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Menard, John Willis

Homme politique, poète

John Willis Menard a été le premier Afro-américain élu au Congrès des États-Unis. Bien qu’élu, il ne siégea pas à ce poste. Menard est ensuite devenu un législateur de l’État de Floride et a occupé un certain nombre de postes dans la fonction publique. Au cours de sa vie, Ménard a commencé diverses publications d’information qui plaidaient pour les droits des Afro-Américains. Ménard était aussi un poète; il a écrit et publié Lays in Summer Lands. Ménard a fait de nombreuses contributions en tant qu’activiste, politicien, écrivain et éditeur.

Rejoint La Nouvelle-Orléans après la Guerre de Sécession

John Willis Menard est né à Kaskaskia, Illinois, le 3 avril 1838. Les détails de sa jeunesse et de ses antécédents familiaux sont rares, mais on sait que lui et sa famille n’étaient pas des esclaves. On pense que ses deux parents sont nés dans l’Illinois, mais ils seraient également d’origine créole française et auraient eu des liens avec la Nouvelle-Orléans, en Louisiane. Ménard a passé ses dix-huit premières années dans le petit village historique de Kaskaskia. Il a travaillé dans une ferme à Kaskaskia ou dans les environs pendant son adolescence. Menard a fréquenté une école abolitionniste à Sparts, dans l’Illinois, avant de fréquenter l’Iberia College où James Monroe Trotter était un camarade de classe.

En 1859, Ménard, âgé de vingt et un ans, prononça un discours lors d’un événement à Springfield, dans l’Illinois, célébrant la fin de l’esclavage aux Antilles. En 1860, Menard écrit et publie Une Adresse aux Personnes de couleur libres de l’Illinois. Pendant la guerre de Sécession, Menard est devenu le premier Afro-Américain à travailler comme commis au Bureau de l’Immigration du Département de l’Intérieur à Washington D.C. Le gouvernement a envoyé Menard dans le pays sud-américain du Belize pour enquêter sur le pays comme une terre étrangère possible pour que les Afro-Américains puissent se réinstaller. Ménard favorisa personnellement l’immigration des Afro-Américains vers des pays étrangers. Le voyage a rendu infructueux sa recherche initiale, mais pendant son voyage, il a rencontré et bientôt épousé Elizabeth, une jeune femme jamaïcaine. Ils ont eu trois enfants.

Gagne en Louisiane mais ne siège pas

Menard quitte le Département de l’Intérieur pour la Nouvelle-Orléans, en Louisiane, afin de participer activement à la reconstruction de l’État après la guerre de Sécession. Il a fondé et édité deux journaux : d’abord l’État libre, puis le Radical Standard. En 1868, il remporte l’investiture républicaine pour le Deuxième district congressionnel de Louisiane. Le jour de l’élection, le 3 novembre 1868, il était tout de suite clair que Ménard l’emportait, mais son adversaire, Caleb S. Hunt, contestait les résultats. Ménard est le premier Afro-américain à se présenter à la Chambre des représentants des États-Unis lors des travaux législatifs du 27 février 1869, lorsqu’il plaide pour sa victoire en Louisiane. Il est rapporté que son public a été captivé; pourtant, le Comité des élections à la Chambre des représentants a refusé de le siéger. Ménard a été indemnisé financièrement. Il a reçu la même rémunération qu’il aurait reçue s’il avait été assis.

Menard vend le Radical Standard en 1871 et déménage à Jacksonville, en Floride. Il a été nommé commis au bureau de poste de la ville et a servi comme législateur de l’État entre 1873 et 1875 tout en éditant le journal, the Sun. Ménard a été nommé collecteur de revenus auprès de l’État après l’expiration de son mandat. En 1876, il est nommé délégué à la Convention républicaine de 1876 à Cincinnati. Ménard était très mécontent de la direction blanche du Parti républicain et les critiquait vivement pour avoir exploité la communauté noire afin d’obtenir des votes. Cela a conduit Menard à former une coalition avec tous ceux qui partageaient son programme, quelle que soit leur affiliation à un parti. Il rompait parfois avec son propre parti et soutenait les indépendants qui se présentaient aux élections. À quelques reprises, il a soutenu les démocrates.

En 1876, Menard se joint à beaucoup, dont Josiah Walls, pour s’opposer à la réélection du gouverneur sortant de Floride Marcellus L. Stearns. Menard soutient l’adversaire de Stearns, le démocrate George T. Drew, pour le poste de gouverneur, bien que Menard soutienne le républicain Rutherford B. Hayes pour le poste de président. Drew et Hayes remportèrent les élections de 1876. En remerciement du soutien de Menard, Drew le nomma de nouveau au poste de juge de paix dans le comté de Duval, poste que Stearns lui avait initialement confié. Les Afro-Américains de Floride ont critiqué le président Hayes pour avoir abandonné le Sud aux Démocrates, mais Menard a encouragé le travail avec celui qui était au pouvoir.

En 1879, Ménard écrit et publie Lays in Summer Lands, un livre de poèmes couvrant un large éventail de sujets tels que la politique, le catholicisme et l’amour. Les poèmes de Ménard avaient été publiés dans divers numéros du Christian Recorder, un journal noir de Philadelphie, en 1863, alors que Ménard travaillait au département de l’Intérieur à Washington D.C.

En 1882, il a commencé le Key West News, également connu sous le nom de Island City News, après avoir déménagé à Key West pour travailler à la douane de la ville. Il couvrait la communauté noire locale, avait des échanges publics avec d’autres publications noires à travers le pays, et le journal avait un correspondant à Washington D.C., Lemuel W. Livingston, étudiant en médecine à l’Université Howard. À l’automne 1883, le journal est renommé the Florida News et passe de quatre à huit pages. L’accent est passé des questions locales aux questions d’État. En mai 1884, la parution du journal est réduite de hebdomadaire à semi-hebdomadaire.

Bien que Menard soutienne le ticket présidentiel républicain en 1884, il perd son emploi de douanier à Key West. Accusé d’avoir des sympathies pro-cubaines, Menard est invité par l’administration présidentielle de Chester Arthur à démissionner. Menard a admis avoir assisté aux réunions des révolutionnaires cubains, mais il a nié soutenir toute action anti-cubaine.

Menard retourna à Jacksonville en 1885 et y relança le Florida News. Il agrandit le personnel du journal et ouvre une imprimerie. Son fils, Willis T. Menard, était le nouvel éditeur et son gendre, Thomas V. Gibbs, était le rédacteur en chef adjoint. Gibbs était le fils du politicien noir Jonathan Gibbs.

Menard est resté impliqué dans la vie politique et civique des noirs de Jacksonville et a continué à travailler avec tous ceux qui soutenaient les droits civiques, indépendamment de leur race ou de leur affiliation politique. En janvier 1886, il change le nom du Florida News pour celui de Southern Leadership. Le journal a été largement lu dans le Sud dans les quelques années qui ont suivi le changement de nom, mais il était le plus populaire en Floride. Ménard s’éloigna davantage de la politique du parti, prônant l’entraide pour les Noirs dans les pages de sa publication. La presse blanche de Floride a applaudi cette position, mais Menard et Gibbs ont été pris à partie à plusieurs reprises pour cette philosophie.

Chronologie

1838 Né à Kaskaskia, Illinois le 3 avril 1860 Publie Une Adresse aux personnes de couleur Libres de l’Illinois 1868 Remporte l’investiture républicaine pour le siège du Congrès de Louisiane; remporte l’élection générale le 3 novembre 1869 Plaide sa cause devant le Congrès; premier Afro-Américain à se présenter sur le parquet de la Chambre des représentants des États-Unis lors de la procédure législative; Le Congrès refuse de siéger à Menard 1873-75 Sert de législateur de l’État de Floride 1893 Meurt à Washington D.C. le 8 octobre

Menard était proche de T. Thomas Fortune, le rédacteur en chef du journal noir professionnel the New York Tribune. Fortune, originaire de Floride, a gardé un œil sur les événements dans son état. Lui et Ménard échangent souvent des plaisanteries, mais les deux rompent leur amitié à cause du soutien de Fortune à l’Afro-American League, une organisation noire qui cherche à prendre une position plus militante pour les droits des Noirs. Ménard ne voulait pas que la division et une guerre raciale éclatent. Il estime que le racisme doit être traité avec douceur, que les conditions s’amélioreront avec le temps. Fortune a rétorqué qu’exiger ses droits n’était pas un acte de violence et que si les Noirs ne réclamaient pas leurs droits, ils ne les recevraient jamais.

Le soutien au droit de vote des Noirs s’est détérioré avec l’instauration d’une taxe de vote en Floride, empêchant de nombreux Noirs de voter. Dans une lettre au New York Tribune, le gendre de Menard, Thomas Gibbs, s’est élevé contre la nouvelle loi que lui et Menard ne pensaient pas adopter lors de la session législative de Floride de 1887. T. Thomas Fortune a commenté dans le journal la lettre de Gibbs, déclarant qu’il ne comprenait pas pourquoi les rédacteurs en chef du Sud ne voyaient toujours pas la nécessité de la Ligue afro-américaine.

Alors que Menard et Gibbs ont dénoncé la violence contre les Noirs dans le Sud, ils ont continué à préconiser une approche non conflictuelle de la politique et de la recherche des droits des Noirs. En juillet 1888, Menard applaudit le gouverneur de Floride Edward Perry pour l’application de la loi selon laquelle seuls les enseignants noirs pouvaient enseigner dans les écoles noires. Ménard affirme que cette loi fournit un emploi aux enseignants noirs. Les rédacteurs en chef du Southern Leadership critiquèrent Frederick Douglass pour un discours qu’il prononça en avril 1888 déplorant les conditions de vie des Noirs dans le Sud. Ils estimaient que son discours nuisait aux Noirs à la lumière des progrès réalisés par les Noirs en Floride avec les élections de 1888 de juges noirs, d’un maréchal de ville et d’un conseil de commissaires de police. Mais un mois plus tard, Menard déplora la violence et l’intimidation des Noirs qui suivirent les élections de 1888 en Floride.

À l’automne 1888, le Leader du Sud suspendit définitivement sa publication face à une épidémie dévastatrice de fièvre jaune. Après que Benjamin Harrison a remporté l’élection présidentielle de 1888, Menard est retourné à Washington D.C. où il a été nommé à un poste de bureau au bureau du recensement des États-Unis. Ménard a changé d’avis sur la Ligue afro-américaine et écrit une lettre au journal de Fortune, maintenant appelé the New York Age, louant l’organisation. Menard demande également au président Harrison d’allouer des terres aux Noirs de l’Ouest afin qu’ils puissent quitter le Sud. En 1890, Ménard lance une dernière publication : un magazine mensuel appelé The National American.

John Willis Menard est décédé le 8 octobre 1893 à l’âge de cinquante-quatre ans à Washington, D.C. La presse de Tampa Bay a réédité the Lays in Summer Lands en 2002 avec des commentaires fournis par les éditeurs Larry Eugene Rivers, Richard Mathews et Canter Brown Jr. Le 23 février 2004, le gouverneur de l’Illinois, Rod Blagojevich, a proclamé le 25 février 2004 Journée John Willis Menard dans l’Illinois.

Livres

Shofner, Jerrell H. « Florida. »Dans La Presse noire du Sud 1865-1979. Ed. Henry Lewis Suggs. Westport, Connecticut.: Greenwood Press, 1983.

En ligne

 » IGNN: Historique Communiqué de presse. Programme d’accueil de Pierre Ménard Le 22 février pour reconnaître le poète et militant afro-américain du XIXe siècle. »Réseau de nouvelles du gouvernement de l’Illinois. http://www.illinois.gov/PressReleases/ShowPressRelease.cfm?SubjectID=27 & RecNum= 2763 (Consulté le 23 décembre 2005).

 » Proclamations. »2004 Illinois Register of Governmental Agency Rules, Volume 28, Numéro 11. 12 Mars 2004. http://www.sos.state.il.us/departments/index/register/register_volume28_issue11.pdf (Consulté le 27 février 2006).

Pierre, Spessard. « John Willis Ménard » Rootsweb.com . http://freepages.genealogy.rootsweb.com/∼crackerbarrel/Menard.html (Consulté le 20 décembre 2005).

Collections

La plus ancienne copie existante d’une Adresse aux personnes de couleur libres de l’Illinois est conservée à la Bibliothèque d’État de l’Illinois.

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