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Sophie Blanchard – Die hochfliegende Französin, die den Nervenkitzel und die Gefahr des Ballonfahrens enthüllte

Die Aeronautin Sophie Blanchard im Jahr 1811. Illustration: Wikipedia

Als der österreichische Fallschirmspringer Felix Baumgartner am 14.Oktober 2012 aus einer Kapsel etwa 24 Meilen über der Erde sprang, sahen Millionen im Fernsehen und im Internet zu, wie er in einem zehnminütigen freien Fall die Schallmauer durchbrach. Aber in Erwartung von Baumgartners Sprung (und seiner sicheren Fallschirmlandung) gab es wenig Raum, um den massiven Ballon zu bestaunen, der ihn in die Stratosphäre brachte.

Vor mehr als 200 Jahren brachte in Frankreich die Vision eines Menschen, der unter einem riesigen Ballon den Himmel hinaufstieg, das hervor, was eine Zeitschrift damals als „ein Schauspiel“ bezeichnete, wie es seit Beginn der Welt nie mehr gezeigt wurde. Frühe bemannte Flüge im späten 18.Jahrhundert führten zu „Balloonomania“ in ganz Europa, da sich mehr als 100.000 Zuschauer auf Feldern und Dächern der Stadt versammelten, um die Pioniere des menschlichen Fluges zu erleben. Und ein Großteil des Gesprächs drehte sich um die französische Aeronautin Sophie Blanchard.

Bekannt dafür, am Boden nervös, aber in der Luft furchtlos zu sein, gilt Blanchard als die erste professionelle Ballonfahrerin. Sie wurde ein Liebling von Napoleon Bonaparte und Louis XVIII, der ihre offiziellen Aeronauten-Ernennungen verlieh. Ihre Soloflüge bei Festen und Feiern waren spektakulär, aber auch gefährlich, und im Sommer 1819 wurde sie die erste Frau, die bei einem Flugunfall ums Leben kam.

Sie wurde 1778 als Marie Madeleine-Sophie Armant in Trois-Canons geboren, nicht lange bevor die Brüder Montgolfier, Joseph-Michel und Jacques-Etienne begannen, mit Luftballons aus Sackleinen und Taft zu experimentieren, die durch erhitzte Luft von Feuern in einer Kiste angehoben wurden. Als die Ballons der Montgolfiers immer größer wurden, begannen die Brüder, den bemannten Flug in Betracht zu ziehen. Louis XVI interessierte sich und schlug vor, zwei Kriminelle in den Himmel zu schicken, um den Apparat zu testen, aber die Brüder entschieden sich stattdessen, ein Schaf, eine Ente und einen Hahn an Bord für den ersten Ballonflug zu platzieren, um Lebewesen zu halten. In einer Demonstration von 1783 vor dem König und Marie Antoinette und einer Menschenmenge im Königspalast in Versailles sahen die Brüder Montgolfier ihr Handwerk 1.500 in die Luft steigen. Weniger als zehn Minuten später landeten die drei Tiere sicher.

Nur wenige Monate später, als Etienne Montgolfier der erste Mensch wurde, der sich mit einem angebundenen Ballon in den Himmel erhob, und nicht lange danach Pilatre de Rozier und der französische Marquis Francois Laurent le Vieux d’Arlandes machten den ersten menschlichen Freiflug vor Ludwig XVI., dem US-Gesandten Benjamin Franklin und mehr als 100.000 anderen Zuschauern.

Balloonomania hatte begonnen, und die Entwicklung von Gasballons, die 1766 durch die Entdeckung von Wasserstoff durch den britischen Wissenschaftler Henry Cavendish ermöglicht wurde, verdrängte schnell Heißluftballons, da sie höher und weiter fliegen konnten. Immer mehr Pioniere zogen neue Leistungen im Ballonfahren an, aber nicht alle waren begeistert: Verängstigte Bauern auf dem englischen Land rissen einen absteigenden Ballon in Stücke.

Französischer Erfinder und Ballonfahrer Jean-Pierre Blanchard. Illustration: Wikipedia

Sophie Armant, ein Kind dieser Pionierzeit, heiratete Jean-Pierre Blanchard, einen Erfinder mittleren Alters, der mit nur fünf Jahren seinen ersten Ballonflug in Paris gemacht hatte. (Das Datum ihrer Heirat ist unklar.) Im Januar 1785 flogen Blanchard und John Jeffries, ein amerikanischer Arzt, als erste Männer in einem Wasserstoffballon über den Ärmelkanal von England nach Frankreich. (Pilatre de Rozier, der später in diesem Jahr versuchte, den Ärmelkanal von Frankreich nach England zu überqueren, wurde der erste bekannte Todesfall in der Luftfahrt, nachdem sein Ballon auf 1.500 Fuß entleert worden war.)

Jean-Pierre Blanchard begann Europa zu bereisen. Bei Demonstrationen, bei denen er Eintritt verlangte, zeigte er seine Seidenballons, ließ mit Fallschirmen ausgerüstete Hunde fallen und zündete Feuerwerkskörper von oben. „Die ganze Welt gibt ihren Schilling, um es zu sehen“, berichtete eine Zeitung und zitierte Menschenmengen, die von „Balloon Madness“ und „Aeriel Phrenzy“ betroffen waren.“ Die Zuschauer wurden von Starts mit einzigartigen Ballons in Form von Pegasus und Nymp angezogen, und sie waren begeistert zu sehen, wie Männer ihr Leben auf Flügen riskierten, bei denen Feuer oft Ballons auf die Erde zurückstürzen ließen.

„Vielleicht war es gerade die mangelnde Effizienz, die den Ballon zu einem so passenden Symbol menschlicher Sehnsüchte und Hoffnungen gemacht hat“, bemerkte der Historiker Stephan Oettermann. „Heißluftballons und die Gasballons, die ihnen bald darauf folgten, gehören weniger zur Geschichte der Luftfahrt als zur noch zu schreibenden Erzählung von Träumen der Mittelschicht.“

Möbel und Keramik wurden damals mit Bildern von Luftballons verziert. Europäische Damenbekleidung mit geschwollenen Ärmeln und abgerundeten Röcken. Jean-Pierre Blanchards frisiertes Haar wurde der letzte Schrei unter den modischen. Auf einer Reise in die Vereinigten Staaten im Jahr 1793 führte er den ersten Ballonflug in Nordamerika durch und stieg vor George Washington, John Adams und Thomas Jefferson über Philadelphia auf.

Aber nicht alles, was Blanchard tat, war erfolgreich. Er entkam einer Fehlfunktion in der Luft, indem er sein Auto aus seinem Ballon schnitt und diesen als Fallschirm benutzte. Er vermarktete sich fälschlicherweise als Erfinder des Ballons und des Fallschirms. Er gründete 1785 die „Balloon and Parachute Aerostatic Academy“, die jedoch schnell scheiterte. John Jeffries, Blanchards Partner und Hauptfinanzierer bei der Überquerung des Ärmelkanals, behauptete später, Blanchard habe versucht, ihn davon abzuhalten, in den Ballon einzusteigen, indem er gewichtete Gürtel trug und behauptete, der Ballon könne nur ihn tragen.

Angesichts des Ruins überredete Blanchard (der seine erste Frau und ihre vier Kinder verlassen hatte, um seine Ballonträume zu verwirklichen) seine neue Frau, mit ihm zu reiten, und glaubte, dass eine fliegende Frau eine neuartige Idee sein könnte, um die zahlenden Massen zurückzubringen.

Sophie Blanchard war winzig, nervös und wurde von einem Schriftsteller als „scharfe vogelähnliche Züge“ beschrieben. Doch einmal in einem Ballon, fand sie Flug eine „unvergleichliche Sensation“ zu sein, und nicht lange, nachdem sie und ihr Mann begann Aufstiege zusammen, machte sie ihren ersten Solo-Aufstieg im Jahr 1805, immer die erste Frau, die ihren eigenen Ballon zu steuern.

Die Blanchards machten es bis 1809 — als Jean-Pierre, der neben Sophie in einem Korb stand, der an einen Ballon gebunden war, der über Den Haag flog, einen Herzinfarkt erlitt und in den Tod fiel. Verkrüppelt von den Schulden ihres Mannes flog sie weiter, zahlte langsam Gläubiger aus und akzentuierte ihre Shows mit Feuerwerken, die sie vom Himmel startete. Sie wurde eine Favoritin von Napoleon, der sie zum „Aeronauten der offiziellen Festivals“ wählte.“ Sie machte einen Aufstieg, um seine Hochzeit mit Marie Louise im Jahr 1810 zu feiern.

Napoleon ernannte sie auch zum Chief Air Minster of Ballooning, und sie arbeitete an Plänen für eine Luftinvasion Englands durch französische Truppen in Ballons — etwas, das sie später für unmöglich hielt. Als die französische Monarchie vier Jahre später wiederhergestellt wurde, König Ludwig XVIII.“

Der Tod von Mme. Blanchard. Illustration: Wikipedia

Sie hatte Fernreisen in Italien unternommen, die Alpen überquert und im Allgemeinen alles getan, was ihr Mann sich erhofft hatte. Sie zahlte seine Schulden ab und machte sich einen Namen. Sie schien die Risiken ihrer Karriere zu akzeptieren, sogar zu verstärken. Sie zog es vor, nachts zu fliegen und bis zum Morgengrauen draußen zu bleiben und manchmal in ihrem Ballon zu schlafen. Sie wurde einmal ohnmächtig und wäre in der Höhe über Turin fast erfroren, nachdem sie aufgestiegen war, um einem Hagelsturm auszuweichen. Sie wäre fast ertrunken, nachdem sie in Neapel in einen Sumpf gefallen wäre. Trotz Warnungen vor extremer Gefahr zündete sie Pyrotechnik unter ihrem Wasserstoffballon.

Schließlich machte Sophie Blanchard im Alter von 41 Jahren ihren letzten Flug.

Am Abend des 6. Juli 1819 versammelte sich eine Menschenmenge zu einem Fest im Tivoli in Paris. Sophie Blanchard, jetzt 41 aber beschrieben als „noch jung, lebhaft, und liebenswürdiger“ Aeronaut, erhob sich vom Rasen zu einem Aufblühen der Musik und einem Feuerwerk. Trotz der Bedenken anderer hatte sie geplant, ihre „Bengalische Feuer“ -Demonstration zu machen, eine langsam brennende Pyrotechnik-Anzeige. Als sie ihren Ballon bestieg, sagte sie: „Allons, ce sera pour la derniere fois“ („Lass uns gehen, das wird zum letzten Mal sein“).

In einem aufwendigen weißen Kleid und einem passenden Hut, der mit einer Straußenfeder verziert war, begann Blanchard mit einer Fackel ihren Aufstieg. Winde trugen sie sofort von den Gärten weg. Von oben zündete sie Feuerwerkskörper an und ließ sie mit dem Fallschirm fallen; Bengalische Lichter hingen unter ihrem Ballon. Plötzlich gab es einen Blitz und knallte vom Himmel; Flammen schossen von der Spitze des Ballons auf.

„Wunderschön! Wunderschön! Vive Madame Blanchard“, rief jemand in der Menge. Der Ballon begann abzusteigen; es brannte. „Es erhellte Paris wie ein ungeheures, bewegtes Leuchtfeuer“, hieß es in einem Bericht.

Blanchard bereitete sich auf die Landung vor, als der Ballon einen langsamen Abstieg über die Gärten entlang der Rue de Provence machte. Sie schnitt Ballast ab, um den Fall weiter zu verlangsamen, und es sah so aus, als würde sie es sicher auf den Boden schaffen. Dann traf der Korb das Dach eines Hauses und Blanchard kippte um, taumelte über das Dach und auf die Straße, wo, nach einem Zeitungsbericht, „Sie wurde tot abgeholt.“

Während ganz Europa den Tod von Sophie Blanchard betrauerte, warnten einige vorhersehbar, dass ein Ballon kein Platz für eine Frau sei. Sie wurde auf dem Friedhof Pere Lachaise in Paris unter einem Grabstein begraben, der ihren Ballon in Flammen darstellt, mit dem Epitaph Victime de son Art et de son Intrepidite (Opfer ihrer Kunst und Unerschrockenheit).

Quellen

Artikel: „Die ‚Balloonomania‘: Wissenschaft und Spektakel im England der 1780er Jahre “ von Paul Keen, Achtzehntes Jahrhundert Studien, Sommer 2006, 39, 4. Jahrhunderts“ von Michael R. Lynn, Science in Context, Cambridge University Press, 2008. „Madame Blanchard, der Aeronaut“, Scientific American Supplement # 195, 27. September 1879. „Sophie Blanchard – Erste Ballonpilotin“, Historic Wings, 6. Juli 2012, http://fly.historicwings.com/2012/07/sophie-blanchard-first-woman-balloon-pilot/ „Wie der Mensch das Fliegen gelernt hat“, The Washington Post, 10. Oktober 1909.

Bücher: Paul Keen, Literatur, Handel und das Spektakel der Moderne, 1750-1800, Cambridge University Press, 2012.

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