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Le site Web de la Porte Ouverte: Histoire des Sciences et de la technologie: Johann Gottfried Galle

HISTOIRE DES SCIENCES ET DE LA TECHNOLOGIE

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Johann Gottfried Galle (1812 – 1910)

Johann Galle était un astronome allemand qui a commencé à travailler comme assistant de Johann Franz Encke à l’Observatoire de Berlin en 1835. La thèse de doctorat de Galle, terminée en 1845, était une critique des observations d’Uranus d’Ole Romer en 1706. Galle envoya une copie de sa thèse à Urbain Le Verrier à Paris et, un an plus tard, la réponse de Le Verrier fut reçue. La lettre de Le Verrier suggère que Galle pointe son télescope sur une section spécifique du ciel sur une certaine période de temps. Il a prédit qu’une nouvelle planète serait trouvée. Galle demanda à Encke la permission d’utiliser le télescope de l’observatoire et, la nuit donnée, Galle et un astronome danois, Henrich Louis d’Arrest, se mirent au travail. Galle utilisa le télescope et d’Arrest étudia les cartes stellaires. Peu de temps après leur recherche, la nouvelle planète avait été trouvée.

Bien que Galle soit souvent crédité de la découverte de la planète Neptune, sans les mathématiciens, il n’aurait jamais su où chercher pour la trouver. En fait, Galle n’a pas été le premier à observer la planète. Galilée l’avait enregistrée, tout comme les astronomes John Herschel, Lalande et Von Lamont. Cependant, lorsqu’elle avait été précédemment observée, elle avait été enregistrée à tort comme une étoile.

 Johann Galle

Johann Gottfried Galle.
© Musée Deusch.

En fait, le mérite de la découverte de la planète Neptune appartient probablement à deux mathématiciens; John Crouch Adams en Angleterre et Urbain Le Verrier en France. Les deux hommes travaillaient sur le même problème indépendamment. Ils étudiaient la raison des perturbations dans l’orbite de la planète Uranus. En utilisant les lois de la gravité de Newton, ils ont correctement prédit que les petites irrégularités observées dans l’orbite d’Uranus étaient très probablement dues à une autre planète, encore non identifiée. Ils parviennent même à déterminer l’orbite de la planète X, ce qui leur permet de prédire où et quand elle apparaîtra dans le ciel.

Adams avait un an d’avance sur Le Verrier dans son travail. Cependant, le directeur de l’Observatoire de Cambridge, James Callis, avait d’abord refusé de chercher la nouvelle planète et, par conséquent, avait raté l’occasion de la découverte. C’est Galle, suivant les instructions de Le Verrier qui en prit le crédit.

L’astronome britannique, John Herschel, a réfuté l’affirmation française selon laquelle Le Verrier avait calculé la position de la planète en déclarant qu’Adams l’avait fait des mois auparavant. Les Français étaient furieux. La Royal Academy était également furieuse contre James Callis et l’astronome royal, George Airy, de ne pas avoir cherché la planète quand Adams leur avait demandé de le faire!

Quant à Johann Galle, il occupa en 1851 le poste de Professeur d’astronomie et de directeur de l’Observatoire de Breslau (aujourd’hui Wroclaw), en Pologne. Son fils Andreas a travaillé comme assistant et, ensemble, ils ont publié une liste de 414 comètes en 1894. Galle en avait découvert trois. Il est également crédité de la découverte de l’anneau de crêpe de Saturne. Il a un cratère lunaire qui porte son nom ainsi que l’anneau de Neptune.

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