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20 Ans aux Bahamas

Assis dans un avion de Boston à Miami, en route pour Marsh Harbour, je me suis rendu compte que ce voyage marquait le 20e anniversaire de mon travail de terrain aux Bahamas. C’est en tant que nouveau postdoc à l’Université de Californie à Davis que je me suis embarqué pour la première fois aux Bahamas en mai 1991, mettant en place un programme de recherche qui m’a ramené chaque année au cours des deux dernières décennies, plusieurs fois plus d’une fois par an. J’ai perdu la trace du temps total que j’y ai passé, mais cela fait plus d’un an de ma vie (bien sûr, je dois souligner que mes collègues du crime y vont encore plus longtemps, Dave Spiller depuis les années 80 et Tom Schoener, depuis les années 70).

Qu’est-ce qui ne cesse de nous ramener ? Malgré ce que vous pourriez penser, ce ne sont pas les plages, ni même les casinos! La raison principale est que dans de nombreuses régions des Bahamas, il existe un grand nombre de très petites îles. Ils sont officiellement appelés « rochers », et à juste titre: ce sont des points escarpés d’une netteté calcaire, dont la taille varie de quelques mètres carrés . Il y a plusieurs choses qui sont géniales à propos de ces îlots. Premièrement, ils ont des écosystèmes complexes, mais pas trop complexes: quelques espèces de buissons et d’arbres, une variété d’insectes et d’autres arthropodes, et souvent une seule espèce de lézard, l’anole brune, Anolis sagrei. Au fur et à mesure que les îles s’agrandissent, elles deviennent plus lucides et de plus en plus d’espèces riches en tout, y compris les lézards. Deuxièmement, de nombreuses îles ont la bonne taille: assez grand pour avoir des lézards (les plus petites îles ne le font généralement pas), assez petit pour que nous puissions facilement recenser les populations de lézards, d’araignées, de plantes et d’autres créatures. Troisièmement, il y a beaucoup d’îles, nous pouvons donc les utiliser comme tubes à essai pour rechercher une généralité dans nos études des mécanismes écologiques et évolutifs. Enfin, quatrièmement, le gouvernement des Bahamas est très éclairé dans son approche de la recherche scientifique. En particulier, ils nous ont permis de transférer des lézards vers des îles sur lesquelles ils ne se trouvent pas. Maintenant, ne mettez pas vos culottes dans un tas, ce n’est pas vraiment un problème. Ce que nous avons fait, c’est de prendre une espèce — comme A. sagrei — qui se trouve sur la plus grande île voisine et de les placer sur certains de ces rochers. Sachez que la plus grande île est généralement à un jet de pierre, généralement à moins de 100 mètres. Et, les lézards colonisent ces îles naturellement – nous surveillons les îles depuis plusieurs décennies maintenant, et avons enregistré des îles qui, malheureusement, n’ont pas de lézards, ont soudainement fait germer une population de lézards (une découverte joyeuse, en effet), le résultat d’un individu waif faisant la traversée (les anoles flottent et sont aptes à s’accrocher à la végétation jetée à l’eau, ce qui peut être assez fréquent pendant la saison orageuse); nos études génétiques en cours commencent à montrer qu’une telle colonisation peut se produire à un rythme plus élevé que prévu. Si vous êtes toujours dérangé, considérez ceci: la raison pour laquelle la plupart de ces îles sont dépourvues de lézards n’est pas parce que les populations ne peuvent pas y survivre — nous avons clairement montré qu’elles le pouvaient. C’est plutôt parce que les ouragans balaient périodiquement la région et emportaient les lézards sur toutes les îles basses (nos îles sont généralement à moins de 5 m d’altitude au-dessus du niveau de la mer), comme nous l’avons maintenant documenté — à notre grand désarroi, car plusieurs expériences se sont terminées prématurément — plusieurs fois.

Ainsi, en profitant de ces îles, nous pouvons mener le genre d’expérience écologique et évolutive reproduite qui est la marque de fabrique de la science de laboratoire. Qu’avons-nous appris ? Eh bien, beaucoup. Je ne peux pas tout résumer ici, mais regardez les Lézards dans un Arbre Évolutif ou Google « Thomas Schoener » ou « David Spiller » et consultez nos papiers (comme celui-ci). Mais, en bref, voici une partie de ce que nous avons trouvé, en nous concentrant sur nos deux principales questions. Tout d’abord, nous avons demandé: quel rôle jouent les lézards — en particulier A. sagrei — dans l’écosystème? En particulier, A. sagrei mange des insectes et les insectes mangent des plantes, on peut donc soupçonner que l’ajout de lézards à une île sera bon pour les plantes. Mais attendez une seconde — les lézards mangent aussi des araignées et les araignées mangent des insectes. Alors, quel effet est le plus fort: l’effet négatif direct des lézards mangeant des insectes, ou l’effet positif indirect des lézards mangeant les araignées qui mangent les insectes? La réponse est la première. Bien que les lézards martèlent les araignées, ils font plus que compenser l’élimination de ces prédateurs aranéens et, par conséquent, les insectes diminuent, et avec eux, les dommages aux plantes aussi. Les anoles sont de bons horticulteurs!

Notre deuxième axe de recherche porte sur la sélection naturelle et l’adaptation. Grâce à de nombreuses décennies de travail de nombreuses personnes, nous avons une bonne compréhension de la façon dont les Anoles, du moins dans les Grandes Antilles, s’adaptent aux différentes circonstances. Une caractéristique particulière concerne leurs membres postérieurs: lorsqu’ils utilisent des surfaces larges, ils évoluent de longs membres postérieurs, et lorsqu’ils utilisent des surfaces étroites, les jambes deviennent plus courtes. Notre premier travail sur ce sujet, sur Staniel Cay au milieu des Bahamas, a révélé que des populations translocalisées expérimentalement de A. sagrei s’était différencié et une relation existait entre les populations de différentes îles, de sorte que plus la végétation utilisée par les lézards était large, plus leurs pattes étaient longues. Plus sur Staniel Cay et cette étude la semaine prochaine.

Le lézard à queue bouclée, Leiocephalus carinatus. Les herpétologistes avertis reconnaîtront que cette photo a été prise aux îles Caïmans, plutôt qu’aux Bahamas.

Notre travail actuel est basé à Great Abaco, à l’extrémité nord des Bahamas. Depuis dix ans et demi, nous combinons les deux lignes de recherche en ajoutant un autre niveau au réseau trophique: nous avons introduit un lézard prédateur vivant au sol, le charmant lézard à queue bouclée, Leiocephalus carinatus (comme dans nos études précédentes, les courbures se produisent sur Great Abaco, colonisent naturellement ces roches et sont anéanties par les ouragans). Cette expérience avait deux objectifs. Tout d’abord, nous avons ajouté une autre couche à la chaîne alimentaire: les curlies mangent A. sagrei (beaucoup, beaucoup plus que nous ne l’avions prévu), et ils mangent aussi des araignées, alors quel sera l’effet net sur les insectes et les plantes? Et, les anoles brunes, pas de mannequins, jetez un coup d’œil aux boucles et dirigez-vous vers les collines… ou du moins dans les buissons (elles descendent au sol parfois, cependant, et c’est à ce moment-là qu’elles sont mangées). Il y a peu de grands arbres sur ces îles, donc devenir arboricole signifie utiliser une végétation étroite, et nous savons ce que cela devrait entraîner: une sélection naturelle pour des pattes courtes!

Nos résultats à ce jour sont intéressants: les effets du réseau trophique sont un peu compliqués. Effets forts des curlies sur les anoles (négatifs) et les araignées (positifs), mais effets moins constants sur les insectes et les plantes. En ce qui concerne l’évolution, nous avons enregistré une forte sélection sur les anoles au cours de la première génération. Malheureusement, la nature s’est mal conduite. L’expérience a été anéantie à deux reprises par les ouragans, ne la laissant pas se dérouler assez longtemps pour examiner les conséquences évolutives. Notre prédiction spécifique est que, forcé dans les buissons, A. sagrei commencera à manger différentes proies, ayant un impact plus fort sur les espèces arboricoles et un impact moindre sur les espèces terrestres (qui souffriront cependant de l’assaut bouclé). Cependant, au fil du temps, nous émettons l’hypothèse que les bruns s’adapteront à la vie arboricole et, par conséquent, leur impact sur les proies arboricoles augmentera avec le temps. L’expérience dure maintenant trois ans (après une pause de quatre ans pour permettre aux îles de se remettre du dernier ouragan). Les premiers résultats sont prometteurs, mais, comme toujours, nous ne savons jamais ce que nous verrons lorsque nous arriverons aux îles. L’année dernière, les populations d’anoles brunes sur les îles à queues frisées étaient bien en baisse. Cela va-t-il continuer? Des populations seront-elles disparues? On le saura assez tôt.

Un autre jour au bureau. Photo gracieuseté de M. Leal.

Et maintenant, je vais continuer mes efforts infructueux pour m’attirer la sympathie. C’est un travail acharné! Le soleil se couche sur nous. Et, triste à dire, ce n’est pas vraiment si joli là-bas. Bien sûr, nous sommes sur l’eau, et de temps en temps des dauphins nous escortent d’une île à l’autre, et nous voyons des tortues de mer (l’homme, elles sont rapides) et des raies et de temps en temps un très gros requin. Et, oui, il y a souvent une belle brise et les lézards sont toujours charmants. Mais, vous savez, c’est une zone assez sèche, vraiment, et la végétation est une forêt très sèche, et les lézards ne se trouvent pas sur les plages (enfin, les curlies le font) et nous n’aimons même pas vraiment les plages (du moins je ne le fais pas), et la biodiversité est un peu limitée: les lézards sont super, mais il n’y a pas de serpents venimeux, de jaguars ou de singes ou beaucoup d’autres choses cool, comme au Costa Rica. Vraiment, c’est un sale boulot, mais quelqu’un doit le faire, et je suis prêt à accepter vos expressions de gratitude.

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 Jean-Pierre
Professeur de biologie et directeur du Living Earth Collaborative à l’Université de Washington à Saint Louis. J’ai passé toute ma carrière professionnelle à étudier les anoles et j’ai découvert que plus j’en apprends sur les anoles, plus je réalise que je ne sais pas.

 Jean-Pierre
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