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Comment le LaserDisc A finalement remporté la Guerre des formats

Anonymous demande: Pourquoi les gens ont-ils choisi la VHS plutôt que le laserdisc?

Le 14 janvier 2009, le LaserDisc est officiellement décédé. Bien sûr, le disque optique brillant de 12 pouces qui était autrefois en concurrence avec VHS et Betamax sur le marché de la vidéo à domicile est tombé dans l’oubli bien avant. Cependant, c’est ce mercredi de janvier, il y a sept ans, que Pioneer – la dernière entreprise à fabriquer les appareils – a déclaré qu’elle cessait sa production après avoir effectué une dernière série de lecteurs de LaserDisc 3,000, portant le total fabriqué à un peu moins de 17 millions d’unités. « Dans un environnement de marché où les nouveaux supports tels que les disques DVD et Blu-ray dominent désormais, il est devenu difficile pour Pioneer de se procurer les pièces nécessaires à la production de lecteurs LD », lit-on dans le communiqué de presse de Pioneer. « Par conséquent, Pioneer a été contraint de mettre fin à la production de ses produits LD. »

Pendant les trois décennies où le LaserDisc était sur le marché, il a acquis la réputation de fournir une qualité d’image beaucoup plus élevée, un meilleur son et une navigation ridiculement supérieure à celle de ses concurrents. De tout cela, le fait que VHS ait remporté l’épreuve de force est contre-intuitif à première vue. Mais comme pour beaucoup de choses, le LaserDisc a d’abord perdu la guerre des formats de divertissement à domicile non pas à cause d’un produit de qualité inférieure, mais principalement à cause du coût.

Un peu bizarrement, le LaserDisc peut très vaguement tracer ses origines à Bing Crosby. Après la Seconde Guerre mondiale, le crooner était l’animateur régulier de certaines émissions de radio. Cependant, il n’aimait pas les faire en direct, en partie parce que cela l’obligeait parfois à faire les émissions plusieurs fois pour différents fuseaux horaires. L’alternative qu’il devait préenregistrer pour une diffusion ultérieure était les disques shellac, mais ils étaient fragiles et la qualité de lecture laissait à désirer, ce qui a conduit les studios à utiliser généralement de tels enregistrements pour leurs émissions aux heures de grande écoute. Mais l’ingénieur du corps d’armée Jack Mullin lui a proposé une solution: un enregistrement sur bande magnétique de haute qualité.

Alors que l’enregistrement sur bande magnétique existait auparavant, la qualité des enregistrements n’était pas excellente. Tout cela a changé en 1942 lorsque le Dr Walter Weber et Hans Joachim von Braunmühl ont fait une percée au sein de l’Allemagne nazie. Le résultat de leur travail a ensuite été entendu par un Américain stationné en Angleterre pendant la Seconde Guerre mondiale, le lieutenant Jack Mullin susmentionné.

Pendant qu’il travaillait à l’amélioration du radar et d’autres technologies de ce type, Mullin travaillait parfois toute la nuit dans son laboratoire de la Royal Air Force à Farnborough, en Angleterre. Malheureusement pour lui, la BBC a cessé d’émettre à minuit, l’amenant à chercher autre chose à écouter. Ce qu’il a trouvé était une diffusion allemande de musique classique qui s’est poursuivie toute la nuit.

Ce qui est remarquable dans cette émission, c’est que, contrairement à d’autres émissions enregistrées de l’époque qui utilisaient généralement une forme d’enregistrement sur disque avec divers pops et tiques lors de la lecture, la qualité audio de la diffusion de musique classique allemande était telle qu’elle ressemblait à une diffusion en direct. Par curiosité, Mullin se demanda si Hitler forçait des orchestres complets de musiciens à jouer 24 heures sur 24 ou si les Allemands avaient mis au point une technologie d’enregistrement supérieure.

Après la guerre, il se mit à découvrir, découvrant finalement que les Allemands n’utilisaient rien de plus qu’un magnétophone, qui était un appareil inventé en Allemagne au milieu des années 1930.Contrairement à la version des années 1930 que les Alliés connaissaient, cependant, cette unité améliorée utilisait une bande supérieure et, de manière critique, une polarisation en courant alternatif, plutôt qu’en courant continu. En un mot, cette dernière amélioration a essentiellement lissé les parties inutilisées de la bande audio sur la bande beaucoup mieux que la polarisation CC, ce qui permet un son très propre.

Pas le premier à essayer cela (le premier brevet connu pour la polarisation ac remonte à 1921, inventé par W. L. Carlson et Glenn L. Carpenter, bien que leur invention ait été presque complètement oubliée), combiné à un magnétophone, la polarisation ac brillait.

Réalisant les utilisations commerciales potentielles du produit, en 1948, Mullins se rendit à Hollywood et présenta sa propre version de l’appareil. Cela a finalement attiré l’attention de l’agent de Bing Crosby qui a apporté l’équipement à la superstar. Une écoute et Crosby a été vendu. Il a investi dans la société de Mullin et a commencé à utiliser l’appareil pour enregistrer ses émissions de radio. Alors que ce type de pré-enregistrement est monnaie courante maintenant, à l’époque, le faire plutôt que de diffuser en direct devant un public de studio était une mini-révolution dans l’industrie.

Finalement, 3M (si vous êtes curieux, voyez ce que signifie le nom de la société 3M) a acheté la technologie et l’a cédée à une nouvelle sous-société appelée Mincom. Alors que le Mincom de 3M appréciait les enregistrements audio, ce qu’ils recherchaient vraiment, c’était de prendre la tête d’un autre moyen d’enregistrement vidéo.

David Paul Gregg affirme qu’il a d’abord imaginé l’idée d’un disque optique d’enregistrement vidéo en 1958 alors qu’il travaillait comme ingénieur pour Westrex, un rival de Mincom. Reprenant les principes de l’enregistrement audio sur un disque shellac, codant les signaux FM à travers une série de creux et de crêtes, il a ajouté une source de lumière concentrée – un laser – pour lire les informations du disque.

Licencié de Westrex en 1960 pour ne pas vouloir partager pleinement ses idées avec l’entreprise, Gregg et son idée de disque optique ont trouvé une maison chez Mincom. En 1961, Gregg breveta son « système d’enregistrement et de reproduction par faisceau d’électrons », mais se heurta toujours à un différend avec son nouvel employeur pour la même raison que son ancien – sa réticence à abandonner le contrôle de son invention. Malheureusement pour Gregg, d’autres ingénieurs de Mincom ont commencé à prendre des composants de ce sur quoi il travaillait, créant leur propre prototype. En 1969, Mincom possédait 19 brevets pour un tel dispositif (seulement 3 nommaient Gregg comme co-auteur) et surpassait essentiellement l’inventeur. Gregg a ensuite quitté l’entreprise pour créer la sienne, vendant plus tard ses brevets de disques laser à MCA.

Avance éclair de six ans. Avec la télévision fermement ancrée, la prochaine étape pour le secteur du divertissement était de faire passer les films hollywoodiens d’un théâtre sombre aux foyers américains. (Auparavant, quelque chose que seule l’élite mondiale pouvait apprécier, voyez: À cette Époque, Howard Hughes a Acheté une Chaîne de télévision Pour Pouvoir Avoir Netflix dans les années 1960.) Vers cette fin, en 1975, Sony a fait ses débuts avec Betamax. Un an plus tard, JVC a lancé VHS. Betamax avait une meilleure qualité d’image, mais la VHS était plus légère, moins chère (mais pas intrinsèquement, principalement parce que seul Sony fabriquait des appareils Betamax, contrairement à la VHS où de nombreuses entreprises étaient autorisées à les fabriquer) et pouvait contenir beaucoup plus d’informations que Betamax (du moins dans les premiers modèles). Alors que Betamax et VHS se battaient dans ce qui est devenu connu sous le nom de « guerres de formats de bandes vidéo », VHS gagnant en grande partie en raison de faux pas majeurs de Sony, plutôt que VHS étant le format supérieur, Magnavox travaillait sur son propre divertissement à domicile basé sur le travail précédent effectué par Gregg chez Mincom – « DiscoVision. »(Oui, ils l’ont vraiment appelé ainsi.)

DiscoVision codait essentiellement des données analogiques sur un disque, qui étaient lues via un laser. (Pour une explication vraiment intéressante et facile à comprendre de la façon dont ce système fonctionnait sous le capot, voir cette vidéo de 1980 Mr. Wizard.) Notamment, cette nouvelle technologie avait une qualité d’image et d’audio nettement meilleure que la VHS et la Betamax. Il était également capable de stocker plusieurs pistes audio, contrairement aux formats de bande, permettant d’ajouter des éléments tels que les commentaires du réalisateur et autres. Les disques pour cela étaient également beaucoup plus faciles et, en théorie, moins chers à fabriquer.

DiscoVision a été publié pour la première fois en décembre 1978 dans un seul marché – Atlanta, Géorgie. Le joueur a coûté 700 $ (environ 2300 today aujourd’hui). Le premier film à sortir sur « DiscoVision » était Jaws. Initialement un succès avec le joueur se vendant à travers Atlanta, « DiscoVision » est passé à d’autres marchés.

En association avec MCA, en 1980, Pioneer a lancé sa propre version du lecteur, mais a abandonné le nom original de la technologie. Initialement rebaptisé « LaserVision », il est finalement devenu connu sous le nom de « LaserDisc ». En investissant dans la fabrication d’un joueur moins cher à fabriquer que celui de Magnavox, Pioneer a réussi à ramener le prix du leur à environ 500 $ (environ 1500 today aujourd’hui). En incitant des célébrités comme Ray Charles et M. Wizard à présenter leur produit, le LaserDisc était en pleine ascension.

Donc, si le LaserDisc était un format si supérieur, pourquoi la VHS est-elle devenue si populaire? À bien des égards, pour certaines des mêmes raisons, Betamax a finalement perdu face à VHS.

Pour commencer, comme mentionné précédemment, le coût. Le lecteur LaserDisc était technologiquement complexe et assez volumineux, ce qui en faisait un produit et un navire relativement coûteux, même s’ils avaient vendu autant d’unités par an que les lecteurs VHS.

Démontrant comment les choses auraient pu être différentes si le lecteur avait été moins cher à fabriquer, au Japon où les lecteurs de LaserDisc ont été fortement réduits pendant un certain temps pour correspondre plus ou moins au prix des lecteurs VHS, au cours de cette période, le LaserDisc a dépassé les VHS, atteignant un pic à 1 foyer sur 10 au Japon possédant un lecteur LaserDisc.

Un autre gros problème était le stockage. Une cassette VHS standard pourrait contenir la plupart des films sans problème. Le LaserDisc, cependant, ne pouvait pas. Contrairement aux DVD et aux Blu-ray, le LaserDisc stockait la vidéo et l’audio sous forme analogique (bien que plus tard, l’audio puisse également être stocké numériquement). Le manque de compression de la vidéo stockée combiné à la fréquence d’images relativement importante a fait que les disques initiaux ne pouvaient stocker que 30 minutes de vidéo (60 minutes plus tard) par côté du disque. Cela signifiait que le film devait être interrompu fréquemment pour retourner le disque ou l’échanger contre un autre. Après un tel retournement ou échange, il a également fallu environ 20 à 30 secondes pour que le disque d’une demi-livre (1/4 kg) tourne à pleine vitesse avant qu’il ne recommence à jouer.

Les modèles ultérieurs pouvaient basculer automatiquement le laser de l’autre côté du disque. Pioneer a également fini par vendre des systèmes multi-disques, dans certains modèles, tels que le système « LaserStack », échangeant des disques comme un juke-box de lecture de disques. Mais tout cela ne faisait qu’ajouter plus de coûts au système déjà coûteux et était complètement inutile dans une VHS relativement bon marché, où une bande pouvait contenir la plupart des films sans interruption de lecture.

Cela nous ramène au coût et aux disques eux-mêmes. Alors que techniquement, les LaserDiscs auraient pu être considérablement moins chers à fabriquer par rapport à. alors que la guerre des formats continuait de faire rage et que la VHS devenait de plus en plus populaire, le volume de cassettes vendues a vu le prix de fabrication d’une cassette VHS chuter à environ 1 $ (environ 2 today aujourd’hui) à la fin des années 1980, alors qu’un LaserDisc coûtait environ 5 $ à fabriquer à cette époque. Pour cette raison, à la fin des années 1980, les consommateurs payaient environ 35 à 40 dollars (environ 70 à 80 dollars aujourd’hui) pour les nouveaux LaserDiscs, alors que les nouvelles versions sur VHS se vendaient à environ $15-$20 ($30-$40 aujourd’hui).

Un autre facteur que la VHS avait pour elle sur le LaserDisc était à quel point il était plus facile d’endommager les disques que les cassettes vidéo. Maintenant, en théorie, un LaserDisc est en fait nettement moins susceptible d’échouer au fil du temps qu’une cassette vidéo (pouvant même durer la vie d’un humain, quel que soit le nombre de fois qu’il a été visionné). En revanche, les premières bandes VHS étaient sujettes à une dégradation relativement rapide de la qualité de lecture en raison du fait que la tête devait être en contact direct avec la bande délicate.

Tout cela dit, dans la pratique, les cassettes vidéo avaient tendance à être nettement plus durables que les LaserDiscs – laisser tomber accidentellement une cassette vidéo et ce serait probablement bien. Faites de même avec un LaserDisc et cela pourrait entraîner une égratignure. Contrairement aux DVD numériques et aux Blu-ray, le LaserDisc analogique n’avait initialement aucun moyen vraiment gracieux de traiter de tels défauts. De plus, en grande partie en raison de la mauvaise qualité de fabrication des premiers disques, les LaserDiscs étaient également susceptibles d’échouer en raison de la « pourriture des disques ».

Cela dit, dans les endroits où une cassette VHS particulière pouvait être regardée d’innombrables fois, comme dans les écoles, avec une manipulation relativement prudente, le LaserDisc était un format de loin supérieur, c’est pourquoi il était si populaire dans les écoles. Mais pour le marché beaucoup plus grand à usage domestique, où les bandes étaient rarement regardées, la dégradation des bandes n’était vraiment pas un problème, en particulier avec les lecteurs VHS ultérieurs qui pouvaient lire la bande sans que la tête ait besoin de la contacter physiquement.

Un autre avantage significatif de la VHS était la possibilité d’enregistrer des émissions. Alors qu’il était techniquement possible de mettre une telle fonctionnalité d’enregistrement dans un lecteur LaserDisc, aucun fabricant n’a jamais choisi de proposer une telle chose, et les disques eux-mêmes auraient de toute façon été assez chers à acheter par rapport au prix des cassettes vidéo finalement tombé à grâce à leur énorme part de marché.

En fin de compte, alors que la VHS continuait d’augmenter sa part de marché, le LaserDisc a rapidement chuté, devenant de plus en plus un élément de niche pour les « vidéophiles » qui voulaient la meilleure qualité d’image et de qualité audio possible, peu importe le coût.

Mais nous avons dit dans le titre que le LaserDisc a finalement remporté la guerre des formats vidéo. Comment ? Via ses DVD et Blu-ray pour enfants (sans parler des CD sur cassettes audio), qui reposaient tous sur la technologie mise au point par le LaserDisc, bien que sous une forme numérique plutôt qu’analogique.

LaserDisc vs DVD

Lorsque les DVD sont entrés dans l’image au milieu des années 1990, ils ont inscrit le dernier clou dans le cercueil du LaserDisc essentiellement déjà mort. Pour commencer, la qualité vidéo et sonore du DVD rivalisait avec le LaserDisc (bien que certains vidéophiles soutiennent le contraire, préférant le format analogique, c’est pourquoi les lecteurs de LaserDisc ont continué à être fabriqués jusqu’en 2009 malgré les films de nouvelle sortie ayant longtemps abandonné le LaserDisc). De plus, grâce au format numérique compressé, entre autres améliorations, un film complet pourrait facilement être stocké sur un seul côté d’un disque beaucoup plus petit. Ce ne sont pas seulement les disques qui sont devenus plus petits non plus; les progrès technologiques combinés aux disques diminués ont également permis des lecteurs plus compacts et relativement bon marché.

En fin de compte, VHS a remporté la bataille, tuant le LaserDisc, mais sa progéniture a rapidement vengé son parent en tuant VHS et, ce faisant, en gagnant la guerre contre le format vidéocassette.

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Bonus Fact:

  • Tout aussi surprenant que le fait qu’on puisse encore acheter un nouveau lecteur LaserDisc en 2009, Sony n’a cessé de vendre des lecteurs Betamax qu’en 2002. De plus, vous pouvez toujours acheter de nouvelles bandes Betamax jusqu’en mars 2016.

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