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Armement: Le Mat

Le déclenchement de la guerre de Sécession a offert une occasion rare aux inventeurs et fabricants d’armes de toutes sortes d’en tirer profit en offrant leurs produits aux départements de guerre de l’Union ou de la Confédération, alors que les deux se démenaient pour armer leurs troupes. Certaines conceptions étaient inhabituelles, mais peu étaient aussi bizarres que celle de Jean Alexandre François Le Mat, un aristocrate né à Paris qui concevait des armes à feu pendant son temps libre.

Un médecin créole (peut-être autoproclamé), le Dr. Le Mat servit un temps au personnel du gouverneur de Louisiane. Pendant son service au gouvernement, il reçoit le grade militaire de colonel, titre qu’il utilisera à son avantage plus tard. Le 21 octobre 1856, à l’âge de 32 ans, il reçut le brevet américain n ° 15 925 pour une conception unique de pistolet à percussion dans laquelle la goupille du revolver (l’axe sur lequel tourne le cylindre) se présentait sous la forme d’un grand canon à âme lisse, qui tirait une charge de grapeshot. Des brevets britanniques pour le même dessin ont été délivrés en 1859. Cette conception représentait l’un des premiers revolvers à percussion à plusieurs coups dans un monde où beaucoup de gens utilisaient encore des silex et des pistolets à percussion à un coup.

En partenariat avec son compatriote Pierre Gustave Toutant Beauregard, colonel de l’Armée américaine, Le Mat a tenté d’intéresser l’Armée à son projet révolutionnaire à plusieurs reprises à la fin des années 1850. Si les officiers qui ont testé les prototypes ont été impressionnés, le Département de l’Artillerie n’a pas manifesté d’intérêt.

Fondamentalement, la nouvelle méthode de Le Mat consistait à monter le cylindre de percussion à tir à billes sur un canon de fusil à canon lisse de gros calibre. Le cylindre à neuf chambres accepté.40- à.cartouches à percussion de calibre 42. Le tonneau de raisin était.60 à.calibre 63, soit environ calibre 18, et a reçu une charge de 11 coups de poing. Un mouvement rapide d’un petit levier monté sur le nez du marteau a permis à l’utilisateur de sélectionner le canon souhaité. En l’état de la conception, Le Mat avait l’intention d’utiliser un pilon coulissant pour charger le cylindre et un pilon articulé pour charger le tonneau à grapeshot; cependant, lorsque les canons ont été réellement produits, un pilon articulé était utilisé pour les deux tâches. De plus, une baguette amovible pour le chargement du canon de tir a été insérée dans le levier du pilon.

Le revolver était construit en acier bleui, avec des poignées en noyer poli, et mesurait au total 13,25 pouces de long. Le canon supérieur rayé mesurait 6,75 pouces de long; la plupart étaient de section octogonale, bien que certains étaient ronds. Le canon inférieur mesurait 5 pouces de long et une extension pouvait y être attachée pour former un véritable fusil de chasse. Il a été conçu comme une arme à action unique, équipée d’un ressort moteur et d’une tringlerie de marteau. Les enveloppes de la coque ont été retirées à l’aide d’un éjecteur à tige coulissante.

Très peu de ces pistolets grapeshot ont été fabriqués avant le déclenchement des hostilités entre le Nord et le Sud, et ceux produits n’étaient guère plus que des prototypes expérimentaux. Le pistolet Le Mat ne prit son essor qu’au début de 1861, lorsque le Dr Le Mat, un sympathisant sudiste de longue date, offrit son invention au gouvernement confédéré nouvellement formé. Au Général P.G.T. Sur la recommandation de Beauregard, le Département de l’Artillerie confédéré offre au Mat un contrat pour l’achat de 5 000 de ses pistolets.

Après avoir abandonné le « Docteur » de son titre et adopté le titre plus militariste de colonel, il entreprit d’abord une longue recherche au sein de la Confédération pour trouver un fabricant disposant des installations adéquates pour produire ses revolvers. Malheureusement, il avait du mal à trouver quelqu’un dans le Sud qui pouvait répondre à ses normes rigoureuses. Les négociations avec Cook et Bros. de la Nouvelle-Orléans – son seul choix acceptable – ont échoué. Découragé par cet échec, il se rend en France, son pays natal, dans l’espoir d’y faire fabriquer l’arme.

Un choix de transport malheureux a failli marquer la fin de la carrière du colonel Le Mat en tant que fabricant d’armes. S’attendant à atteindre la France via Londres, il a réservé un passage sur le courrier britannique Trent en compagnie des fonctionnaires confédérés James Murray Mason et John Slidell, qui voyageaient en Europe pour tenter d’obtenir de l’aide et de la reconnaissance pour la Confédération naissante. Peu après le début du voyage, le 8 novembre 1861, le Trent est arrêté et arraisonné par le navire de guerre fédéral San Jacinto. Mason et Slidell sont tous deux arrêtés et internés au Fort Warren à Boston, où ils restent jusqu’au jour de l’An de l’année suivante. Malgré ses liens confédérés, Le Mat n’est pas arrêté.

Arrivé enfin en France, Le Mat finit par conclure un arrangement avec les armuriers Charles Frédéric Girard et Fils, du 9 Passage Joinville, à Paris, pour produire son revolver. Leur première récolte de revolvers grapeshot, cependant, était si abyssale que Girard et Le Mat ont été obligés de déménager leurs activités chez un fabricant plus approprié: la Birmingham Small Arms Company en Angleterre. Ces pistolets rencontrèrent la satisfaction de Le Mat et de Girard. Les cargaisons des canons sont remises aux responsables confédérés en Grande-Bretagne et en France, qui les font ensuite passer à travers le blocus naval de l’Union qui barricade les côtes confédérées.

À l’origine, tous les revolvers Le Mat étaient livrés dans un seul modèle –.calibre 40 au-dessus de la jauge 18. Cela a changé lorsque les acheteurs de la Marine confédérée, intrigués par les pistolets Le Mat fabriqués pour l’armée rebelle, ont négocié un contrat avec les marchands d’armes français pour un briquet.pistolet de calibre 35 équipé d’un calibre 28 (.canon de fusil de chasse de calibre 50. Cependant, seules quelques-unes de ces dernières variétés ont été fabriquées avant que la marine n’annule le contrat. La version Armée a été utilisée jusqu’à la fin de la guerre.

Si la conception Le Mat était robuste et fiable, elle avait néanmoins ses défauts. Le pistolet était ingrat et pas particulièrement élégant à regarder; et son caractère très peu orthodoxe en faisait une arme à feu difficile à fabriquer, comme l’illustre de manière éclatante son exécution abominable par le fabricant français d’origine. Plus accablant était le fait que la version Amy ne pouvait pas accepter le règlement.cartouche à percussion de calibre 44 (et plus tard à feu central) qui était la norme pour les armes de poing confédérées. Cela limitait beaucoup son utilité, bien que beaucoup aient été convertis au calibre approprié en 1865. Au total, près de 3 000 des revolvers grapeshot de Le Mat atteignent la Confédération ; parmi ses utilisateurs, on compte le général Beauregard, Major Gens. Richard H. Anderson et J.E.Le colonel George S. Patton. La grande majorité des pistolets Le Mat étaient de la variété des percussions, bien qu’à la fin de la guerre, très peu de Le Mats à feu central aient atteint le champ de bataille.

Les partenariats fructueux de Le Mat avec Girard et Fils et Beauregard se dissolvent avec la Confédération, mais le bon docteur choisit de continuer à fabriquer ses armes. Il a produit un certain nombre de fusils combinés grapeshot-revolver, y compris une carabine encombrante avec un cylindre tournant, qui a finalement été utilisée dans l’armée américaine. Les Mats d’après-guerre ont été équipés pour prendre les nouvelles cartouches métalliques autonomes à feu d’épingle ou à feu central qui étaient devenues standard vers la fin de la guerre civile. Fabriqués principalement en Belgique et en Grande-Bretagne, ils ont été largement utilisés dans les colonies pénitentiaires françaises.

Les armes de Le Mat ont continué à être populaires jusqu’à la fin des années 1870, lorsqu’elles sont soudainement et de manière inattendue passées de mode. Le Mat meurt peu après, en 1883.

Même si elles ont été largement supplantées après la guerre civile par des pistolets plus simples et moins lourds, les armes à feu Le Mat ont été amenées à l’ouest dans ces années d’après-guerre et ont joué un petit rôle dans l’apprivoisement de la frontière occidentale. En fin de compte, cependant, lorsque la fabrication du revolver s’est normalisée sur le modèle du six-shooter plus simple, tel que lancé par Samuel Colt et d’autres, la conception Le Mat a été mise de côté pour que la postérité puisse s’émerveiller, ainsi que la boîte à poivre, le blunderbuss et le canon à main. Le temps avait passé.

Cet article a été écrit par Floyd Largen et initialement publié dans le magazine d’histoire militaire d’octobre 1996. Pour plus d’articles de qualité, assurez-vous de vous abonner au magazine d’histoire militaire aujourd’hui!

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