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Kelpius, Johannes (1673-1708)

Johannes Kelpius, le fondateur du premier groupe occulte en Amérique du Nord, le Chapitre de la Perfection (également connu sous le nom de Société de la Femme dans le Désert), est né en 1673 dans une communauté allemande à Halwegen, en Transylvanie. Il reçut une bonne éducation et écrivit à l’âge de 16 ans un traité de théologie naturelle. Il a ensuite écrit plusieurs textes savants qui l’ont finalement attiré l’attention de Johann Jakob Zimmerman, un érudit et chef piétiste luthérien. Le piétisme était un mouvement qui s’est développé au sein du luthéranisme à une époque où l’église d’État mettait l’accent sur les aspects plus formels du culte et de la vie de l’église et avait tendance à être à l’écart des besoins religieux des individus. À travers l’Allemagne, de nombreux groupes informels se sont développés, centrés sur la prière, le chant et l’encouragement dans la vie spirituelle. Alors que beaucoup de ces groupes étaient assez orthodoxes, d’autres ont viré au mysticisme et à l’occultisme. Tel était le groupe qui se réunissait autour de Zimmerman, qui souhaitait trouver un moyen de combiner la science (y compris l’astrologie), la théologie chrétienne et l’occultisme mystique.

À la fin des années 1680, encouragé par la désapprobation croissante du gouvernement à l’égard de pietisim et par sa propre attente du retour imminent du Christ, Zimmerman planifia que ses disciples migrent vers les colonies d’Amérique britannique. La Pennsylvanie abritait déjà un certain nombre de réfugiés religieux allemands. Cependant, avant que le groupe ne puisse partir, Zimmerman mourut et son successeur, Kelpius, supervisa la migration du petit corps vers Germantown. Ils sont arrivés en juin 1694.

Kelpius a obtenu un terrain sur Wissahikon Creek (maintenant un parc à Philadelphie), où ils ont construit un cube de quarante pieds, qui est devenu le siège et la maison du groupe entièrement masculin. Découvrant que les enfants locaux n’avaient pas d’école, il fonda une école et devint leur professeur. Il a également mis en place un laboratoire astrologique où les membres du chapitre surveillaient les cieux à la recherche des signes astrologiques et autres de la venue du Christ. Il a développé la tuberculose dans les conditions météorologiques difficiles, mais espérait que Christ revienne avant de mourir. Pendant ce temps, lui et les frères gagnaient un certain revenu en fournissant divers services de guérison et occultes à la communauté environnante.

Lorsque le Christ n’est pas apparu, Kelpius est de plus en plus déçu, une condition que sa santé défaillante n’a pas aidée. Au lit pendant la majeure partie de l’hiver 1706-1707, il composa ses écrits les plus substantiels et l’hymne  » A Loving Moan of the Disconsolate Soul in the Morning Dawn. »Kelpius a finalement succombé à la tuberculose en 1708 à l’âge de 35 ans. Conrad Matthai lui succède. Parce que l’espoir du retour du Christ était la seule force qui maintenait le groupe ensemble, alors que cet espoir s’éteignait, le groupe s’est désintégré. Certains des hommes qui sont restés dans la région ont continué comme guérisseurs, astrologues et praticiens occultes et leur présence a donné lieu à ce qui est devenu connu sous le nom de pow-wow, ou hexing, la forme particulière de magie populaire pratiquée dans le sud-est de la Pennsylvanie.

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