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Das moderne Laos basiert auf der Gründung des Königreichs Lan Xang im Jahr 1353. König La Ngum gründete Lan Xang durch Eroberung nach dem Exil aus Xiang Dong Xiang Thong, die Hauptstadt des vorherigen Königreichs. Die Umstände, die zum Exil des damaligen Prinzen und seines Vaters führten, sind unklar.

Ngum landete im heutigen modernen Kambodscha, wo er das Vertrauen des Khmer-Königs gewann. Ngum kehrte in sein Heimatreich zurück, verheiratet mit einer Khmer—Prinzessin – und brachte eine Armee mit. Er eroberte Städte und Dörfer auf dem Weg nach Xian Dong Xian Thong, wo er den Sieg errang und sich zum König erklärte. Xian Dong Xian Thong wurde später in den frühen 1560er Jahren in Luang Prabang umbenannt. Heute ist Luang Prabang eine moderne Stadt in Laos.

Ngums Königin wird die Einführung des Theravada-Buddhismus in das Königreich zugeschrieben. Es ist der am meisten praktizierte Zweig des Buddhismus und die größte Religion im modernen Laos. Lan Xang Hom Khao, der vollständige Name der Hauptstadt, bedeutet „das Land der Millionen Elefanten und des weißen Sonnenschirms“, wobei die Elefanten militärische Stärke symbolisieren (sowie tatsächliche Elefanten des Krieges) und der weiße Sonnenschirm das Königtum symbolisiert.

Das Königreich durchlief in den nächsten Jahrhunderten viele Veränderungen. Südostasien befand sich in ständigem Krieg, und die Lan Xang-Gebiete schrumpften, als benachbarte Königreiche einmarschierten. Einer der laotischen Könige gründete eine neue Hauptstadt und nannte sie Vientiane, die auch die heutige Hauptstadt von Laos ist.

Der Niedergang des Königreichs, so Martin Stuart-Fox, kam von einigen Faktoren — es gab keine klare Regel, welcher Sohn des Königs den Thron besteigen würde, und die Regierungszeit einiger Könige wurde verkürzt, wodurch niemals ein kontinuierlicher und friedlicher Machtübergang hergestellt wurde.

Erst 1637, als König Surinyavongsa aufstieg, trat das Königreich in eine Zeit des Friedens und des Wohlstands ein, die 57 Jahre dauerte. In dieser Zeit, in den 1640er Jahren, besuchten die ersten Europäer Vientiane. Der erste, Gerritt Van Wuysthoff, ein Angestellter der Niederländischen Ostindien-Kompanie, blieb zwei Monate. Der zweite, Pater Giovanni-Maria Leria, ein italienischer Jesuitenmissionar, blieb fünf Jahre.

Nach Van Huysthoff und Leria würde Laos für weitere 50 Jahre keinen weiteren europäischen Besucher mehr haben.

Surinyavongsa starb irgendwann zwischen 1694 und 1695 an Altersschwäche. Er verließ das Königreich ohne einen klaren Nachfolger, weil er seinen Sohn wegen Ehebruchs hinrichten ließ. Als das Königreich wieder in Unordnung war, griffen die Vietnamesen und Siamesen ein und teilten das Königreich in drei Teile. Dieses Ergebnis war ein schwerer Schlag für die laotische Dominanz. Mitte des 18.Jahrhunderts kamen alle drei Königreiche unter siamesische Herrschaft.

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