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El Sitio Web de Puertas Abiertas : Historia de la Ciencia y la Tecnología : Johann Gottfried Galle

HISTORIA DE LA CIENCIA Y LA TECNOLOGÍA

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Johann Gottfried Galle (1812 – 1910)

Johann Galle fue un astrónomo alemán que comenzó a trabajar como asistente de Johann Franz Encke en el Observatorio de Berlín en 1835. La tesis doctoral de Galle, terminada en 1845, fue una crítica de las observaciones de Urano de 1706 de Ole Romer. Galle envió una copia de su tesis a Urbain Le Verrier en París y, un año más tarde, la respuesta de Le Verrier fue recibida. La carta de Le Verrier sugería que Galle apuntara su telescopio a una sección específica del cielo durante un cierto período de tiempo. Predijo que se encontraría un nuevo planeta. Galle pidió permiso a Encke para usar el telescopio del observatorio y, en la noche dada, Galle y un astrónomo danés, Henrich Louis d’Arrest, se pusieron a trabajar. Galle utilizó el telescopio y d’Arrest estudió las cartas estelares. No mucho tiempo después de su búsqueda, el nuevo planeta había sido encontrado.

Aunque a Galle se le atribuye a menudo el descubrimiento del planeta Neptuno, si no hubiera sido por los matemáticos, nunca habría sabido dónde buscarlo para encontrarlo. De hecho, Galle no fue el primero en observar el planeta. Galileo lo había grabado, al igual que los astrónomos John Herschel, Lalande y Von Lamont. Sin embargo, cuando se había observado previamente, se había registrado erróneamente como una estrella.

Johann Galle

Johann Gottfried Galle.
© Deusches Museum.

De hecho, el crédito por el descubrimiento del planeta Neptuno probablemente pertenece a dos matemáticos; John Crouch Adams en Inglaterra y Urbain Le Verrier en Francia. Ambos hombres estaban trabajando en el mismo problema de forma independiente. Estaban investigando la razón de las perturbaciones en la órbita del planeta Urano. Usando las leyes de la gravedad de Newton, predijeron correctamente que las pequeñas irregularidades observadas en la órbita de Urano probablemente se debían a otro planeta, aún no identificado. Incluso se las arreglan para determinar la órbita del Planeta X, lo que significaba que podían predecir dónde y cuándo aparecería en el cielo.

Adams estaba un año por delante de Le Verrier en su trabajo. Sin embargo, el director del Observatorio de Cambridge, James Callis, se había negado primero a buscar el nuevo planeta y, en consecuencia, perdió la oportunidad del descubrimiento. Fue Galle, siguiendo instrucciones de Le Verrier, quien se llevó el crédito.

El astrónomo británico, John Herschel, refutó la afirmación francesa de que Le Verrier había calculado la posición del planeta declarando que Adams lo había hecho meses antes. Los franceses estaban furiosos. ¡La Real Academia estaba igualmente furiosa con James Callis y el Astrónomo Real, George Airy, por no buscar el planeta cuando Adams se lo había pedido!

En cuanto a Johann Galle, en 1851 asumió el puesto de Profesor de Astronomía y Director del Observatorio en Breslau (ahora Wroclaw), en Polonia. Su hijo Andreas trabajó como su asistente y, juntos, publicaron una lista de 414 cometas en 1894. Galle había descubierto tres de ellos. También se le atribuye el descubrimiento del anillo de crepe de Saturno. Tiene un cráter lunar que lleva su nombre, así como el anillo de Neptuno.

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