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Fille du Ciel : Jean Batten

Jean Batten a mis la Nouvelle-Zélande sur la carte pendant l’âge d’or de l’aviation, puis a sombré dans l’obscurité.

Pour son 26e anniversaire le 15 septembre 1935, Jean Batten s’est offert un tout nouveau Percival D.3 Gull Six. La Mouette à aile basse avait un moteur à 6 cylindres Gipsy de 200 ch et des réservoirs de carburant auxiliaires, ce qui lui donnait une vitesse de croisière de 150 mph et une autonomie de 2 000 miles. Cela a coûté 1 750 £ à Batten, « chaque centime que je possédais », a-t-elle déclaré.

À peine deux mois plus tard, Batten se trouvait dans la ville sénégalaise de Thies, se préparant à un vol en solitaire ambitieux à travers l’Atlantique Sud vers Natal, au Brésil. La voleuse, qui avait déjà établi plusieurs records de longue distance, a préparé méticuleusement sa nouvelle entreprise. Une femme élégante qui voulait être à son meilleur lors d’événements VIP, elle était toute une affaire en matière d’entretien des avions. À Thies, elle a insisté pour travailler elle-même sur le moteur du Mouette et pour superviser le processus de ravitaillement. Malgré les murmures des mécaniciens de l’armée de l’air française, elle s’est assurée que le carburant était soigneusement filtré à travers un chiffon de chamois pour éliminer les impuretés.

Ensuite, Batten a trié son kit de vol, jetant des objets lourds tels que des pièces de moteur de rechange, une boîte à outils, un pistolet de fusée éclairante et des fûts à eau. Mais alors qu’un commandant français perplexe regardait, la voleuse replaça soigneusement deux robes du soir et les rangea dans son casier. Plus tard, lorsqu’on lui a demandé pourquoi elle avait fait un choix si féminin, la réponse de Jean était une question de fait. Les robes ne pesaient presque rien, a-t-elle souligné. Si son vol réussissait, elle en aurait besoin. Et si elle se retrouvait dans l’Atlantique, l’équipement lourd ne servirait à rien.

Il s’est avéré que la Néo-zélandaise avait besoin de sa tenue de soirée. Mais à plusieurs reprises au cours de son voyage par mauvais temps, elle aurait souhaité pouvoir s’offrir une radio pour aider à la navigation. En fin de compte, cependant, ses calculs lui ont permis d’atteindre l’Amérique du Sud sans aucun problème. Avec un vol au-dessus de l’eau d’une durée de 13 heures et 15 minutes, Batten avait battu le temps de l’Australien Jim Mollison à travers l’Atlantique Sud de plus de quatre heures. Son temps total écoulé entre l’Angleterre et le Brésil — un voyage de 5 000 milles – était de 61 heures et 15 minutes, un record du monde, et presque un jour de moins que le record Angleterre—Brésil de Mollison. Après avoir atterri près de Natal, Batten exulta:  » J’ai encore éprouvé la plus grande et la plus durable des joies — la joie de l’accomplissement. »

Cette même exaltation avait attiré Batten dans le ciel dès son premier vol, avec l’aviateur australien pionnier Sir Charles Kingsford-Smith dans son Fokker F.VII /3m Southern Cross. Sir Charles, qui est devenu le premier à traverser le Pacifique depuis l’Amérique, a donné à Batten deux conseils — qu’elle ignorait tous les deux: « N’essayez pas de battre les records des hommes et ne volez pas la nuit. »

Jane Gardner Batten, qui préférait s’appeler Jean, est née à Rotorua, sur l’île du Nord de la Nouvelle-Zélande, fille du capitaine Frederick H. Batten, dentiste, et de l’ancienne Ellen « Nellie » Blackmore. Juste avant la naissance de Jean, Louis Blériot était devenu le premier homme à traverser la Manche en avion. Ellen a coupé un article de journal sur l’exploit de Blériot et l’a épinglé au mur à côté du lit de son bébé. Personne ne peut dire si cela a fait une différence dans les ambitions de sa fille. Mais Ellen a clairement réussi à inculquer à Jean l’idée, radicale à l’époque, qu’elle devait être prête à rivaliser avec les hommes.

La famille a déménagé de Rotorua à Auckland lorsque Jean avait 4 ans. Très tôt, elle se passionne pour les livres et la musique, et son père l’encourage à devenir pianiste de concert. Elle a fréquenté le Ladies College de Remuera et a étudié la musique à Auckland. À peu près à la même époque, ses parents se sont séparés.

Batten a lu le vol en solo révolutionnaire de l’Australien Bert Hinkler entre l’Angleterre et l’Australie en février 1928, et s’est également inspiré du voyage de San Francisco à Brisbane effectué trois mois plus tard par Kingsford-Smith, l’Australien Charles Ulm et les Américains James Warner et Harry Lyon. « J’étais profondément intéressé par ces deux vols », a écrit Jean, « et lorsque plus tard Charles Kingsford-Smith a survolé la mer de Tasman pour se rendre en Nouvelle-Zélande, mon enthousiasme pour l’aviation a augmenté et j’ai décidé de devenir pilote. »Après son vol avec Kingsford-Smith lors d’une visite en Australie en 1929, elle se souvient:  » En naviguant au-dessus des montagnes Bleues, je m’étais sentie complètement à l’aise dans les airs et j’ai décidé qu’ici était effectivement mon élément. »

Son père était inquiet, lui racontant les nombreux craquements dont il avait été témoin pendant la Première Guerre mondiale et avertissant que les leçons de pilotage coûtaient cher. Mais sa mère est devenue son supporteur le plus enthousiaste. Jean a vendu son piano pour amasser des fonds pour sa nouvelle entreprise, et Ellen a accepté de l’accompagner en Angleterre — apparemment pour poursuivre des études de musique. Voyageant à Londres en 1930, la mère et la fille ont d’abord séjourné chez le frère de Jean, John. Jean a découvert l’Aéro-Club de Londres, basé à l’aérodrome de Stag Lane, le terrain d’aviation de la célèbre voleuse britannique Amy Johnson. La jeune Néo-zélandaise s’est appliquée à la sale entreprise d’apprentissage des moteurs d’avions, des cellules et de l’aéronautique. Cela n’a pas été facile, car elle était  » loin d’être une pilote naturelle » au départ, selon un collègue. Une fois en solo dans l’un des de Havilland Gipsy Moths de l’Aero Club, Batten a survolé le champ, a heurté une clôture métallique et s’est renversé. Bien qu’elle en soit sortie indemne, sa confiance en elle a été ébranlée. Mais elle n’était pas une rengaine. Inspirée par l’exemple de Johnson, elle réussit à obtenir sa licence de pilote « A » en 1930.

Batten retourna ensuite chez elle, où elle lutta pour obtenir un soutien financier pour un vol de l’Angleterre vers l’Australie. Au début, personne n’a offert d’aide, mais son frère John a finalement payé son retour en Angleterre. Puis l’un des nombreux jeunes hommes intéressés par elle, le pilote de la Royal New Zealand Air Force Fred Truman, lui a donné 500 £, sa prime après cinq ans dans l’armée. Si Truman espérait entretenir une relation amoureuse avec la séduisante aviatrice, il se trompait malheureusement. Comme l’a souligné l’auteur Ian Mackersey dans sa biographie de 1990 Jean Batten: The Garbo of the Skies, Batten « l’a totalement ignoré dans ses deux livres publiés et ses mémoires inédits….Pourtant, elle devait sans aucun doute son succès ultérieur plus directement à Fred Truman qu’à toute autre personne. »

Jean est retourné travailler à Stag Lane pour en apprendre davantage sur la maintenance des aéronefs, ainsi que sur la navigation et la météorologie. Elle a accumulé des heures de vol et, en décembre 1932, elle a obtenu sa licence commerciale « B » — quelques jours seulement avant qu’Amy Johnson n’établisse un record en solo entre le Cap et Londres. Elle a également rencontré Victor Dorée, le fils d’un prospère marchand de lin anglais, qui a accepté de l’aider à financer son vol en solo vers l’Australie. Dans son livre Ma vie, Batten a expliqué: « Je devais avoir une demi-part dans un papillon de nuit d’occasion et, en retour, j’ai signé un accord pour donner à l’autre pilote cinquante pour cent des recettes de ce vol et pour faire une tournée en Australie et en Nouvelle-Zélande pendant douze mois en donnant des vols de passagers. »

En avril 1933, portant un drapeau néo-zélandais autour du cou, Batten s’engouffra dans le cockpit exigu d’un Gipsy Moth 60 à l’aérodrome de Lympne dans le Kent et décolla. Baptisé Jason, son avion appartenait à l’origine au Prince de Galles.

La malchance nous attendait. Batten a été forcée par une tempête de sable au Baloutchistan, en Inde (aujourd’hui au Pakistan), et a endommagé son hélice lors d’un atterrissage en aveugle. Après avoir obtenu un accessoire de remplacement, elle est repartie, mais après avoir volé à seulement 70 milles, le moteur du papillon de nuit s’est éteint. « Une bielle s’est cassée et a traversé le côté du carter », a rapporté Batten. Elle a fait un atterrissage mort sur une chaussée à l’extérieur de Karachi, labourant dans un marqueur de pierre. Les dégâts infligés marquaient une fin prématurée pour cette tentative.

Un an plus tard, Batten tenta de nouveau de s’envoler pour l’Australie, mais le malheur l’obsédait toujours. Suivant une route plus au sud que celle que Johnson avait empruntée, le Néo-Zélandais se dirigea vers le sud à travers la France, puis fit demi-tour de Marseille vers Rome. Les vents contraires l’ont ralentie et elle a manqué de carburant, comme elle l’a rappelé plus tard, « à minuit sous une pluie battante et une obscurité totale sur la capitale italienne. »Elle a réussi à diriger son papillon jusqu’à un atterrissage sur un petit champ à la périphérie de Rome, émergeant avec des blessures mineures. Mais la Mite a été sérieusement endommagée. De retour à Londres pour préparer une nouvelle tentative, elle apprit que ses vols avortés avaient fait des nouvelles, mais pas dans le bon sens. Les quotidiens de Fleet Street se moquaient d’elle: « Réessayez, Jean », lisait un titre.

 Jean pose avec sa spongieuse à Calcutta, en Inde, lors d'une de ses 35 escales de ravitaillement lors du vol de 1934 vers l'Australie. (© adoc-photos/ Corbis)
Jean pose avec sa Gypsy Moth à Calcutta, en Inde, lors d’une de ses 35 escales de ravitaillement sur le vol de 1934 vers l’Australie. (© adoc-photos / Corbis)

Elle n’avait pas besoin d’être poussée. Moins d’un mois plus tard, Batten préparait son papillon réparé pour une troisième tentative en solo en Australie. Parce que son accident de Rome l’avait retardée, elle a décollé à un moment — mi-mai — où les moussons menaçaient généralement l’Asie du Sud-Est. Pourtant, malgré une grave fuite d’huile qui a immobilisé son avion pour réparations à Calcutta, une grande partie de la troisième tentative de Batten s’est avérée être une visite guidée en douceur.

Cependant, une étape de son voyage — de Rangoon à Victoria Point, à la pointe sud de la Birmanie — s’est transformée en cauchemar. Après que Batten eut décollé dans un ciel couvert par des températures étouffantes, elle a rencontré de graves bourrasques et, à cinq heures de Rangoon, elle s’est retrouvée entourée d’une énorme tempête. Il n’y avait aucun moyen de le contourner et son approvisionnement en carburant était trop faible pour qu’elle puisse faire demi-tour. « La pluie a tonné sur les ailes de mon avion comme des millions de petites boulettes », a-t-elle rapporté, « et la visibilité était si mauvaise que les bouts d’ailes n’étaient pas visibles et que le littoral était complètement effacé. »

Batten a obstinément traversé la tempête alors que son moteur battait, le cockpit ouvert presque inondé. Soudain, à travers une pause bizarre dans la tempête, elle aperçut la jungle sous elle. Elle plongea sous un rideau de nuages noirs et vola d’avant en arrière pendant 35 minutes anxieuses, cherchant un endroit où se poser. Providentiellement, Batten a repéré une clairière qui s’est avérée être le terrain d’atterrissage à Victoria Point. La pire partie de son voyage était terminée. Le 23 mai 1934, moins de 15 jours après avoir quitté l’Angleterre, elle atterrit triomphalement sur l’aérodrome de Darwin, en Australie, après avoir battu le temps d’Amy Johnson de plus de quatre jours.

Les Australiens ont accueilli Batten avec autant d’enthousiasme qu’ils avaient accueilli Johnson. Le pilote Kiwi a rapidement rendu visite à son pays natal, traversant la mer de Tasman en bateau car son papillon n’avait pas la portée nécessaire pour traverser son étendue de 1 200 milles de large. Les Néo-Zélandais habituellement réticents l’acclamaient partout où elle allait. La foule a envahi les rues d’Auckland, entraînant d’énormes embouteillages. Le gouvernement lui a donné 3 000 $ et elle était l’invitée d’honneur d’une célébration organisée par les Maoris. Présentée avec un manteau de plumes de chef tribal, elle a été baptisée Hine-o-te-Rangi (Fille des Cieux).

Pendant six semaines, alors que son papillon était en cours de révision, la fille préférée de la Nouvelle-Zélande a fait le tour de son pays natal, prononçant des discours et se délectant de toute l’adulation. Mais pour sa mère, de retour en Angleterre, le harcèlement constant de la presse pendant le calvaire de Jean avait été une pure torture, et elle ne s’en remettrait pas de sitôt. Comme l’a rapporté le Daily Express, la « Mme Batten aux cheveux argentés et aux cheveux de fer s’est froissée. Elle s’envola pour le pays loin du mirage de la réussite de sa fille. »

Lorsque Batten a décollé pour son vol de retour, elle a dit au commandant de la station Darwin:  » Si je descends dans la mer, personne ne doit s’envoler pour me chercher. Je n’ai pas envie de mettre en péril la vie des autres. »Au-dessus de la mer de Timor, à environ 250 miles de Darwin, le moteur du papillon de nuit a toussé, a vacillé puis s’est calmé dans le silence. Alors que son biplan commençait à glisser lentement et inexorablement vers les vagues, Batten pria que le problème n’était qu’un blocage temporaire de la conduite de carburant. Elle a donné le moteur à plein régime, mais il n’y a pas eu de réponse.

Elle regarda impuissante l’aiguille de l’altimètre tourner de 6 000 pieds à 3 000 pieds. Enfin, il semblait qu’il n’y avait qu’une chose à faire: abandonner. Elle a détaché ses chaussures et sa combinaison volante, et a atteint sa petite hachette d’urgence. Si elle parvenait à poser l’avion sur une quille uniforme, a-t-elle raisonné, elle pourrait être capable de pirater une aile et de flotter dessus. Miraculeusement, alors que le papillon de nuit était sur le point de toucher l’eau, son moteur a repris vie. Batten est remontée jusqu’à 6 000 pieds, maintenant cette altitude jusqu’à ce qu’elle aperçoive Kupang, sur Timor, puis qu’elle redescende vers la terre ferme.

Le reste du voyage a été éprouvant pour les nerfs, le moteur du papillon de nuit s’étant mis à pulvériser, à s’arrêter et à redémarrer plusieurs fois avant d’atteindre Croydon. Batten avait terminé le voyage de retour de Darwin en 17 jours et 15 heures — la première femme à le faire. Elle a de nouveau savouré les feux de la rampe, mais a été surprise de constater que les quotidiens londoniens faisaient autant de sa tenue de vol que de son exploit: Elle portait un pantalon.

Batten commença bientôt à planifier de nouveaux vols record. En 1935, elle s’envole d’Afrique de l’Ouest pour le Brésil, devenant la première femme à traverser l’Atlantique Sud en solitaire. Elle a continué à bâtir sa réputation de pionnière dans sa mouette Percival. À cette époque, elle était la Néo-zélandaise la plus célèbre de la décennie, recevant des trophées de sociétés aéronautiques britanniques, Américaines, françaises, suédoises, Danoises, belges et brésiliennes. En 1936, elle est nommée Commandeur de l’Empire britannique et remporte trois fois le Trophée Harmon, partageant la première avec Amelia Earhart. Elle a également reçu l’Ordre brésilien de la Croix du Sud et a été faite chevalier de la Légion d’Honneur française.

En 1936, Batten a promis de réaliser « le summum de mon ambition » et de prouver la praticabilité d’une route aérienne entre l’Angleterre et la Nouvelle–Zélande. En octobre, elle monta dans sa Mouette et décolla de Lympne, à destination d’Auckland. Il y est arrivé 11 jours et 45 minutes plus tard, établissant un record en solo de cinq jours, 21 heures, de l’Angleterre à l’Australie, et une traversée record en solitaire de la mer de Tasman de neuf heures et 15 minutes. Son temps global comprenait un retard météorologique de 2½ jours à Sydney, où elle a été acclamée par des milliers de personnes. Pour la première fois, l’Angleterre était directement liée à la Nouvelle-Zélande. Lors de son vol de retour en octobre 1937, il établit un record en solo de l’Australie de cinq jours, 19 heures et 15 minutes.

 Accueillie par une foule de spectateurs, Batten atterrit à Lympne, en Angleterre, après son record de vol en solitaire entre l'Australie et l'Angleterre. (Imagno / Getty Images)
Accueillie par une foule de spectateurs, Batten atterrit à Lympne, en Angleterre, après son record de vol en solo entre l’Australie et l’Angleterre. (Imagno / Getty Images)

Les nombreux vols longue distance de Batten se caractérisaient par une précision de navigation brillante, obtenue par l’utilisation d’une carte, d’une montre et d’un simple compas magnétique. Mais alors que ses exploits se classaient avec ceux de Johnson et Earhart, elle est restée la moins connue des trois. C’était à cause du mur que Batten et sa mère farouchement protectrice se sont construit autour d’eux à la suite de sa soudaine célébrité. Les médias ont surnommé Jean la « Greta Garbo de l’air » parce que — comme la célèbre actrice recluse — c’était une belle femme qui était intensément privée. Elle a souvent été comparée défavorablement au populaire Johnson.

Batten a également été critiquée pour avoir commercialisé sa propre image, mais – comme Earhart – elle a jugé nécessaire de capitaliser sur sa renommée pour financer ses tentatives d’enregistrement, approuvant une variété de produits, y compris l’huile Castrol. Elle s’est également lancée dans des tournées de conférences, a perçu des honoraires de la Gaumont film company et du London Daily Express, a contribué à la narration d’un film de recrutement de la RAF et s’est impliquée dans l’écriture et la diffusion sur l’aviation. Les deux livres qu’elle a écrits sur sa propre carrière, Ma vie (1938) et Seul dans le ciel (1979), recevront généralement de mauvaises critiques.

Alors que les nuages de la guerre se profilaient en 1938, Batten commença une tournée en Angleterre et en Europe, avec des VIP. Elle est retournée en Grande-Bretagne l’année suivante et, lorsque la Seconde Guerre mondiale a éclaté, elle a rapidement demandé à rejoindre l’Air Transport Auxiliary du capitaine Pauline Gower, une organisation bénévole de femmes pilotes de ferry. Étrangement, Batten a été rejetée, peut—être à cause de sa double vision — le résultat d’un accident précoce – ou peut-être parce qu’elle n’était pas considérée comme une joueuse d’équipe.

Au lieu de cela, elle devient chauffeur pour le Corps d’ambulance Anglo-français, servant en France pendant la « Guerre bidon » de 1939-40. Elle a passé le reste de la Seconde Guerre mondiale en tournée en Grande-Bretagne. Son Percival Gull a été mis en service actif, bien que Batten elle-même ne soit plus jamais entrée dans le cockpit.

Après la fin de la Seconde Guerre mondiale, la Néo-zélandaise s’est forgée une existence autonome avec sa mère — en Jamaïque, lors d’une longue tournée en Europe et également à Tenerife, dans les îles Canaries. Au cours des années 1970, peu de temps après la mort d’Ellen, Jean se lance dans une brève série d’apparitions publiques commémorant l’ère enivrante du vol longue distance. Elle a visité la Nouvelle-Zélande en 1977, alors qu’elle était l’invitée d’honneur de l’inauguration du Pavillon des Pionniers de l’Aviation au Musée des Transports et de la Technologie d’Auckland.

Le record de Batten en solo entre l’Angleterre et la Nouvelle–Zélande a duré 44 ans. Lorsque Judith Chisholm de Grande-Bretagne a atterri son Cessna Turbo Centurion à Auckland en 1980, après avoir volé pendant trois jours et 11 heures, parmi ceux qui l’ont accueillie se trouvait Batten, qui avait effectué son propre vol d’époque 16 ans avant la naissance de Chisholm.

La célébrité recluse a loué un petit appartement dans le port espagnol de Palma de Majorque en 1982, mais sa vie s’y est terminée trop tôt. Le 22 novembre, une femme de ménage a découvert le corps sans vie de Batten dans son appartement. Elle était décédée à l’âge de 73 ans d’un abcès pulmonaire – le résultat d’une morsure de chien non traitée.

Lorsqu’une tentative de retrouver des parents ou des amis a échoué, Batten a été enterré au cimetière de Palma en janvier 1983. Bien qu’elle ait laissé une succession s’élevant à environ £ 100,000, ses restes ont été déposés dans une tombe de pauvres non marquée avec ceux de 150 autres.

 Aujourd'hui, le goéland étoilé est exposé en permanence à l'aéroport d'Aukland, suspendu dans le terminal international Jean Batten. (Douglas Fisher/ Alamy)
Aujourd’hui, le goéland étoilé est exposé en permanence à l’aéroport d’Aukland, suspendu dans le terminal international Jean Batten. (Douglas Fisher / Alamy)

Il faudrait un travail de détective de la famille survivante de Batten et de son biographe pour savoir exactement ce qui s’était passé. Ce n’est qu’en 1987 que le neveu de Jean, Rick Batten, reçoit le certificat de décès de sa tante, sans explication des circonstances. À la même époque, cependant, les papiers de Jean à Majorque ont été déterrés, et Ian Mackersey a informé Television New Zealand de la mort de Batten cinq ans plus tôt. Les gros titres d’un journal annonçaient « La Solitude finale de l’aviateur de longue distance. »

La mouette modifiée de Batten a finalement été acquise par la collection britannique Shuttleworth, qui l’a vendue à l’aéroport d’Auckland dans les années 1990.Pour marquer le 60e anniversaire du vol de Jean entre l’Angleterre et la Nouvelle-Zélande, Cherie Marshall a survolé Auckland le 4 novembre 1996. Lorsque son moteur a commencé à tourner, Marshall a lancé un appel de mayday, mais elle a réussi à atterrir en toute sécurité. Après ce vol, le Goéland a été suspendu à l’intérieur du terminal international Jean Batten de l’aéroport, où il est encore visible aujourd’hui.

Le livre de 1990 de Mackersey s’inspirait de mémoires trouvées après la mort de Batten et de centaines d’interviews. Comme il l’a résumé, sa biographie dresse le portrait d ‘ »une femme fascinante qui a combiné bravoure et cruauté avec la beauté étonnante et séduisante qu’elle a utilisée si efficacement pour réaliser ses grandes ambitions. »Aujourd’hui, une grande partie du monde a oublié l’audacieuse pilote kiwi qui s’est opposée aux plus célèbres prospectus de son époque. Mais la Nouvelle-Zélande se souvient encore de sa Fille des Cieux.

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