195, 27 septembre 1879.  » Sophie Blanchard – Première Femme Pilote de Ballon « , Ailes Historiques, 6 juillet 2012, http://fly.historicwings.com/2012/07/sophie-blanchard-first-woman-balloon-pilot/ « Comment l’Homme A appris à voler « , The Washington Post, 10 octobre 1909.

Livres: Paul Keen, Littérature, Commerce et Spectacle de la modernité, 1750-1800, Cambridge University Press, 2012.

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