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20 Años en las Bahamas

Sentado en un avión de Boston a Miami, de camino a Marsh Harbour, me di cuenta de que este viaje marca el 20 aniversario de mi trabajo de campo en las Bahamas. Fue como un nuevo postdoctorado en la Universidad de California, Davis, que me embarqué por primera vez a las Bahamas en mayo de 1991, desarrollando un programa de investigación que me ha traído de vuelta todos los años en las últimas dos décadas, algunas veces más de una vez al año. He perdido la noción de cuánto tiempo en total he pasado allí, pero ha pasado más de un año de mi vida (por supuesto, debo señalar que mis colegas en el crimen han estado yendo allí incluso más tiempo, Dave Spiller desde los años 80 y Tom Schoener, desde los años 70).

¿Qué nos trae de vuelta? A pesar de lo que puedas pensar, ¡no son las playas, ni siquiera los casinos! La razón principal es que en muchas zonas de las Bahamas hay un gran número de islas muy pequeñas. Se llaman oficialmente «rocas», y acertadamente: son puntos escarpados de nitidez de piedra caliza, que varían en tamaño desde unos pocos metros cuadrados en adelante. Hay varias cosas que son geniales en estos islotes. En primer lugar, tienen ecosistemas complejos, pero no demasiado complejos: unas pocas especies de arbustos y árboles, una variedad de insectos y otros artrópodos, y a menudo solo una especie de lagarto, el anole marrón, Anolis sagrei. A medida que las islas se hacen más grandes, se vuelven más lujuriosas y más especies ricas en todo, incluidos los lagartos. En segundo lugar, muchas de las islas tienen el tamaño justo: lo suficientemente grande como para tener lagartos (las islas más pequeñas generalmente no lo tienen), lo suficientemente pequeño como para poder censar fácilmente las poblaciones de lagartos, arañas, plantas y otras criaturas. En tercer lugar, hay muchas islas, por lo que podemos usarlas como tubos de ensayo para buscar generalidad en nuestros estudios de mecanismos ecológicos y evolutivos. Por último, en cuarto lugar, el gobierno de las Bahamas es muy ilustrado en su enfoque hacia la investigación científica. En particular, nos han permitido trasladar lagartos a islas en las que no se encuentran. Ahora, no te metas las bragas en un montón, no es realmente un problema. Lo que hemos hecho es tomar una especie, como A. sagrei, que se encuentra en la isla más grande cercana y ponerla en algunas de estas rocas. Tenga en cuenta que la isla más grande generalmente está a tiro de piedra, generalmente a 100 metros. Y, los lagartos colonizan estas islas de forma natural—hemos monitoreado islas desde hace varias décadas, y hemos registrado islas que, lamentablemente, no tenían lagartos, de repente brotaron una población de lagartos (un hallazgo alegre, de hecho), el resultado de un individuo abandonado que cruzaba (anoles flotan y son expertos en aferrarse a la vegetación arrojada al agua, lo que puede ser bastante frecuente durante la temporada de tormenta); nuestros estudios genéticos en curso están comenzando a mostrar que tal colonización puede ocurrir a un ritmo más alto de lo que anticipamos. Si aún te molesta, considera esto: la razón por la que la mayoría de estas islas no tienen lagartos no es porque las poblaciones no puedan sobrevivir allí, hemos demostrado claramente que pueden hacerlo. Más bien, es porque los huracanes periódicamente barren el área y arrastran a los lagartos en todas las islas de baja altitud (nuestras islas generalmente tienen menos de 5 m de altura sobre el nivel del mar), como hemos documentado ahora, para nuestra consternación, ya que varios experimentos han terminado prematuramente, varias veces.

Así que, aprovechando estas islas, podemos llevar a cabo el tipo de experimento ecológico y evolutivo replicado que es el sello distintivo de la ciencia de laboratorio. ¿Qué hemos aprendido? Bueno, bastante. No puedo resumirlo todo aquí, pero mira Lagartos en un Árbol Evolutivo o busca en Google «Thomas Schoener» o «David Spiller» y echa un vistazo a nuestros artículos (como este). Pero, en resumen, he aquí algo de lo que hemos encontrado, centrándose en nuestras dos preguntas principales. Primero, preguntamos: ¿qué papel desempeñan los lagartos, específicamente A. sagrei, en el ecosistema? En particular, A. sagrei come insectos, y los insectos comen plantas, por lo que uno podría sospechar que agregar lagartos a una isla será bueno para las plantas. Pero espera un segundo, los lagartos también comen arañas y las arañas comen insectos. Entonces, ¿qué efecto es más fuerte: el efecto negativo directo de los lagartos que comen insectos, o el efecto positivo indirecto de los lagartos que comen las arañas que comen los insectos? La respuesta es la primera. Aunque los lagartos golpean a las arañas, compensan con creces la eliminación de estos depredadores araneos, y como resultado, los insectos disminuyen, y con ellos, también el daño a las plantas. ¡Los anoles son buenos horticultores!

Nuestra segunda línea de investigación se centra en la selección natural y la adaptación. De muchas décadas de trabajo de muchas personas, tenemos una buena comprensión de cómo los anoles, al menos en las Antillas Mayores, se adaptan a diferentes circunstancias. Una característica particular involucra sus extremidades traseras: cuando usan superficies anchas, desarrollan extremidades traseras largas, y cuando usan superficies estrechas, las patas se vuelven más cortas. Nuestro primer trabajo sobre este tema, en Staniel Cay en el centro de las Bahamas, encontró que poblaciones de A translocadas experimentalmente. sagrei se había diferenciado, y existía una relación, entre las poblaciones de diferentes islas, de modo que cuanto más ancha era la vegetación que usaban los lagartos, más largas eran sus patas. Más sobre Staniel Cay y ese estudio la próxima semana.

El lagarto de cola rizada, Leiocephalus carinatus. Los herpetólogos expertos reconocerán que esta foto fue tomada en las Islas Caimán, en lugar de en las Bahamas.

Nuestro trabajo actual se basa en Great Abaco, en el extremo norte de las Bahamas. Durante la última década y media, hemos estado combinando las dos líneas de investigación al agregar otro nivel a la red alimentaria: hemos introducido un lagarto depredador que habita en el suelo, el encantador lagarto de cola rizada, Leiocephalus carinatus (al igual que en nuestros estudios anteriores, los rizos se producen en el Gran Ábaco, colonizan naturalmente estas rocas y son aniquilados por huracanes). Este experimento tenía dos propósitos. En primer lugar, hemos añadido otra capa a la cadena alimentaria: los rizos comen A. sagrei (mucho, mucho más de lo que habíamos anticipado), y también comen arañas, así que, ¿cuál será el efecto neto sobre los insectos y las plantas? Y, los anoles marrones, sin maniquíes, echen un vistazo a los rizos y se dirijan a las colinas…o al menos a los arbustos (sin embargo, algunas veces bajan al suelo, y ahí es cuando se los comen). Hay pocos árboles grandes en estas islas, por lo que convertirse en arbóreo significa usar vegetación estrecha, y sabemos a lo que esto debería conducir: ¡selección natural para patas cortas!

Nuestros resultados hasta ahora son interesantes: los efectos de la red alimentaria son un poco complicados. Efectos fuertes de los rizos en anolas (negativos) y arañas (positivos), pero efectos menos consistentes en insectos y plantas. Con respecto a la evolución, registramos una fuerte selección en anoles a lo largo de la primera generación. Desafortunadamente, la naturaleza se ha portado mal. El experimento ha sido aniquilado dos veces por huracanes, sin permitir que continúe el tiempo suficiente para observar las consecuencias evolutivas. Nuestra predicción específica es que, forzado a los arbustos, A. sagrei comenzará a comer presas diferentes, teniendo un impacto más fuerte en las especies arbóreas y un impacto menor en las terrestres (que, sin embargo, sufrirán de la embestida rizada). Sin embargo, con el tiempo, planteamos la hipótesis de que los marrones se adaptarán a la vida arbórea y, como resultado, su impacto en las presas arbóreas aumentará con el tiempo. El experimento ha estado en marcha durante tres años (después de una pausa de cuatro años para permitir que las islas se recuperen del último huracán). Los primeros resultados son prometedores, pero, como siempre, nunca sabemos qué veremos cuando lleguemos a las islas. El año pasado, las poblaciones de anoles marrones en las islas con colas rizadas estaban muy bajas. ¿Eso continuará? ¿Se extirpará alguna población? Pronto lo sabremos.

Otro día en la oficina. Foto cortesía de M. Leal.

Y ahora, continuaré mi esfuerzo infructuoso para ganar simpatía. Es un trabajo duro! El sol nos golpea. Y, es triste decirlo, no es realmente tan bonito allí. Claro, estamos en el agua, y de vez en cuando los delfines nos escoltan de una isla a otra, y vemos tortugas marinas (hombre, son rápidas) y rayas y de vez en cuando un tiburón muy grande. Y, sí, a menudo hay una brisa agradable y los lagartos siempre son encantadores. Pero, ya sabes, es una zona bastante seca, en realidad, y la vegetación es un bosque seco, y los lagartos no se encuentran en las playas (bueno, los rizos sí) y ni siquiera nos gustan las playas (al menos a mí no), y la biodiversidad es un poco limitada: los lagartos son geniales, pero no hay serpientes venenosas, jaguares, monos o muchas otras cosas geniales, como en Costa Rica. En serio, es un trabajo sucio, pero alguien tiene que hacerlo, y estoy listo para aceptar tus expresiones de gratitud.

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Jonathan Losos
Profesor de Biología y Director de The Living Earth Collaborative en la Universidad de Washington en Saint Louis. He pasado toda mi carrera profesional estudiando anoles y he descubierto que cuanto más aprendo sobre anoles, más me doy cuenta de que no lo sé.

Jonathan Losos
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