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Jimmy Lyons

Imaginez à quoi Sonny Stitt aurait pu ressembler s’il avait embrassé le free jazz après avoir maîtrisé le bebop, et on peut probablement évoquer une assez bonne impression mentale de Jimmy Lyons. Comme Stitt, Lyons était amoureux du style de Charlie Parker, en particulier en termes de phrasé. Les rythmes glissants et les contours mélodiques dérivés du bop de Lyons prêtaient à ses improvisations une distribution semblable à celle de Charlie « Bird » Parker, alors même que ses contextes de performance étaient plus libres sur le plan harmonique. Lyons s’est fait une réputation en jouant avec le pianiste Cecil Taylor, avec qui il est devenu inextricablement lié. Il a été une présence quasi constante dans les groupes de Taylor de 1960 jusqu’à la mort du saxophoniste en 1986. Lyons a toujours prêté un élément explicitement oscillant à la musique du pianiste, aidant à rappeler à l’auditeur le plus catégoriquement que – indépendamment de l’influence de Taylor sur la musique d’art européenne – c’était incontestablement du jazz.

 Unit Structures Le clarinettiste Buster Bailey, un membre important du groupe de Fletcher Henderson dans les années 20 et 30, a donné un saxophone alto à un adolescent de Lyon. Lyons a étudié avec le saxophoniste vétéran de big band Rudy Rutherford et, très jeune, s’est lié d’amitié avec des sommités du jazz comme Elmo Hope, Bud Powell et Thelonious Monk. Lyons est devenu le sien en tant que professionnel lors de son association avec Taylor en 1960. Avec Taylor, Lyons a enregistré un certain nombre d’albums marquants, dont Cecil Taylor Live at Café Montmartre (1962), en trio avec le batteur Sunny Murray; et Unit Structures (1966), dans un groupe plus important qui comprenait, de manière significative, le batteur Andrew Cyrille. Lyons emmena rarement ses propres groupes en studio. En 1969, il dirige sa première session, un album intitulé Other Afternoons, publié sur le défunt label BYG. À partir de 1978, il a commencé à diriger des dates de disques plus souvent. Dans les années à venir, il sortira plusieurs albums sur les labels Hat Hut et Black Saint.

Comme de nombreux musiciens de jazz, Lyons fut contraint par les circonstances d’augmenter ses revenus de spectacle en enseignant. En 1970-1971, il enseigne la musique au Narcotic Addiction Control, un centre de traitement de la toxicomanie à New York. De 1971 à 1973, il a servi – avec Taylor et Cyrille – comme artiste en résidence à l’Antioch College, et en 1975, il a dirigé le Black Music Ensemble au Bennington College. La stature de musicien de Lyons est peut-être mieux illustrée par le fait que Taylor le trouvait essentiellement irremplaçable. Après Lyons, Taylor n’a jamais établi de relation de longue date similaire avec un autre musicien. La mort prématurée de Jimmy Lyons à l’âge de 52 ans prive Taylor – et le jazz d’avant-garde en général – d’une voix vitale, oscillante et éminemment créative.

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