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Cómo LaserDisc Finalmente ganó las Guerras de formatos

Anonymous pregunta: ¿Por qué la gente eligió VHS en lugar de laserdisc?

El 14 de enero de 2009, LaserDisc murió oficialmente. Por supuesto, el brillante disco óptico de 12 pulgadas que una vez compitió con VHS y Betamax en el mercado de video doméstico se desvaneció mucho antes. Sin embargo, fue el miércoles de enero de hace siete años que Pioneer, la última compañía que quedó en fabricar los dispositivos, declaró que cesaba la producción después de realizar una última tirada de 3.000 reproductores de discos láser, con lo que el total realizado fue de poco menos de 17 millones de unidades. «En el entorno de mercado en el que dominan los nuevos medios, como los discos DVD y Blu-ray, se ha vuelto difícil para Pioneer adquirir las piezas necesarias para producir reproductores LD», lee el comunicado de prensa de Pioneer. «En consecuencia, Pioneer se ha visto obligado a terminar la producción de sus productos LD.»

Durante las tres décadas que LaserDisc estuvo en el mercado, se ganó la reputación de proporcionar una calidad de imagen mucho mayor, mejor audio y una navegación risible superior a la de sus competidores. De todo esto, el hecho de que VHS ganara el showdown es contradictorio a primera vista. Pero al igual que con tantas cosas, LaserDisc inicialmente perdió las guerras de formatos de entretenimiento en el hogar no por un producto inferior, sino principalmente por el costo.

Algo extraño, LaserDisc puede rastrear muy vagamente sus orígenes a Bing Crosby. Después de la Segunda Guerra Mundial, el cantante era el anfitrión habitual de ciertos programas de radio. Sin embargo, no le gustaba hacerlos en vivo, en parte porque a veces requería que hiciera los espectáculos varias veces para diferentes zonas horarias. La alternativa que tuvo que pregrabar para su posterior emisión fueron los discos de goma laca, pero eran frágiles y la calidad de reproducción dejaba algo que desear, lo que resultó en que los estudios generalmente usaran esas grabaciones para sus programas de máxima audiencia. Pero el ingeniero del Cuerpo de Ejército Jack Mullin le ofreció una solución: grabación en cinta magnética de alta calidad.

Mientras que la grabación en cinta magnética había existido antes de esto, la calidad de las grabaciones no era excelente. Todo esto cambió en 1942 cuando el Dr. Walter Weber y Hans Joachim von Braunmühl hicieron un gran avance dentro de la Alemania nazi. El resultado de su trabajo fue escuchado más tarde por un estadounidense estacionado en Inglaterra durante la Segunda Guerra Mundial, el ya mencionado teniente Jack Mullin.

Durante su tiempo trabajando en la mejora de radar y otras tecnologías similares, Mullin a veces trabajó durante la noche en su laboratorio en las instalaciones de la Real Fuerza Aérea en Farnborough, Inglaterra. Desafortunadamente para él, la BBC dejó de transmitir a medianoche, lo que lo llevó a buscar algo más para escuchar. Lo que encontró fue una transmisión alemana de música clásica que continuó durante toda la noche.

Lo notable de esta transmisión fue que, a diferencia de otros programas grabados de la época que generalmente usaban alguna forma de grabación de disco que tenía varios pops y ticks cuando se reproducían, la calidad de audio de la transmisión de música clásica alemana era tal que sonaba como una transmisión en vivo. Como curiosidad, Mullin reflexionó sobre si Hitler estaba obligando a orquestas completas de músicos a tocar las veinticuatro horas del día o si los alemanes habían ideado una tecnología de grabación superior.

Después de la guerra, se dedicó a descubrir, finalmente, que los alemanes estaban utilizando nada más que un magnetófono, que era un dispositivo inventado en Alemania a mediados de la década de 1930. A diferencia de la versión de la década de 1930 que los Aliados habían conocido, sin embargo, esta unidad mejorada usaba cinta superior y, críticamente, sesgo de CA, en lugar de dc. En pocas palabras, esta última mejora esencialmente suavizó las partes no utilizadas de la banda de audio en la cinta mucho mejor que el sesgo de cc, lo que hizo que el audio sonara muy limpio.

No fue el primero en probar esto (la primera patente conocida para el sesgo de ca se remonta a 1921, inventada por W. L. Carlson y Glenn L. Carpenter, aunque su invención fue casi completamente olvidada), combinada con un magnetófono, el sesgo de ca brilló.

Al darse cuenta de los posibles usos comerciales del producto, en 1948, Mullins fue a Hollywood y mostró su propia versión del dispositivo. Esto finalmente llamó la atención del agente de Bing Crosby que llevó el equipo a la superestrella. Una escucha y Crosby fue vendido. Invirtió en la compañía de Mullin y comenzó a usar el dispositivo para grabar sus programas de radio. Si bien este tipo de pregrabación es común ahora, en ese momento hacer esto en lugar de transmitir en vivo frente a una audiencia de estudio era una especie de mini revolución dentro de la industria.

Finalmente, 3M (si tiene curiosidad, vea: Lo que significa el nombre de la compañía 3M) compró la tecnología y la convirtió en una nueva subempresa llamada Mincom. Mientras que el Mincom de 3M apreciaba las grabaciones de audio, lo que realmente buscaban era tomar la iniciativa en otro medio: la grabación de video.

David Paul Gregg afirma que imaginó por primera vez la idea de un disco óptico de grabación de video en 1958 mientras trabajaba como ingeniero para Westrex, un rival de Mincom. Llevando los principios de la grabación de audio a un disco de goma laca, codificando señales FM a través de una serie de hoyos y crestas, agregó una fuente de luz concentrada, un láser, para leer la información del disco.

Despedido de Westrex en 1960 supuestamente por no estar dispuesto a compartir plenamente sus ideas con la compañía, Gregg y su idea de disco óptico encontraron un hogar en Mincom. En 1961, Gregg patentó su «Sistema de grabación y reproducción de haz de electrones», pero aún así tuvo una disputa con su nuevo empleador, según se informa, por la misma razón que su antiguo: su falta de voluntad para renunciar al control de su invención. Desafortunadamente para Gregg, otros ingenieros de Mincom comenzaron a tomar componentes de lo que estaba trabajando, creando su propio prototipo. En 1969, Mincom poseía 19 patentes para tal dispositivo (solo 3 nombraron a Gregg como coautor) y esencialmente estaba superando a la innovación del inventor. Gregg posteriormente dejó la compañía para comenzar la suya propia, más tarde vendiendo sus patentes de discos láser a MCA.

Avance instantáneo seis años. Con la televisión firmemente arraigada, el siguiente paso para el negocio del entretenimiento fue llevar las películas de Hollywood de un teatro oscuro a los hogares estadounidenses. (Antes de esto, algo que solo la élite mundial podía disfrutar, ver: Esa vez que Howard Hughes Compró una estación de televisión Para Poder Tener Netflix en la década de 1960). Hacia este fin, en 1975, Sony debutó Betamax. Un año después, JVC lanzó VHS. Betamax tenía una mejor calidad de imagen, pero el VHS era más ligero, más barato (aunque no inherentemente, principalmente porque solo Sony fabricaba dispositivos Betamax, a diferencia del VHS donde muchas compañías tenían licencia para fabricarlos) y podía contener significativamente más información que Betamax (al menos en los primeros modelos). Mientras Betamax y VHS luchaban en lo que se conoció como las «guerras de formato de cinta de video», con el VHS ganando en gran parte debido a los principales errores de Sony, en lugar de que el VHS fuera el formato superior, Magnavox estaba trabajando en su propio entretenimiento en el hogar basado en el trabajo anterior realizado por Gregg en Mincom- «DiscoVision».»(Sí, realmente lo llamaron así.)

DiscoVision esencialmente solo codificó datos analógicos en un disco, que se leyeron a través de un láser. (Para una explicación realmente interesante y fácil de entender de cómo funcionaba este sistema bajo el capó, vea este video de Mr. Wizard de 1980. En particular, esta nueva tecnología tenía una calidad de imagen y audio drásticamente mejor que VHS y Betamax. También era capaz de almacenar múltiples pistas de audio, a diferencia de los formatos de cinta, permitiendo que se agregaran cosas como comentarios de director y similares. Los discos para él también eran mucho más fáciles y, en teoría, más baratos de fabricar.

DiscoVision fue lanzado por primera vez en diciembre de 1978 en un solo mercado: Atlanta, Georgia. El jugador costó 7 700 (alrededor de today 2300 en la actualidad). La primera película que se estrenó en DiscoVision fue Jaws. Inicialmente un éxito con el jugador vendiendo en Atlanta, «DiscoVision» se trasladó a otros mercados.

En asociación con MCA, en 1980 Pioneer lanzó su propia versión del reproductor, pero abandonó el nombre original de la tecnología. Inicialmente rebautizado como «LaserVision», finalmente se conoció como»LaserDisc». Invirtiendo en hacer un jugador que fuera más barato de fabricar que el de Magnavox, Pioneer logró bajar el precio del suyo a unos 5 500 (alrededor de 1 1500 en la actualidad). Llegar a celebridades como Ray Charles y el Señor Asistente para lanzar su producto, LaserDisc fue en alza.

Entonces, si el disco láser era un formato tan superior, ¿por qué el VHS se hizo tan popular? En muchos aspectos, por algunas de las mismas razones, Betamax finalmente perdió ante VHS.

Para empezar, como se mencionó anteriormente, el costo. El reproductor LaserDisc era tecnológicamente complejo y bastante voluminoso, por lo que era comparativamente caro de fabricar y enviar, incluso si habían vendido tantas unidades al año como los reproductores VHS.

Demostrando cómo las cosas podrían haber sido diferentes si el reproductor hubiera sido más barato de fabricar, en Japón, donde los reproductores LaserDisc tenían grandes descuentos por un tiempo para igualar más o menos el precio de los reproductores VHS, durante ese período LaserDisc vendió más que VHS, alcanzando un máximo en 1 de cada 10 hogares en Japón que poseen un reproductor LaserDisc.

Otro gran problema fue el almacenamiento. Una cinta VHS estándar podría contener la mayoría de las películas sin problemas. El disco láser, sin embargo, no pudo. A diferencia de los DVD y Blu-rays, el disco láser almacenaba el vídeo y el audio en forma analógica (aunque más tarde el audio también se podía almacenar digitalmente). La falta de compresión en el video almacenado, combinada con la velocidad de fotogramas relativamente grande, hizo que los discos iniciales solo pudieran almacenar 30 minutos de video (más tarde 60 minutos) por lado del disco. Esto significaba que la película tenía que interrumpirse con frecuencia para voltear el disco o cambiarlo por otro. Después de tal volteo o cambio, también tomó alrededor de 20-30 segundos para que el disco de media libra (1/4 kg) girara a toda velocidad antes de que comenzara a reproducirse de nuevo.

Los modelos posteriores podían cambiar automáticamente el láser al otro lado del disco. Pioneer también eventualmente vendió sistemas de discos múltiples, en algunos diseños, como el sistema «LaserStack», intercambiando discos no muy diferente a una máquina de discos que reproduce discos. Pero todo esto solo añadía más costo al ya costoso sistema y era completamente innecesario en un VHS relativamente barato, donde una cinta podía contener la mayoría de las películas sin interrupción en la reproducción.

Esto nos lleva de vuelta al costo y a los discos en sí. Mientras que técnicamente los LaserDiscs podrían haber sido drásticamente más baratos de hacer vs. las cintas de vídeo (que eran solo dos discos de aluminio de una cara con capas de plástico), a medida que la guerra de formatos continuaba y el VHS se hacía cada vez más popular, el gran volumen de cintas vendidas hizo que el precio para fabricar una cinta VHS cayera a aproximadamente 1 1 (alrededor de 2 2 en la actualidad) a finales de la década de 1980, mientras que un disco láser costaba alrededor de 5 5 en este momento. Debido a esto, a finales de la década de 1980, los consumidores pagaban alrededor de 3 35-4 40 (alrededor de 7 70-today 80 hoy en día) por los discos LÁSER de nuevos lanzamientos, mientras que los nuevos lanzamientos en VHS se vendían por alrededor de $15-$20 ($30-$40 hoy).

Otro factor que el VHS tenía a su favor sobre el disco láser era lo mucho más fácil que era dañar los discos que las cintas de vídeo. Ahora, en teoría, un disco láser es en realidad significativamente menos propenso a fallar con el tiempo que un videocasete (incluso puede durar más que la vida útil de un ser humano, independientemente de cuántas veces se haya visto). En contraste, las primeras cintas VHS eran propensas a una degradación relativamente rápida de la calidad de reproducción debido al hecho de que la cabeza tenía que estar en contacto directo con la delicada cinta.

Dicho esto, en la práctica real, los casetes de video tendían a ser significativamente más duraderos que los discos láser: se cae accidentalmente un casete de video y probablemente estaría bien. Haga lo mismo con un disco láser y podría provocar un rasguño. A diferencia de los DVD digitales y Blu-rays, el disco láser analógico inicialmente no tenía una forma elegante de lidiar con tales defectos. Además, en gran parte debido a la mala calidad de fabricación de los primeros discos, los discos láser también eran susceptibles a fallar debido a la «pudrición del disco».

Dicho esto, en lugares donde una cinta VHS en particular se podía ver innumerables veces, como en las escuelas, con un manejo relativamente cuidadoso, el disco láser era un formato muy superior, por lo que era tan popular en las escuelas. Pero para el mercado de uso doméstico mucho más grande, donde las cintas se veían con poca frecuencia, la degradación de la cinta en realidad no era un gran problema, especialmente con los reproductores VHS posteriores que podían leer la cinta sin que la cabeza tuviera que contactarla físicamente.

Otra ventaja significativa del VHS fue la capacidad de grabar programas. Si bien era técnicamente posible poner una función de grabación de este tipo en un reproductor de discos láser, ningún fabricante optó por ofrecer tal cosa, y los discos en sí habrían sido bastante caros de comprar de todos modos en comparación con el precio de las cintas de vídeo que finalmente cayeron gracias a su enorme cuota de mercado.

Al final, a medida que el VHS continuaba su aumento en la cuota de mercado, LaserDisc se cayó rápidamente, convirtiéndose en un elemento de nicho para los «videófilos» que querían la mejor calidad de imagen y audio posible, sin importar el costo.

Pero dijimos en el título que LaserDisc finalmente ganó las guerras de formatos de video. ¿Cómo? A través de sus niños, DVDs y Blu – rays (sin mencionar los CD sobre casetes de audio), que se basaban en gran medida en la tecnología pionera de LaserDisc, aunque en una forma digital, en lugar de analógica.

LaserDisc vs DVD

Cuando los DVD entraron en escena a mediados de la década de 1990, deletrearon el clavo final en el ataúd del disco láser esencialmente ya muerto. Para empezar, el DVD, con calidad de video y sonido rival el LaserDisc (aunque algunos videophiles diría lo contrario, prefiriendo el formato analógico, por lo que el LaserDisc jugadores siguieron todo el camino hasta el 2009, a pesar de la nueva versión de las películas de haber abandonado hace mucho tiempo el LaserDisc). Además, gracias al formato digital comprimido, entre otras mejoras, una película completa podría almacenarse fácilmente en un solo lado de un disco mucho más pequeño. Tampoco fueron solo los discos los que se hicieron más pequeños; los avances tecnológicos combinados con los discos disminuidos permitieron también reproductores más compactos y relativamente baratos.

Al final, VHS ganó la batalla, matando al disco láser, pero su descendencia pronto vengó a su padre matando a VHS y, al hacerlo, ganando la guerra contra el formato de videocasete.

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  • Tan sorprendente como el hecho de que todavía pudieras comprar un nuevo reproductor de disco láser en 2009, Sony no dejó de vender reproductores Betamax hasta 2002. Además, todavía puedes comprar cintas Betamax nuevas hasta marzo de 2016.

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